www.amorlatinoamericano.3bb.ru

ЛАТИНОАМЕРИКАНСКИЕ СЕРИАЛЫ - любовь по-латиноамерикански

Объявление

Добро пожаловать на форум!
Наш Дом - Internet Map
Путеводитель по форуму





Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.



Элен и ребята 1. книга 1

Сообщений 1 страница 9 из 9

1

Элен и Ребята1 . Часть Первая. ЛУИ БАРДО
ЧАСТЬ ПЕРВАЯ
1
Эта история началась летним солнечным днем, когда студенты, сдав экзамены, забросили подальше уже порядком надоевшие конспекты и учебники. Улицы Парижа сразу же заполнились длинноволосыми парнями и стриженными девчонками в мини-юбках. Этим летом в моду вошли пестрые рубашки и туфли на платформе, а из окон студенческих общежитий доносился уже не техно-поп, а вновь, как и в самом начале, надрывались о любви вечно юные битлы. И сотни ребят, занятых своими делами, даже не подозревали, что в одном из недорогих кафе сидит светловолосая хрупкая девушка с большими карими глазами, которую зовут Элен. Именно там, в кафе и началась эта история, впоследствии обросшая невероятными слухами и домыслами...
Однако и сама главная героиня этой истории в тот солнечный день также не подозревала, что через полчаса судьба сыграет с ней злую шутку, из-за которой она проведет самые беспокойные каникулы в своей жизни.
Так вот, Элен сидела за столиком, потягивала лимонад и наслаждалась царившей вокруг тишиной. Она ждала своего парня, время от времени нетерпеливо поглядывая на дверь. А парень ее был — а гитарист университетской рок-группы. Звали его Николя. С ним Элен познакомила Джоанна, ее американская подруга. Она давно носилась с этой идеей, однако, то гитарист был занят, то Элен... В конце концов, энергичная американка столкнула молодых людей на коридоре и «незаметно» удалилась. В первое мгновение Николя растерялся, но, заметив, что Элен смутилась еще больше, решил выглядеть в ее глазах настоящим джентльменом. Он откашлялся, протянул девушке руку и представился. Через несколько минут молодые люди уже весело болтали в коридоре, а Джоанна удовлетворенно потирала руки, наблюдая за этой сценой из-за колонны...
Вспомнив об этом, Элен улыбнулась и нетерпеливо посмотрела на часы. Вот уже двадцать минут она потягивала лимонад, а Николя все не приходил. Неожиданно к ее столику подошел незнакомый юноша и неуверенно спросил:
— Элен?..
Элен утвердительно кивнула. Что-то в поведении незнакомца ее насторожило.
— Тебе просили передать вот это, — юноша положил записку на стол и мгновенно испарился.
Элен пожала плечами и, осторожно развернув измятый листок бумаги, прочла:
«Приходи в гараж».
«Гаражом» ребята называли небольшое полуподвальное помещение, в котором и проходили их репетиции.
«Что-то с Николя», — решила девушка и, вскочив с места, бросилась к выходу.
— Эй, красотка! — остановил Элен голос бармена. — А платить кто будет... или записать в счет?
Элен вытряхнула из сумочки несколько франков и, подойдя к стойке, расплатилась.
По дороге в «гараж» она старалась не думать о записке. Несколько раз ее останавливали сокурсники, которые, как назло, решили прогуляться именно по этой улице и именно в это время. Однако Элен было не до разговоров, и она тактично пресекала их навязчивые попытки завязать беседу.
Наконец впереди показался «гараж». Набрав в легкие побольше воздуха и приготовившись к самому худшему, Элен подбежала к двери и распахнула ее...
В следующее мгновение одновременно открыли рты три человека — Элен, Николя и жгучая брюнетка, уютно устроившаяся на коленях у парня. Возможно, Элен не среагировала бы на это, если бы брюнетка... Впрочем, ее расстегнутая рубашка — это уже лишние подробности.
Элен тяжело вздохнула, закрыла дверь и растерянно пробормотала:
— Какая наглость...
Несколько мгновений она подождала у двери, надеясь, что Николя тут же бросится за ней, но ее надежды не оправдались.
Неожиданно для себя Элен разозлилась.
— Ну, и черт с тобой, — выругалась она и про себя решила:
«Поеду-ка я лучше к Анне в Милан... Перемена климата мне не повредит».
Анна, давняя приятельница Элен, уже целый месяц приглашала подругу в гости. Она звонила по три раза в день и с присущим ей темпераментом соблазняла Элен ведущими тенорами Ла Скала и красотами Италии.
— Вот возьму и поеду, — топнула ногой Элен и в последний раз оглянулась на дверь гаража.

Лоли лежала на кровати и читала модный в последнее время детектив. Она так увлеклась поворотами сюжета, что не сразу заметила подавленное состояние Элен. Девушки уже год жили в одной комнате и весьма тесно общались между собой. Не было ничего такого, чем бы они не делились друг с дружкой. В глубине души темпераментная Лоли всегда по-доброму завидовала подруге.
— Мне бы твою сдержанность и целеустремленность, — часто говорила она, поругавшись с Себастьяном, своим любимым.
Лоли и Элен кроме взаимных симпатий связывало еще и то, что их парни играли в одной рок-группе и тоже дружили.
Элен решила ничего не говорить подруге о Николя и брюнетке, опасаясь, что Лоли ворвется в гараж, устроит допрос с пристрастием, и новость станет всеобщим достоянием. Элен молча собрала вещи и направилась к выходу.
— Ты уходишь? — поинтересовалась Лоли, не отрываясь от книги.
— Я уезжаю...
— О-о-о! — вдруг Лоли почувствовала что-то неладное. С трудом оторвавшись от самой интересной страницы, она попыталась поймать взгляд подруги. — Куда ты уезжаешь?
Слегка поколебавшись, Элен ответила:
— В Милан...
— В Милан? — удивилась Лоли и попыталась собраться с мыслями.
Она никогда не отличалась быстротой мышления, зато могла похвастаться такими качествами, как упрямство и любопытство. Последнее автоматически сработало и на этот раз.
— Но вы же собирались провести каникулы в деревне, — напомнила Лоли, скосив глаза в детектив.
— Передумали.
— Это на тебя не похоже. Что-то я не припомню, чтобы ты так быстро меняла свои решения, — заявила Лоли и, немного помолчав, предположила: — Ты поссорилась с Николя?
— В общем-то, да... Я как дура сидела в кафе и ждала его, а он тем временем целовался в «гараже» с какой-то девицей.
Услышав это, Лоли отбросила книгу в сторону и сразу же стала похожей на гончую, почуявшую добычу. Ее лицо вытянулось, ноздри раздулись, а на щеках появился румянец.
— Николя с девицей? Интересно, кто бы это мог быть?
— Сама не знаю... Я видела ее в первый раз... надеюсь, что и последний, — Элен посмотрела на часы и торопливо попрощалась: — Пока, Лоли. Я обязательно тебе позвоню...
— Погоди, я тебя провожу...
— Спасибо, не стоит...
Когда Элен ушла, Лоли машинально пододвинула к себе книгу и, открыв нужную страницу, попыталась сосредоточиться.
«Интересно, кто мог быть в «гараже»? — полезли в голову ненужные вопросы. — И почему Николя так открыто и бессовестно издевается над моей подругой?»
Решив, что обязательно обо всем разузнает у Себастьяна, Лоли успокоилась и вновь погрузилась в детектив. На самом захватывающем месте вдруг раздался телефонный звонок. Лоли вздрогнула и резко сняла трубку, едва не опрокинув аппарат на пол.
— Алло?..
— Салют. Это Николя.
Лоли едва не поперхнулась от такой наглости и тут же решила высказать молодому человеку все, что она о нем думает, но не успела.
— Позови, пожалуйста, Элен, — как ни в чем не бывало попросил Николя. — У нас произошло маленькое недоразумение, и я хотел бы ей все объяснить...
— Объяснить? — выдавила Лоли, поражаюсь не только беспардонности, но и лицемерию всего мужского рода. — Да ты должен был уже стоять под окном на коленях и молить о прощении...
Николя икнул и положил трубку. Лоли недоуменно пожала плечами, послушала короткие гудки и вслух высказала свое мнение:
— Ну и нахал!
Обида за подругу переполнила ее душу, и читать детектив уже расхотелось. Лоли представила себе, как Элен садится в поезд, смотрит в окно и думает о Николя, надеясь, что он успеет до отправления вскочить в вагон и уговорить ее остаться...
От ярких картин, нарисованных в воображении, Лоли даже пустила слезу. Она громко всхлипнула и потянулась к телефону, намереваясь позвонить Себастьяну. В это мгновение ей нестерпимо захотелось услышать голос любимого.

0

2

2
Элен едва успела на вечерний поезд Париж-Рим. Она на ходу вскочила на подножку вагона, при этом больно ударившись обо что-то твердое. Потирая ушибленную ногу, Элен заковыляла по коридору, ища свое купе. Судя по тишине, царившей в вагоне, пассажиров было не много.
«И почему я решила ехать поездом? — недоумевала Элен. — Села бы на самолет и через пару часов была бы в Милане...»
Вскоре она оказалась у двери с номером «десять». Подергав за ручку, девушка обнаружила, что купе почему-то заперто.
— Эй, — Элен негромко постучала, — впустите меня, пожалуйста...
Однако тот, кто был внутри, никак не реагировал.
— Впустите меня, — Элен постучала погромче.
Наконец замок щелкнул, и дверь отворилась. На пороге стоял невысокий темноволосый крепыш лет двадцати пяти. Его небольшие карие глаза, казалось, насквозь буравили девушку. Крепыш внимательно осмотрел попутчицу и неохотно отступил в сторону.
— Проходите, — разрешил он наконец, словно поезд был его частной собственностью.
Прихрамывая, Элен сделала несколько шагов в глубь купе и, сняв рюкзак, присела у окна. В воздухе повисло неловкое молчание. Элен не знала, с чего начать разговор, а попутчик явно не спешил проявить инициативу. Он устроился напротив и уставился в соседнюю стенку. Его тонкие пальцы выбивали какую-то мелодию по поверхности столика, а крупные губы скривились в подобии улыбки.
«Если так и дальше пойдет, то я умру с тоски, — подумала Элен, с трудом подавив зевок. — Лучше бы я полетела на самолете...»
Наконец попутчик устал разглядывать обшивку купе и перевел взгляд на девушку.
— Вы француженка? — хрипло спросил он.
Вопрос прозвучал настолько неожиданно, что Элен вздрогнула и покраснела.
— Да...
— Едете до самого Рима?
— Нет, до Милана...
Попутчик слегка расслабился и даже расстегнул ворот рубашки. Затем он сунул руки в карманы и принялся негромко посвистывать. Элен растерялась. Странные вопросы итальянца показались ей весьма неуместными. То, что молодой человек был итальянцем, девушка не сомневалась. И хотя он сказал по-французски всего несколько слов, легкий акцент выдавал в нем «макаронника».
Пауза вновь затянулась. Итальянец закрыл глаза и тихо засопел. Элен осторожно открыла рюкзак и, достав из него учебник по философии, углубилась в дебри научных терминов.
Через полчаса девушка почувствовала, что ее глаза слипаются. В это же время за дверью послышался какой-то шорох. Элен не обратила бы на это никакого внимания, если бы не странная реакция итальянца. Он резко открыл глаза, весь напрягся и сунул руку во внутренний карман куртки. Своим движением крепыш настолько испугал девушку, что та ойкнула и тут же замерла, боясь пошевелиться. Итальянец не сводил с Элен холодного взгляда, который мог означать одно: замри или растворись в воздухе.
В купе негромко постучали. Итальянец боком двинулся к двери, так и не вытащив руки из кармана.
— Кто там? — гневно спросил он.
— Мсье, не желаете ли чего-нибудь выпить или заказать в ресторане?
Шумно вздохнув, крепыш с облегчением рассмеялся.
— Две чашечки кофе... И побыстрее, — небрежно бросив распоряжение, он вернулся на свое место и уставился в окно.
Через несколько минут официант принес кофе и любезно поставил его на столик. Дав щедрые чаевые, итальянец посмотрел на Элен и кивнул на чашку.
— Это я заказал для вас.
— Спасибо, но на ночь я не пью кофе.
Без тени смущения крепыш пододвинул обе
чашки к себе и залпом выпил.
«Пора спать, — решила Элен. — А то я скоро совсем сойду с ума... Особенно, с таким попутчиком...»
Странное поведение итальянца все более и более пугало девушку. Особенно настораживало то, что он мгновенно реагировал на каждый шорох за дверью.
«А если он маньяк-убийца?.. — подумала Элен, но тут же улыбнулась своим фантазиям. — Да-а-а, наверное я слишком часто смотрю фильмы ужасов, если каждый нервный тип мне кажется маньяком...»
— Простите, — обратилась она к итальянцу, — вы не могли бы на несколько минут выйти за дверь?
— В чем дело?
— Я хотела бы лечь спать.
Итальянец слегка поморщился, однако выполнил просьбу Элен.
Он пробыл в коридоре так мало времени, что Элен едва успела переодеться и юркнуть под одеяло. Итальянец погасил свет, оставив лишь ночник у изголовья своей постели, и вновь принял позу сфинкса.
— Спокойной ночи, — робко пробормотала Элен и, так и не дождавшись ответа, отвернулась к стенке.
Она думала, что полночи будет вспоминать Николя, но неожиданно быстро уснула.

Едва за окном купе забрезжил рассвет, Элен открыла глаза и сладко потянулась.
«Через несколько часов я буду в Милане... Увижу Анну...» — принялась мечтать она и посмотрела на попутчика.
Тот крепко спал, укрывшись одеялом по самую макушку. Увидев это, Элен обрадовалась.
«Никогда не любила итальянцев,. а после этого путешествия еще раз убедилась в своей правоте, — подумала она. — И почему это все утверждают, что итальянцы болтливы до невозможности? По мне, более скучных людей вряд ли встретишь...»
Решив, что позавтракает в ресторане, Элен быстро оделась, взяла сумочку и вышла из купе.
Пока она добралась до нужного вагона, сделала заказ, прошло минут сорок. Сидя за столиком, Элен заметила, что пейзаж за окном незаметно изменился.
«Видимо, пересекли границу Италии», — подумала она и с аппетитом принялась за сандвич.
В этот ранний час в ресторане сидело не более пяти человек. Все они были мало похожи на южан и, видимо, ехали в Италию по делам. Элен с любопытством осмотрелась и, остановив взгляд на высоком светловолосом красавце, подумала:
«Лучше бы я ехала в купе вместе с ним... По респектабельной внешности он похож на адвоката или дипломата...»
Наконец девушке надоело глазеть по сторонам и, расплатившись, она поднялась. Проходя мимо «дипломата или адвоката», Элен попыталась состроить ему глазки, однако суровый молодой человек никак на это не отреагировал.
«Ну и пусть», — обиделась девушка.
Тут же в голову полезли неприятные мысли:
«Видимо, я совсем потеряла свое обаяние... Вот и Николя изменил мне... Этот лощеный «дипломат» даже не улыбнулся, а что уж говорить о моем попутчике... Он даже не поинтересовался моим именем».
Открыв дверь в купе, Элен замерла от удивления. Купе было похоже на поле битвы. Кто-то сорвал белье с постели, а вдобавок вспорол матрац и подушки. Содержимое рюкзака Элен было разбросано по полу, а ее книга лежала под столиком. Через распахнутую дверь умывальника она увидела, что со сливного бачка была снята крышка, а туалетная бумага размотана. За этим беспорядком Элен на сразу заметила итальянца, который, как и час назад, лежал под одеялом в прежней позе.
«Неужели он ничего не слышал?» — с ужасом подумала Элен и негромко позвала:
— Эй, мсье!
Однако попутчик никак не реагировал. Девушка осторожно потянула одеяло на себя и едва не потеряла сознание: итальянец был мертв. От небольшого отверстия в самом центре лба по его бледному лицу тонкой багровой струйкой стекала кровь.
Элен громко закричала и выбежала в коридор. Она кричала до тех пор, пока из соседних купе не выглянули полусонные люди. Переговариваясь между собой по-итальянски, они удивленно смотрели на молодую француженку, которая билась в истерике. Наконец кто-то догадался заглянуть в купе и вызвать проводника, который, в свою очередь вызвал полицию.
Элен с трудом успокоили, поместили в служебное купе и напоили горячим чаем. Полицейский наряд, который дежурил в поезде, связался с миланской полицией. Оттуда поступил приказ запереть купе и никого к нему не подпускать.

0

3

3
Комиссар Лоретта вместе со своим помощником уже пятнадцать минут стояли на перроне вокзала и ожидали поезд Париж-Рим. Комиссар совсем недавно начал отращивать усы и поэтому немного стеснялся. И хотя у него не было насморка, Лоретта теребил в руках носовой платок, время от времени поднося его к носу. Его помощник, долговязый малый, нетерпеливо посматривал вдаль, словно боялся пропустить поезд.
Наконец послышался долгожданный гудок, и через несколько минут комиссар с помощником торопливо бежали вдоль вагонов.
— Кажется, это здесь, — предположил Лоретта, остановившись у двери седьмого вагона.
Помощник резко затормозил, подняв целую тучу неизвестно откуда взявшейся пыли.
По нетерпеливому жесту проводника комиссар догадался, что они у цели. Взобравшись на подножку, Лоретта вошел в вагон.
— Где покойник? — на ходу спросил он.
Растерявшийся проводник повел комиссара
по коридору, не преминув упомянуть о своей нелегкой работе. У двери одного из купе проводник остановился и шепотом пояснил:
— Он здесь...
Комиссар открыл дверь и, увидев жуткий беспорядок, удивленно присвистнул. Он осторожно шагнул в купе и откинул край одеяла, прикрывавшего лицо мертвеца. Несколько мгновений Лоретти молча вглядывался в остекленевшие глаза покойника, а потом сквозь зубы выдавил одно единственное слово:
— Ришелье...
Ничего не понимающий проводник пожал плечами и напомнил:
— Вы сейчас будете допрашивать свидетельницу? Она у меня в купе сидит...
Комиссар вздрогнул и, вновь вспомнив про усы, достал из кармана платок.
— Конечно же буду. Проводите меня к ней.
Не успели мужчины выйти в коридор, как к комиссару подскочил запыхавшийся помощник и быстро заговорил:
— Я уже успел поговорить с девушкой, которая ехала с трупом. Мне кажется, нет смысла искать убийцу в поезде.
— Это почему же?.. — в голосе комиссара послышалась досада.
Его явно раздражало такое рвение помощника. А тот, не обращая внимания на недовольство шефа, продолжил:
— Свидетельница утверждает, что перед тем, как она обнаружила труп, поезд останавливался. Мне кажется...
— Оставьте свое мнение при себе, — резко оборвал комиссар и, повернувшись к проводнику, приказал: — Немедленно отведите меня к свидетельнице.
Сделав несколько шагов, Лоретти еще раз оглянулся на купе с трупом и вновь повторил:
— Ришелье...
Услышав это, помощник подпрыгнул на месте и, покрывшись красными пятнами, переспросил:
— Тот самый Ришелье?
Комиссар утвердительно кивнул и уверенно зашагал к купе, в котором находилась испуганная Элен.
Если бы она знала, что попадет в такую жуткую историю, то, несмотря на измену Николя, осталась бы в Париже. Именно об этом она и думала, когда в купе заглянул комиссар.
— Вы говорите по-итальянски? — сурово спросил он.
Элен кивнула и завороженно уставилась в то место на лице комиссара, где вскоре должны были появиться усы. Лоретти немного смутился, однако быстро взял себя в руки.
Пока комиссар задавал интересующие его вопросы, а Элен отвечала, помощник нетерпеливо топтался в коридоре, искоса наблюдая за экспертами, которые тщательно исследовали каждый уголок купе. Помощник жаждал посмотреть на знаменитого Ришелье, который еще вчера был предметом особого внимания ИНТЕРПОЛа, а сегодня, холодный и неподвижный, валялся на полке.
Выяснив все интересующие его подробности, комиссар отпустил Элен, предварительно взяв у нее миланский адрес.
— Ну, что-нибудь новенькое узнали? — ревниво поинтересовался помощник, не сводя внимательного взгляда с экспертов.
— Нет, — пожал плечами комиссар. — Девушка здесь не при чем. Так, случайная попутчица... Я обещал прислать ей повестку в прокуратуру, чтобы она забрала свои вещи после их тщательного анализа.
— Интересно, что они искали?
— Судя по тому, что все перевернуто вверх дном, вещь была очень маленькой, — комиссар задумчиво подергал ухо. — Вряд ли он вез с собой товар.
— Я слышал, что дружки Ришелье, обещали его пришить, если он не поделится гонораром... Видимо, он так и остался скрягой...
4
Элен вышла из поезда в подавленном настроении. Оказавшись у стоянки такси, она попыталась подумать о чем-то приятном.
«В конце концов, я приехала сюда отдыхать, наслаждаться красотами Милана, а не думать о каком-то убийстве», — решила она.
Сев в машину и назвав адрес, Элен отрешенно уставилась в окно, заставляя себя любоваться экзотикой миланских улиц.
Анна жила совсем недалеко от вокзала, и минут через десять Элен уже стояла перед домом подруги. Поднявшись на третий этаж и позвонив в дверь, она прислушалась. В квартире стояла мертвая тишина.
«Ну, вот, приехала...» — вздохнула Элен и медленно направилась вниз по лестнице.
Она знала, что с самого утра Анна занимается в студии, но адреса не помнила. Вдруг сверху послышался скрип отворяемой двери, и сонный голос что-то спросил по-итальянски.
— Анна! — радостно воскликнула Элен, и через мгновение подруги уже крепко обнимались.
— Я уже потеряла всякую надежду увидеть тебя, — укоризненно заметила Анна, увлекая Элен за собой в квартиру. — Когда я тебе звонила, ты так неуверенно обещала. Вот я и решила, что у тебя в Париже более важные дела... Молодой человек, например.
Элен грустно улыбнулась.
— Мои планы изменились в последнюю минуту. Честно признаюсь, что я и не собиралась к тебе. Во всяком случае, в ближайшее время.
— Надеюсь, ты не поссорилась с Николя?
— Нет, не поссорилась, — Элен тяжело вздохнула. — Мы расстались...
От неожиданного известия Анна присела и, всплеснув руками, протянула:
— Ой-ля-ля! А мне он так нравился...
— Мне тоже, — Элен пожала плечами. — Но я, наверное, так воспитана, что не могу простить измену... Особенно тому, кого и сейчас люблю больше всего на свете...
Анна внимательно посмотрела в грустные глаза подруги и укоризненно покачала головой.
— Ну, не раскисай! Мы найдем ему достойную замену, — пообещала она и чуть погодя добавила: — Поверь, будет не хуже Николя.
Элен прошлась по комнате и с интересом огляделась вокруг. Разбросанные по полу наброски, измятая постель, на столике немытые чашки из-под кофе характеризовали хозяйку квартиры не с лучшей стороны. Элен показалось, что в комнате царит гнетущая атмосфера из-за плотно задернутых портьер.
— Почему ты никогда не проветриваешь свое гнездышко? — удивилась она и подошла к окну, намереваясь впустить в комнату свежий воздух.
— Не делай этого, — попросила Анна и, заметив недоумение подруги, пояснила: — Исчезнет таинственность, столь необходимая мне для творчества.
Элен хмыкнула и, кивнув на стол, поинтересовалась:
— А немытая посуда также способствует вдохновению?
— Немытая посуда — издержки моего характера... Терпеть не могу убирать за гостями, хотя жутко их люблю.
С тяжелым вздохом Анна принялась составлять чашки на поднос, делая это настолько медленно и неохотно, что Элен бросилась на помощь подруге. Вдвоем они привели в порядок комнату за полчаса.
— Чтобы я без тебя делала?! — с пафосом воскликнула Анна, благодарно поцеловав Элен в щеку. — Я бы разгребала этот бедлам целый месяц... Кстати, у нас в доме после вчерашнего нет даже хлеба...
— Хочешь, я схожу в магазин? — вызвалась Элен.
Подумав, Анна кивнула.
— Терпеть не могу ходить за покупками, хотя люблю вкусно поесть, — призналась она. — Еще не люблю готовить, стирать, гладить...
— Удивительно, как ты еще жива, — съязвила Элен, направляясь к двери. — Чао!
— Чао! — крикнула ей вслед Анна. — Я с нетерпением тебя жду.
Выйдя на улицу, Элен рассмеялась. Она знала Анну уже достаточно давно и без обиды воспринимала ее выходки. С этой красивой итальянкой Элен познакомилась в Париже. В дождливый осенний день она шла по улице и вдруг заметила черноволосую девушку, которая возбужденно что-то рисовала на бумаге, при этом громко ругаясь по-итальянски. Подойдя поближе, Элен ужаснулась тому, как незнакомая художница нарисовала собор. Уловив реакцию Элен, художница рассмеялась, обнажив красивые ровные зубы, и на весьма плохом французском спросила:
— Нравится?
— Не очень... — ответила Элен, для удобства перейдя на итальянский.
— И мне не нравится, — сказав это, художница разорвала рисунок на мелкие кусочки и предложила: — Пошли, выпьем кофе...
— Пошли.
Перекинув за спину этюдник, Анна фамильярно взяла Элен под руку и доверительно призналась:
— Знаешь, с французским у меня повсюду возникают какие-то проблемы и казусы. Ты — первая, с кем я нашла общий язык.
Через полчаса девушки уже весело болтали, сидя за столиком в маленьком уютном кафе. Анна рассказала о своей нелегкой жизни в Париже, куда она приехала две недели назад из Милана подышать «воздухом импрессионистов». Итальянка еще не успела обзавестись друзьями, поэтому чувствовала себя не в своей тарелке. Несмотря на общительный характер, Анна жила достаточно замкнуто. После солнечной Италии дождливый Париж мало вдохновлял в то время года художницу.
— Мне здесь неуютно и одиноко, — заключила она и улыбнулась.
Элен предложила итальянке свое скромное общество и тут же потащила ее в студию звукозаписи, где Николя записывал свой последний хит. Друзья Элен пришли в восторг от новой знакомой. Своими работами Анна покорила даже недоверчивого Томаса, особенно после того, как нарисовала его портрет...
Вспомнив об этом, Элен грустно улыбнулась.
«Интересно, чем сейчас занимаются ребята? — подумала она, переходя улицу. — И чувствует ли Николя себя виноватым?.. Наверное, он слишком занят собственной персоной, чтобы переживать из-за таких пустяков...»
Неожиданно послышался скрип тормозов и чей-то громкий возглас. Элен обернулась и побледнела от страха — в полуметре от нее остановился темно-вишневый «Форд». В следующее мгновение из автомобиля выскочил худощавый молодой человек и бросился к Элен.
— Все в порядке? — хозяин «Форда» схватил Элен за плечи и легонько встряхнул.
Лишь сейчас девушка осознала, что по собственной неосторожности едва не попала под машину, и если бы не профессионализм водителя, то неизвестно, чем бы все закончилось.
Вокруг уже начали собираться люди. Шумно жестикулируя, наиболее эмоциональные из них принялись обсуждать подробности. Одни на чем свет стоит ругали Элен, другие же были на ее стороне. Только хозяин «Форда» молчал. Он не сводил с девушки восхищенного взгляда, словно не она чуть не стала прямым виновником аварии.
— Что здесь происходит? — раздался суровый голос полицейского, с трудом пробивающегося сквозь толпу.
Хозяин «Форда» обернулся и пояснил:
— Ничего страшного... Я хотел проскочить на красный свет. Девушка ни в чем не виновата.
Полицейский внимательно оглядел машину, Элен и скучным голосом уведомил:
— В таком случае, оплатите штраф.
Толпа загудела.
— Расходитесь, — сурово приказал страж порядка, выписывая квитанцию.
Однако особо любопытные прохожие продолжали наблюдать за происходящим, напрочь игнорируя слова стража порядка. Из толпы послышались возгласы:
— Да он не виноват! Это девушка замешкалась на дороге!
Хозяин «Форда» попытался отыскать глазами неизвестного доброжелателя, а когда ему это не удалось, молча погрозил кулаком толпе. Полицейский же никак не отреагировал на замечания зевак. Он протянул водителю квитанцию и жестом предложил поскорее покинуть место. Затем он взял под козырек и удалился.
Испуганная Элен отступила на тротуар и, опустившись на корточки, обхватила голову руками. Посчитав «спектакль» оконченным, зрители разошлись. На месте происшествия остался лишь темно-вишневый «Форд» и его водитель, неизвестно почему взявший на себя вину. Он открыл дверцу машины и, обратившись к Элен, предложил:
— Давайте, я отвезу вас домой.
В первое мгновение Элен растерялась и даже оглянулась, не поверив, что обращаются именно к ней.
— Вы хотите меня отвезти? — переспросила она.
— Конечно же вас.
— Спасибо, я живу недалеко...
— Вы не итальянка? — предположил молодой человек и дружелюбно улыбнулся. — Хотя, я догадался об этом уже давно.
— Почему?
— Вы не похожи на наших девушек. В вас много изящества и чего-то такого, что я не могу выразить словами. Позвольте, я угадаю откуда вы?
Элен кивнула, слегка заинтригованная необычным поведением незнакомца.
— Пожалуй, вы не из Англии... — задумчиво протянул он. — Не похожи вы и на немку... Может быть, из Восточной Европы... Впрочем, нет. Вы — француженка. А хотите, я скажу, как вас зовут?
Негромкий голос молодого человека, его необычная манера разговора подействовали на лен успокаивающе. Она улыбнулась и вновь кивнула.
— Дайте вашу руку, — незнакомец несколько мгновений внимательно вглядывался в тонкую ладошку девушки и наконец глубокомысленно изрек: — Вас зовут Элен.
— У меня это на руке написано? — удивилась та и вдруг рассмеялась. — Да вы же Прочитали мое имя на сумочке...
— А мое имя вы нигде не прочитаете, — так бы между прочим заметил молодой человек и, галантно кивнув, представился: — Джанни.
— Джанни... — повторила Элен и неожиданно поняла, что уже не жалеет о том, что отправилась в это путешествие.
5
Элен взбежала на третий этаж на одном дыхании и, нажав кнопку звонка, не отпускала ее до тех пор, пока Анна не открыла дверь.
— Что случилось? — удивилась художница, увидев радостно-возбужденное лицо подруги.
— Ни-че-го! — пропела Элен и, всучив Анне сумку с продуктами, со всего размаху плюхнулась в кресло. — Ничего-ничего...
— Где ты так долго гуляла? Я едва не умерла с голода, — пробурчала Анна, направляясь в кухню.
Так и не решив, рассказывать подруге о новом знакомом или нет, Элен закрыла глаза и принялась вспоминать подробности дорожного происшествия.
— Тебе, между прочим, звонили из полиции! — раздался из кухни громкий голос Анны. — Что ты уже успела натворить?
— Ничего... — отмахнулась Элен. — Случайно оказалась свидетельницей преступления. В поезде я ехала в купе с человеком, которого убили, едва я вышла на полчаса...
— Надеюсь, это не твоя работа? — пошутила Анна, появившись на пороге с подносом. — Мне бы не хотелось, чтобы тебя посадили... Кстати, а почему ты мне об этом не рассказала?
— Не знаю, — пожала плечами Элен. — Я и сейчас не могу поверить, что это случилось именно со мной. У тебя так бывает?
Не дождавшись ответа, она взяла с подноса бутерброд и принялась с аппетитом его уплетать. Анна удивленно вскинула брови, поражаясь странному поведению подруги. Через несколько мгновений она задумчиво протянула:
— Да-а-а, сколько живу на свете, столько удивляюсь странной психологии женщин — ее не волнует убийство, которое происходит почти на ее глазах. Однако стоит ей порвать -колготки — настроение уже испорчено на целый день...
— Глупости, — Элен энергично замахала руками. — Я с тобой не согласна! Просто в поезде я была занята решением своих личных проблем...
— Ты хочешь сказать, что твоя ссора с Николя волновала тебя больше, чем убийство?
Элен не успела возразить, так как в дверь позвонили.
— Это ко мне, — Анна вскочила с дивана и бросилась в прихожую.
Через минуту она вернулась в комнату, держа в руках огромный букет хризантем.
— Какая прелесть! — восторженно воскликнула Элен и лукаво прищурилась. — Кто это тебя так ценит?
Анна недоуменно пожала плечами и, достав из букета маленький конверт, распечатала его. Прочитав записку, она с удивлением уставилась на подругу.
— Здесь написано: «В память о приятном знакомстве. Джанни.»
Анна хмыкнула и, передав записку Элен, с иронией заметила:
— Между прочим, у меня нет знакомых с таким именем. Во "всяком случае, таких, которые бы считали знакомство со мной приятным...
Элен опустила глаза и густо покраснела.
— Ого, а ты, оказывается, выглядишь гораздо скромнее, — усмехнулась Анна и потребовала: — А теперь рассказывай, как ты, приехав в Милан лишь утром, уже ухитрилась подцепить такого галантного кавалера?
— Да, никак...
— Не скромничай! Я жду!
По решительному тону подруги Элен поняла, что рассказывать все же придется.
— Когда я вышла в магазин за покупками, то едва не попала под машину, — неуверенно начала она.
— О, мама мия! — Анна всплеснула руками. — У тебя талант влипать в разные истории. Вначале убийство в поезде, а потом авария...
— Да, нет же, нет! — улыбнулась Элен. — Я едва не попала под машину этого самого Джанни... Так мы и познакомились.
— Ничего не скажешь, романтичная история, — Анна прошлась по комнате и остановилась у окна. — Почему мне так не везет? Мои знакомые ребята, к сожалению, слишком современны. Им даже и в голову не придет после получасового знакомства дарить мне цветы... Кстати, а какой марки машина у твоего Джанни?
— Не помню...
— И все же?
— Не приставай.
— Темно-вишневая?
— Кажется, да...
Анна жестом подозвала подругу к окну и победно кивнула в сторону тротуара.
— Видишь, там за углом стоит очень похожая тачка. Это не может быть твой Ромео?
По тому, как Элен смущенно потупила взгляд, Анна догадалась, что попала в цель.
— О-о-о! И вправду, ты пользуешься бешеным успехом у итальянских мужчин, — изрекла она и задумчиво предположила: — Возможно, это от того, что ты блондинка?.. Интересно, а если и я перекрашусь, это кто-нибудь оценит по достоинству?
Однако Элен уже не слушала рассуждений подруги. Ее заботило другое — какой найти предлог, чтобы выйти на улицу.
«Ведь не зря же Джанни торчит под окном уже целый час, — подумала она. — Но как он узнал мой адрес?»
В глубине души Элен понимала, что не стоит спешить, но что-то неумолимо тянуло ее вниз, к темно-вишневой машине.
«Даже Николя так настойчиво не ухаживал за мной, — принялась вспоминать она. — И вообще, Николя нельзя даже сравнивать с Джанни... Они ведь такие разные...»
6
После ухода Элен Лоли тут же бросилась к телефону, намереваясь отыскать Себастьяна. Однако его номер не отвечал. Все больше и больше злясь, Лоли еще несколько раз набрала знакомые цифры, но и эти усилия не принесли результата.
«В таком случае, придется разбираться с ними обоими!» — решила она и, переодевшись, отправилась в «гараж».
Как она и предполагала, рок-группа присутствовала на репетиции в полном составе.
— Привет! — небрежно бросила Лоли, резко распахнув дверь.
Ее появления не ожидали и поэтому, растерявшись от столь решительного вида гостьи, музыканты по-одному вышли из игры.
— Лоли, в чем дело? — с укоризной спросил Себастьян, подойдя к девушке и намереваясь ее поцеловать.
Однако Лоли уклонилась от поцелуя и возмущенно произнесла:
— Почему ты мне не позвонил?
Себастьян недоумевающе пожал плечами.
— А разве я обещал это сделать?
— Ты хочешь сказать, что это должна делать я?! — не унималась Лоли. — В таком случае, ответь, кто из нас мужчина?
— Подожди-подожди, — попытался утихомирить подругу Себастьян. — Да и что это с тобой? Может, ты толком все объяснишь?
— Объяснять придется вам!
— Лоли, что-то случилось? — вмешался в разговор Николя. — Если что-то произошло, то расскажи. Нам всем будет интересно узнать о том, что вызвало в тебе такие бурные эмоции.
— Это мне то объяснять! — едва не захлебнулась от возмущения Лоли. — Это ты лучше объясни, как ты мог поступить так с Элен. Она же так тебя любит!
— Как поступить? — растерялся Николя, ловя на себе испытующие взгляда коллег.
— Ты ее предал! — заключила Лоли и, прочитав на лице Николя недоумение, добавила: — И не надо делать такие невинные глазки.
Только сейчас Николя догадался о чем идет речь.
— Послушай, — раздраженно вздохнул он. — Это всего лишь недоразумение...
— Недоразумение?! — Лоли направилась к выходу. — Если ты так считаешь, то Элен действительно правильно сделала, уехав из Парижа. Ты не стоишь ее.
Сказав это, девушка удалилась, при этом громко хлопнув дверью.
— Лоли! — окликнул ее Себастьян и, выбегая за дверь, предупредил остальных: — Я попытаюсь обо всем разузнать подробнее...
— Пожалуй, она не вернется... — предположил Жозе, до этого молча наблюдавший за происходящим.
— Мне тоже так кажется, — поддержал его Кри-Кри и с любопытством посмотрел на Николя. — Что же все-таки случилось?
Николя опустился на диван и задумался.
— Элен уехала, даже не попрощавшись, — принялся рассуждать он вслух. — Как глупо все получилось... Нужно немедленно остановить ее. Но куда же она отправилась?
Николя поднял глаза на ребят. Те лишь пожали плечами.
— Прежде, чем что-то предпринимать, нужно подождать Себастьяна, — посоветовал Кри-Кри.
Себастьяна ждали часа два. Едва он переступил порог, как тут же, переведя дыхание, выпалил:
— Элен уехала в Милан к своей подруге Анне.
— В Милан? — озадаченно переспросил Николя.
— Да.
— И для того, чтобы это узнать, тебе понадобилось два часа? — удивился Кри-Кри.
Себастьян лишь развел руками.
— Ну, вы же знаете Лоли...
Николя резко вскочил с дивана и торопливо засобирался.
— Куда это ты? — поинтересовался Жозе.
— На вокзал.
Себастьян махнул рукой.
— Поздно, я уже там был. Поезд отошел час назад.
— Да-а-а, — в бессилии протянул Николя и медленно опустился на диван. — Она же теперь столько глупостей может натворить...
— Нет, Элен не такая девушка, — попытался успокоить друга Жозе. — Она просто решила сменить обстановку, развеяться немного... К тому же, она тебя любит.
— И все-таки я должен ее найти, — выдавил из себя Николя. — Я не хочу терять ее из-за какой-то глупости.
— Положение тяжелое, — прокомментировал Кристофер и, подсев рядом на диван, поинтересовался у Себастьяна: — Тебе удалось еще что-нибудь выяснить?
— Что? — не понял тот.
— Например, адрес Анны.
— Лоли перерыла все свои тетрадки и блокноты, но так и не нашла его.
— У меня идея, — встрял в разговор Жозе.
Все повернули головы в его сторону.
— Ну же, — поторопил Себастьян. — Не тяни.
Лицо Жозе приобрело задумчивое выражение.
— Как-то нам предлагали совершить небольшое путешествие в Италию. Так почему бы не совершить его.
— Ты имеешь ввиду... — вспомнил Николя.
— Да, — кивнул Жозе. — именно Томаса Фову.
На лицах музыкантов появилось напряженное выражение. В последнее время Томас не очень импонировал им, хотя ребята, как могли старались не дать ему впасть в отчаяние, причиной которого был СПИД. Фова предлагал им неплохой контракт, однако серьезно его слова никто не воспринимал, считая, что Томас в очередной раз водит их за нос. Именно поэтому после предложения Жозе в комнате повисло гробовое молчание.
— Нет, — наконец процедил сквозь зубы Николя. — Мы не должны поступаться своими принципами.
Но его решительный тон никто не одобрил. Наоборот, такое заявление руководителя заставило ребят поменять свое отношение к этому контракту.
— Я даже не представляю, почему это мы так долго отказывались от столь выгодных гастролей, — покачал головой Кри-Кри.
— Если наша популярность начнется с Италии, то это не так уж и плохо, — поддержал его Себастьян. — Тем более, выступать рядом с Ла Скала... Разве это не соблазнительно?
— Николя, ты в меньшинстве, — заключил Жозе и широко улыбнулся.
— А я особенно и не возражаю, — пошел на попятную Николя. — Только не передумал ли сам Томас...
— Вряд ли, — перебил его Жозе. — Ведь он держался за эту идею, как рак, и не собирался отступать.
Николя встал с дивана и подвел итог:
— Я сейчас же отправляюсь к Томасу Фова и подписываю контракт.
— С Богом...

К большой радости Николя Томас Фова оказался в студии.
— Салют, — кивнул он, едва завидев Николя, и указал на соседнее кресло. — Присаживайся.
— Спасибо, — Николя присел рядом, обдумывая, с чего начать разговор.
— Судя по тяжелому дыханию, у тебя нечто важное, — догадался Томас. — Я слушаю.
Николя решил начать издалека:
— Как-то у нас зашел разговор о гастролях...
— Да, — согласился Томас. — Но, насколько я помню, вы тогда особенно не рвались в турне. Говорили, что еще не готовы... Что-то изменилось?
— Да.
— Интересно... — Томас внимательно посмотрел на гостя, стараясь угадать причину такой перемены.
— Мы уже подготовились как следует и, посоветовавшись, решили, что можем согласиться с твоим предложением.
Томас задумался.
— Хорошо, — произнес он наконец. — Я проведу все предварительные переговоры и думаю, через месяц отправим вас в Испанию или Италию.
— Через месяц?! — растерялся Николя.
— Вы ведь не только славы хотите, но и кое-что заработать... — пояснил Томас. — Я считаю, что любая работа должна быть хорошо оплачена, а для этого нужно время...
— Нельзя ли поскорее?
— Можно, но вы потеряете в сумме.
— Это не так важно.
— Хорошо.
— Как скоро мы могли бы отправиться?
— Недели через две, но уже только в Испанию...
После этих слов у Николя окончательно испортилось настроение. Заметив это, Томас спросил:
— Опять какие-то проблемы?
— В общем, нет, — пробормотал Николя и поднял голову. — Еще два месяца назад ты предлагал отправиться в Милан...
Томас язвительно усмехнулся.
— Да, там неплохое кафе, но, к сожалению, мы не сошлись в цене.
— А с ними можно еще раз переговорить?
— Можно, но стоит ли?
— Может, попробовать?
— Не понимаю, зачем вам это нужно, — Томас недоумевающе пожал плечами и потянулся к телефону. — Ну, если только за ваш счет...
Набрав номер, он солидным голосом проговорил:
— Добрый вечер. Это беспокоит Томас Фова... Узнали... Очень приятно... Именно по этому делу я и звоню... Предложение остается в силе?.. Вы, конечно, понимаете, что предложенные условия вряд ли могут меня устроить... Понимаю, понимаю. Да, мы подписываем контракт на эту сумму, но только на одну неделю. Если группа будет пользоваться успехом — продлим его, но уже на несколько иных условиях. Вас устраивает такой подход?.. Ну, что ж, замечательно. Как скоро вы хотите увидеть ребят?..
На мгновение Томас прикрыл ладонью трубку и, повернувшись к Николя, спросил:
— Когда вы хотите отправиться?
Понимая, что все вышло как нельзя лучше,
Николя просиял.
— Да хоть сейчас.
— Через неделю, — обратился Томас уже к своему итальянскому собеседнику. — Я думаю, до этого времени мы успеем решить все формальности. Идет?.. В таком случае — чао!
Томас положил трубку и вновь повернулся к Николя.
— Ты все слышал. Вопросы есть?
— Нет.
— Не нравятся мне такие подходы, — с видом босса, как бы между прочим, заметил Фова. — Я люблю заключать очень конкретные сделки. Впрочем, теперь ваш и мой финансовый успех будет зависеть только от вашей игры.
— Я это понял. Мы постараемся.
— Очень на это надеюсь.
Николя резко вскочил и протянул руку Томасу.
— Меня ждут ребята, — пояснил он. — Спасибо.
— Смотрите не передумайте, — только и успел Томас бросить вслед выбежавшему Николя. — Через пять дней отправляемся...

0

4

7
С тех пор , как Элен познакомилась с Джанни (а прошла всего лишь неделя), ритм ее жизни совершенно изменился. Если раньше она вставала в семь часов утра, делала зарядку, завтракала и занималась учебой, то сейчас предпочитала до обеда валяться в постели. Ближе к вечеру Джанни заезжал за Элен, и молодые люди отправлялись на прогулку по Милану. Они обошли почти все рестораны в городе, побывали в Ла Скала и даже посетили несколько музеев. Однако красоты Италии действовали на Элен несколько иначе, чем ей этого хотелось. Она воспринимала все сквозь призму отношений с Джанни: ей нравилось то, что нравилось ему. Даже вечно занятая собой Анна заметила это.
— Ты особенно не влюбляйся в него, — все чаще повторяла она. — Итальянские мужчины еще большие ловеласы, чем французы.
И в этот день, когда Элен собиралась на свидание, Анна предупредила о том же самом. Элен лишь снисходительно усмехнулась.
— Глупости, — парировала она. — Мне нравится Джанни и точка. А если он умеет красиво ухаживать, то это не недостаток...
— Ты настолько увлеклась своим новым знакомым, что совсем забыла о комиссаре Лоретта, — напомнила Анна и рассмеялась. — Хотя я его никогда не видела, но мне кажется, что я знаю его давным-давно... Ведь он звонит по три раза на день и требует тебя.
— Сегодня обязательно забегу, — неуверенно пообещала Элен и, поцеловав подругу, выскочила за дверь.
Верный рыцарь Джанни нетерпеливо топтался у подъезда, ожидая ее уже с полчаса. Увидев девушку, он улыбнулся и, протянув обе руки, приветствовал ее по-французски:
— Салют, моя радость!
— Салют, — Элен прижалась щекой к плечу Джанни и тихо прошептала: — Ты не будешь против, если мы немного изменим наши планы на сегодня.
— Все, как ты скажешь...
Не успели молодые люди сесть в машину, как Элен услышала негромкий знакомый голос.
— Привет...
От неожиданности девушка растерялась и в первое мгновение отшатнулась от Джанни.
— Николя?! — удивилась она и шагнула к нему навстречу. — Что ты здесь делаешь?
Ничего не понимающий Джанни с подозрением посмотрел на длинноволосого блондина с печальными глазами, стоявшего рядом с ними.
— Этот блондин и есть изменение наших планов? — сурово спросил Джанни и насупился.
— Дорогой, не обижайся, пожалуйста, — Элен нежно погладила Джанни по щеке. — Это мой друг из Парижа... Я поговорю с ним, а ты подожди меня в машине...
В голосе девушки послышались умоляющие нотки.
— А что твой друг здесь делает? — не выдержал Джанни.
— О, Господи! — Элен и сама не знала, как исправить ситуацию. — Понимаешь, я сама не знаю, как он оказался в Милане...
Николя, до этого не проронивший ни слова, решительно откашлялся.
— Молодой человек, — вежливо обратился он к Джанни, — Элен — моя давняя знакомая. Мне кажется, что я имею хоть какое-то право на то, чтобы поговорить с ней несколько минут. Поверьте, я не собираюсь похищать Элен...
Джанни что-то пробормотал и, повернувшись на сто восемьдесят градусов, решительно зашагал к автомобилю. Даже его походка говорила о том, что он смертельно обижен.
Элен встревоженным взглядом проводила Джанни и хотела броситься за ним, но Николя проворно схватил ее за руку.
— Элен, нам надо во всем разобраться. Специально для этого я и приехал сюда.
— Я ничего не хочу слушать! — девушка упрямо поморщила лоб. — Нам не о чем разговаривать. Особенно после того, что я видела.
— Ты же ничего не знаешь! Позволь мне объяснить...
— Ни за что! — Элен вырвала руку и, кивнув на машину Джанни, выпалила: — У меня новый парень, и я счастлива.
В ее голосе прозвучало отчаяние, которое заставило Николя усомниться, все ли у Элен в порядке. Он внимательно посмотрел в лицо подруги и заметил в глубине ее больших глаз едва заметные слезинки.
— В любом случае, я не прощаюсь, — Николя грустно улыбнулся. — Мы подписали контракт, и целый месяц будем играть в ночном кафе «Корсика». И если у тебя будут неприятности, знай, что ко мне ты можешь обратиться в любое время дня и ночи... В кафе работает один парень, который всегда в курсе, где меня найти. Его зовут Альберто. Он бармен.
Сказав это, Николя повернулся и зашагал вдоль домов, даже не оглянувшись. Ветер трепал его длинные волосы, а спортивная сумка, перекинутая через плечо, подрагивала в такт походке.
Элен даже не подозревала, что Николя едва сдерживает слезы, и ему очень неприятно видеть свою девушку с другим парнем. В это мгновение в душе Элен боролись два чувства: жалость к Николя и вина перед Джанни. С одной стороны, ей очень хотелось догнать и утешить бывшего друга, но в машине ее ждал другой, более загадочный и непонятный...

Лишь когда Элен опустилась на сиденье, она заметила, что Джанни здорово обиделся.
— Извини, дорогой, — негромко проговорила она. — Я не хотела сделать тебе больно. Это Николя — мой бывший парень, с которым я рассталась.
Джанни сидел, понурив голову, крепко сжимая руль, и молчал. Его загорелое лицо побледнело, а красивые губы что-то шептали. Элен, наслышанная о бурном темпераменте итальянцев, растерялась.
— Поехали куда-нибудь, — робко предложила она, надеясь, что в дороге Джанни немного успокоится.
— Поехали...
Через несколько метров Элен вдруг вспомнила, что обещала Анне заскочить к комиссару.
— Джанни, ты не против, если мы на полчаса заедем в полицейское управление?
Изменившееся выражение лица итальянца испугало Элен больше, чем скрип тормозов. Когда машина остановилась, Джанни испытующе посмотрел на нее.
— В полицейское управление? Зачем?
— Со мной в поезде произошла жуткая история... — запинаясь, начала Элен и поведала Джанни об убийстве.
Итальянец выслушал ее очень внимательно и, когда рассказ закончился, сочувственно по-цокал языком.
— Да-а-а... Неприятное происшествие... — согласился он и вдруг спросил: — А ты и вправду не знала того несчастного?
— Я впервые его видела... Да мы даже и парой фраз не обменялись... И вообще, он был каким-то странным. Сейчас мне кажется, что он предчувствовал свою смерть... Он все время чего-то боялся...
— Ладно, поехали в полицию, — оборвал разговор Джанни и почему-то улыбнулся.
Через полчаса темно-вишневый форд затормозил у входа в полицейское управление. Элен надеялась, что ее визит к комиссару окажется недолгим, но на всякий случай предложила:
— Хочешь, пойдем со мной? Подождешь у кабинета...
— Нет-нет, — запротестовал Джанни и, кивнув на расположенную невдалеке стоянку, уточнил: — Я лучше подожду тебя там.
8
Уже несколько дней Николя и его друзья играли в ночном кафе. В этом заведении бывала разная публика, но основной контингент его посетителей составляли молодые художники и музыканты. Именно они и были ярыми поклонниками творчества французской рок-группы. Томас не ошибся, сказав, что в Италии музыкантов ждет успех.
Каждое утро Николя, Себастьян, Жозе и Кри-Кри собирались в пустом кафе на репетицию. Бармен Альберто, с которым ребята успели подружиться, обычно появлялся к обеду и, готовясь к работе, с удовольствием слушал игру музыкантов.
В этот день Альберто немного опаздывал, и Николя отметил про себя, что почему-то нервничает. С тех пор, как он поссорился с Элен, все валилось из рук. После разговора с девушкой Николя надеялся, что она обязательно придет в кафе послушать их песни, однако ее все не было. Себастьян, Кри-Кри и Жозе молча сочувствовали другу, но, как помочь, не знали. Николя был замкнут, разговаривал лишь о работе, и, отыграв программу, молча шел в гостиницу и ложился спать. Только Альберто мог заставить Николя улыбнуться, поэтому друзья с нетерпением ожидали появление бармена.
— Что-то он запаздывает, — негромко заметил Себастьян, посматривая на дверь.
Кри-Кри кивнул и постучал палочкой по тарелке.
— Кстати, а как скоро Лоли собирается примчаться? — поинтересовался он.
Себастьян пожал плечами.
— Я, конечно, очень соскучился, но лучше бы она приехала как можно позже...
— Что так? — удивился Жозе.
— Лоли каждое утро звонит из Парижа и спрашивает, помирились ли Элен с Николя, — пояснил Себастьян. — Когда я говорю, что нет, она начинает инструктировать меня, как лучше их свести...
— Кстати, Николя виделся с Элен? — бесцеремонно перебил Кри-Кри.
Оглянувшись на сидевшего в углу Николя, Себастьян, понизив голос, ответил:
— По-моему, да. Но разве из его что-ни-будь вытащишь? Мне кажется, что Элен его отшила...
— Еще бы, — хмыкнул Кри-Кри и принялся вслух мечтать: — Вот если бы здесь была Джоанна... уж она точно что-нибудь да и придумала...
Вдруг парни услышали громкий голос вошедшего в зал Альберто, который приветствовал их по-итальянски.
— Как дела, скрипачи? — поинтересовался он, подойдя поближе.
По очереди пожимая ему руку, ребята нестройно ответили:
— Спасибо, хорошо...
— Вижу, что не очень, — подвел итог бармен и, остановив взгляд на удрученном лице Николя, добавил: — А ваш руководитель совсем раскис.
— Селяви, — развел руками Себастьян и с надеждой поинтересовался: — Что нового в городе?
— Можно подумать, что вы никуда не выходите и нигде не бываете...
Ребята переглянулись и дружно закивали.
— А куда нам ходить? — ответил за всех Жозе. — Ночью играем, а днем спим...
— Да-а-а, жизнь у вас не сахар, — согласился бармен и вновь обратился к Николя: — Руководитель, что нос повесил? Хочешь, я тебя развеселю?
Не дожидаясь согласия, Альберто взял гитару и принялся настраивать ее на свой лад. Музыканты с любопытством наблюдали за действиями бармена, молча переглядываясь между собой. Наконец Альберто удовлетворенно хмыкнул и громко запел, более-менее сносно подыгрывая себе на гитаре. Он запел народную итальянскую песню о несчастной любви, бросая выразительные взгляды на Николя. Песня, как все народные сказки, закончилась довольно оптимистично. .Несколько раз повторив последнюю фразу, бармен откланялся и, отложив гитару, под бурные аплодисменты музыкантов отправился за стойку.
— А у него приличный голос, — зашептал Кристофер, наклонившись к Себастьяну.
— И тонкая интуиция, — добавил тот. — Посмотри, как преобразился Николя...
Постепенно в кафе начали стекаться люди. Многие из них перед тем, как устроиться за столиками, дружелюбно кивали музыкантам, а иные даже подходили к сцене и здоровались за руку, подчеркивая тем самым свое уважение.
Себастьян с удовольствием заметил, что Николя играет свои песни все с большим воодушевлением. Он уже не искал взглядом несуществующую Элен, а с головой углубился в лирическую мелодию.
В этот вечер они играли так хорошо, что даже Альберто показал из-за стойки большой палец и приветственно помахал бутылкой. Заметив это, Жозе подмигнул Себастьяну и одними губами пояснил:
— Парни, после выступления Альберто угощает...
Неожиданно Себастьян услышал, как Николя сфальшивил. Удивленно оглянувшись на друга, он заметил, что тот не сводит внимательного взгляда с незнакомой парочки, уютно расположившейся за дальним столиком.
«Кто это? — подумал Себастьян и еще раз оглянулся на Николя. — Вроде бы я их не знаю... На первый взгляд, обыкновенные молодые люди... Он явно влюблен в свою спутницу, а она...»
Решив, что эти итальянцы не стоят такого пристального внимания, Себастьян перестал о них думать. Если бы он знал, что творится в душе у Николя, то, возможно, сфальшивил бы еще по-круче.

Николя заметил этих двоих не сразу. Он как раз подумал об Элен, как вдруг прямо перед собой увидел того, с кем на «Форде» укатила его бывшая девушка.
«Значит, и Элен здесь», — решил Николя и завертел головой, пытаясь отыскать в зале любимую.
Он здорово удивился, когда наконец понял, что этот тип пришел в кафе с другой девушкой.
«А где же Элен? — пронеслось в голове, и тут же нахлынули другие мысли: — Моя Элен, чистая и верная, даже не догадывается, что ее обманывают... Да как он смеет так унижать ее!»
В первое мгновение Николя едва не отбросил в сторону гитару и не побежал разбираться с этим наглым соблазнителем. Однако врожденная тактичность не позволила ему этого сделать, тем более, итальянец был с девушкой, которая, по-видимому, тоже ничего не знала. Понаблюдав за парочкой, Николя про себя отметил, что новый знакомый Элен настойчиво ухаживает за своей спутницей, причем, делает это отнюдь не без желания.
С трудом дождавшись перерыва, Николя первым рванулся к стойке бара и, отозвав Альберто в сторону, спросил:
— Ты знаешь этого красавчика в клетчатом пиджаке, который сидит за дальним столиком?
Альберто пожал плечами и, посмотрев на Николя словно на умалишенного, молча кивнул.
— Он часто бывает здесь?
— Часто...
— Как его зовут? Кто он?
— О, мама мия! — всплеснул руками бармен. — Ты мне мешаешь работать.
— Быстро отвечай, как его зовут и кто он.
— Это долгая и неинтересная история, — отмахнулся Альберто. — Если я начну ее рассказывать — лишусь своего места...
— Поверь, это очень важно.
На мгновение бармен задумался.
— Ладно, так уж и быть... Закончу обслуживание клиентов, а потом подойду к тебе сам... Например, завтра утром. У меня же есть твой адрес.
— Это меня не устраивает. Я хочу немедленно знать об этом человеке все.
Решительный тон Николя настолько удивил Альберто, что он едва не выронил из рук бутылку джина.
— Зачем тебе это нужно?
— Потом объясню.
— Если это и вправду важно, то пошли поговорим, — наконец согласился бармен и повернулся к своему помощнику. — Руджеро, я отойду на пару минут...
Альберто кивнул на дверь за стойкой, приглашая Николя следовать за собой.
Небольшая комната для обслуживающего персонала вся была загромождена старой потертой мебелью. Достав из кармана сигарету, Альберто опустился на скрипучее кресло, подняв целые клубы пыли. Бармен закурил и, посмотрев на часы, предупредил:
— Побыстрее задавай свои вопросы... У меня и вправду мало времени.
Николя, прислонившись к на спинке стула и, едва не сломав его, чертыхнулся.
— Давай, давай. Клиентов в баре хоть пруд пруди... — пробурчал Альберто и вдруг стукнул себя по лбу. — Слушай, совсем забыл! К тебе вчера заходила девушка... Я как раз работал в первую смену...
Николя дернулся, едва не опрокинув аккуратно составленные ящики из-под шампанского.
— Девушка?! Какая?.. — будучи уверенным, что это была Элен, музыкант стал описывать ее внешность: — У нее длинные светлые волосы, голубые глаза...
— Да нет же, — отрицательно покачал головой Альберто и предложил свой вариант: — Высокая кудрявая итальянка. Кстати, я несколько раз видел ее у нас... Она приходила вместе с Пучино...
— С каким Пучино?
— Да есть у нас тут художник один.
Николя задумался.
— Нет у меня знакомых итальянок, — неуверенно начал он, — хотя по описанию похожа на Анну...
— Вот-вот, она так и сказала: «Передайте Николя, что приходила Анна», — бармен потушил окурок в пепельнице. — Просила, чтобы ты ее обязательно разыскал.
Николя задумчиво потер подбородок и подавил вздох разочарования. Заметив, что музыкант думает уже о другом, Альберто напомнил:
— По-моему, еще совсем недавно тебя интересовал красавчик Джанни. А не прошло и пяти минут — ты уже готов бежать на поиски какой-то Анны, которую едва вспомнил... Кстати, прежде, чем рассказать о Джанни, я должен знать, откуда такой интерес к нему?
Николя развел руками.
— Интерес особый. Он ухаживает за моей девушкой...
— За Анной?
— Да нет же, за другой...
Альберто с сомнением покачал головой.
— На Джанни это не похоже. Видел, какая с ним пришла козочка? Так это его невеста.
— Невеста? — удивился Николя.
— Да, как это ни странно. Он долго добивался ее расположения, так что, не думаю, чтобы он бегал за кем-то еще... — неожиданно Альберто оглянулся на дверь и, понизив голос, продолжил: — То, что Джанни не чист на руку, знают все. Но он в этих делах — мелкая сошка... Так, мальчик на побегушках. Ему приказывают, а он выполняет.
Николя изумленно уставился на бармена, не совсем понимая, куда тот клонит.
— Ты что, все еще не догадался, что у нас в кафе проворачиваются кое-какие дела? — удивился Альберто и пояснил: — Заметил, небось, кто к нам ходит? В основном, молодые художники... Нельзя сказать, что за их работами выстраивается очередь, но иногда какая-нибудь галерея покупает. Так вот, Джанни во всех эти делах что-то вроде посредника: сводит, разводит... Я нутром чую — он неплохо зарабатывает на этом...
— А что здесь страшного? Почему ты говоришь, что Джанни не чист на руку?
— Все очень просто. В последние полгода у нас вошли в моду ограбления частных галерей. Картины исчезали среди бела дня, почти на глазах у хозяев. Полиция сбилась с ног, ища преступников и, в конце концов, вышла на одного, но в последнюю минуту ему удалось улизнуть... кажется, в Европу. Ходят слухи, что он здорово наколол своих компаньонов — с его отъездом исчезли и картины...
Николя нетерпеливо переступил с ноги на ногу.
— Зачем ты мне все это рассказываешь? И причем здесь этот Джанни?
— Да так... Воспринимай это, как веселенькую историю, но от Джанни держись подальше.
— По-моему, ты преувеличиваешь, — хмыкнул Николя. — Буду я бояться обыкновенного ловеласа.
Альберто пожал плечами и направился к выходу. Уже у двери он вдруг обернулся и с сомнением посмотрел на Николя, как бы раздумывая, сказать ему или нет.
— Вот ты говоришь, что я преувеличиваю, — наконец решился он, — но я еще раз хочу напомнить — держись от Джанни подальше. Помнишь того, который мотнул в Европу? Говорят, что его убили в поезде, когда он возвращался в Италию. Однако картин не нашли...
Николя снисходительно усмехнулся.
— И это тоже нужно воспринимать, как веселую историю?
— Кстати, он тоже бывал в нашем кафе...
9
Утром Николя вспомнил о том, что в кафе приходила Анна и искала его. Вчера, после странных намеков Альберто, он вернулся в зал, однако Джанни там уже не было. Отыграв программу, музыканты разбрелись по своим гостиничным номерам.
Кри-Кри, Себастьян и Жозе не беспокоили Николя расспросами, решив, что он сам им обо всем расскажет, когда посчитает нужным. А Николя полночи проворочался в постели, вспоминая мельчайшие подробности разговора с барменом. Вдруг ему пришло в голову, что Анна приходила к нему из-за Элен.
«А если с Элен что-то произошло? — испугался Николя. — Не зря же Альберто меня предупреждал, что от Джанни можно ожидать чего угодно...»
С трудом сдерживаясь, чтобы тут же не броситься к Анне, Николя встал с кровати и, взяв гитару, принялся наигрывать знакомый мотивчик. Неожиданно в дверь постучали.
— Открыто, — разрешил Николя.
Порог переступил заспанный Кри-Кри. Он остановился посреди комнаты и, робко переминаясь с ноги на ногу, поинтересовался:
— А ты чего не спишь?
— Не хочется...
Кри-Кри протер глаза и, не дожидаясь приглашения, уселся на стул.
— А я слышу — твоя гитара. Дай, думаю, зайду... Может, человеку одиноко...
От такой заботы Николя расчувствовался.
— Спасибо, — поблагодарил он и тяжело вздохнул. — К сожалению, ты мне ничем не можешь помочь.
— Элен? — предположил Кри-Кри.
— Элен, — Николя взял минорный аккорд и принялся неспеша перебирать струны гитары.
В унисон настроению импровизация получилась безнадежно-грустная.
— А со мной еще в школе произошла подобная история, — нарушил молчание Кри-Кри. — Влюбился я в одну старшеклассницу. Красивая была девчонка, но страшная задавака. Но это ей можно было простить — за ней полшколы пацанов бегало...
Видя, что Николя никак не реагирует, Кри-Кри замолчал.
— Рассказывай, чего ты остановился? — встрепенулся Николя и отложил гитару.
— А мне показалось, что ты не слушаешь, — признался Кри-Кри и мечтательно улыбнулся. — Еще раз повторяю, что девчонка та была — высший класс. Как вспомню, так сразу же... ну, ты понимаешь... Не знаю, почему из целой толпы ухажеров она выбрала именно меня. Между прочим, за ней бегали и наши школьные баскетболисты. Как то раз они даже завоевали кубок на первенстве города...
Заметив, что Кри-Кри несколько уклонился от темы, Николя напомнил:
— Эй, не отвлекайся!
— Так о чем это я?.. — спохватился тот. — Ах, да! Не помнишь, где я тормознул?
— Ты остановился на том, что она выбрала тебя.
— Значит так, выбрала она меня. Начали мы встречаться. Ну, вечеринки там всякие, походы в кино... Уже через неделю я строил планы, как от нее избавиться, однако не один из них не прошел... Я готов был на стенку лезть от отчаяния.
Николя недоверчиво переспросил:
— А что случилось? Ты толком объясни, почему и куда девалась твоя любовь.
— А-а, — махнул рукой Кри-Кри. — Все очень просто — она не давала мне жить. Раньше я был кто? Свободный человек, ведь правда?
— Правда, — подтвердил Николя.
— А с ней я превратился в какого-то зомби, — с этими словами Кри-Кри встал и прошелся по комнате, карикатурно виляя бедрами.
При этом он принялся передразнивать свою пассию тонким писклявым голосом.
— Кри-Кри, — запищал молодой человек, — не делай этого! Кри-Кри, ешь вилкой, а не руками... Это нехорошо.
Наблюдая за этой сценой, Николя громко расхохотался.
— И как же ты с ней расстался? — полюбопытствовал он.
— Очень просто — я послал ее подальше. Такие девчонки, как она, терпеть не могут грубости.
— Бедный Кри-Кри, — всхлипывая от смеха, заключил Николя, — честно говоря, с трудом представляю тебя в роли хама... Особенно, если пришлось отказаться от лакомого кусочка. По-моему, ты не способен на это.
— Еще как способен! — обиженно возразил Кри-Кри. — Я страшен во гневе.
В подтверждение своих слов, он надул щеки, выпучил глаза и стал в позу культуриста.
— А что стало с бедной девочкой? — поинтересовался Николя. — Ты не разбил ей сердце?
— Да нет, — отмахнулся Кри-Кри. — Через несколько дней я встретил ее на улице с самым высоким баскетболистом.
И хотя Кри-Кри рассказывал все это с иронией, конец истории неприятно поразил Николя. Он нахмурился, вспомнив о своих проблемах. И вновь подумалось, что ему следует немедленно отправляться к Анне.
— Знаешь, Кри-Кри, не хочу тебя обижать, но мне необходимо уйти, — поднимаясь, решительно заявил Николя.
— Куда ты так спешишь? — в голосе друга послышалась тревога. — Мне кажется, что тебе давно пора поделиться с нами тем, что тебя гнетет. Глядишь, дам тебе дельный совет. -
Поняв, что Кри-Кри не сдвинется с места, пока обо всем не узнает, Николя тяжело вздохнул. Минутку поразмыслив, он наконец решился.
— Ладно, ты прав. Обещаю, что все вам расскажу, как только вернусь от Анны.
— Анна это та дылда-художница, которую Элен как-то притащила в студию?
Николя рассмеялся.
— Сейчас ты называешь ее дылдой, а помнишь, что было, когда ты только с ней познакомился? Если мне не изменяет память, ты напропалую волочился за ней.
— Тогда я был свободен, — нашелся Кри-Кри и, встав повернулся к выходу. — Помни, мы ждем тебя с нетерпением!
Проводив друга до двери, Николя быстро переоделся, застелил постель и плотно позавтракал остатками вчерашнего ужина. Несмотря на переживания, аппетит у него так и остался хорошим. Вообще, когда Николя нервничал, он начинал есть все подряд. Наконец с едой было покончено, и молодой человек со всех ног бросился к Анне.

Художница жила в соседнем квартале, и через полчаса Николя уже звонил в дверь ее квартиры.
Анна открыла немедля, словно ждала прихода Николя со вчерашнего вечера.
— Привет, — поздоровалась она, — проходи.
Молодой человек, робко озираясь, переступил порог. Он впервые попал в квартиру Анны, поэтому слегка замешкался, не представляя, куда идти. Заметив растерянность гостя, хозяйка снисходительно улыбнулась.
— Обувь можешь не снимать... Здесь все равно не убрано.
Несмотря на предупреждение Анны, Николя все же снял ботинки и, стараясь не наступить на разбросанные по полу «шедевры», осторожно направился в большую комнату.
— Садись сюда, — Анна кивнула на кресло с мягкими подлокотниками.
Николя послушно опустился.
— Долго же ты ко мне выбирался, — съязвила Анна, расположившись напротив. — Я уже и не надеялась.
«Интересно, а где Элен?» — подумал Николя и незаметно огляделся.
— Что, ее ищешь? — от проницательных глаз хозяйки ничего не могло укрыться.
Николя покраснел и опустил голову.
— Никого я не ищу, — буркнул он.
Анна принялась накручивать на палец локон волос, бросая лукавые взгляды на гостя.
— Забудь Элен, — наконец проговорила она. — У твоей девчонки уже новая любовь... Хотя, ты и сам это прекрасно знаешь.
Николя так и подмывало возразить Анне и рассказать ей, что представляет из себя Джанни. Однако он не очень хорошо знал художницу, и поэтому предпочел промолчать.
— Вы были прекрасной парой. Я всегда завидовала вашим отношениям. Среди моих знакомых редко кто так бережно относился друг к другу, — Анна закусила губу и пристально посмотрела на гостя. — Хотя, я прекрасно понимаю Элен. Ты — самый честный и добрый молодой человек, которого я встречала. Неудивительно, что вы были вместе целый год.
Николя не привык выслушивать такие комплименты в свой адрес. Он насупился и, слегка смешавшись, выдавил из себя:
— Гм-м.
— О, мама мия! — всплеснула руками Анна. — Да ты еще совсем ребенок! Ты совершенно не умеешь вести себя с женщинами... Хочешь, я тебя научу?
Сказав это, художница встала и кошачьей походкой подошла к Николя. Присев на подлокотник кресла, на котором устроился гость, Анна запустила руку в густые волосы Николя, при этом ласково приговаривая:
— Ты слишком неопытен для меня, но мне нравятся целомудренные мужчины...
Поглаживая гостя по щеке, Анна ненавязчиво взяла его руку и положила себе на талию. Николя сидел неподвижно, словно под гипнозом, в душе проклиная свою слабость. Несмотря на то, что он любил Элен, ласки Анны были ему приятны. Однако, собрав все свое мужество, Николя осторожно отстранился.
— Извини, Анна, — глухо пробормотал он, — но я пришел сюда не за этим.
К удивлению Николя, художница нисколько не обиделась.
— Я была уверена, что с первого раза ты не сдашься. Что ж, за это тебя можно уважать.
«Если будет вторая попытка, я точно не выдержу», — подумал Николя, а вслух спросил:
— Анна, зачем ты меня разыскивала?
Художница удивленно округлила глаза.
— Красивая девушка предлагает ему свою любовь, а он задает глупые вопросы.
Молча посидев еще несколько минут, Николя решительно поднялся.
— Мне пора.
— Не буду задерживать, — улыбнулась Анна, поправляя прическу. — Одного не могу понять, почему ты не спрашиваешь о самом главном?
— О чем? — удивился Николя.
— О том, ради чего ты сюда пришел... о Элен.
«Она права, — вздохнул Николя. — А что спрашивать? Я с ней виделся четыре дня назад... Она была не одна и ясно дала понять, что между нами все кончено...»
Анна прошлась по комнате и, четко выговаривая каждое слово, произнесла:
— Ты мне очень нравишься, и я не прочь с тобой встречаться. Однако Элен — моя подруга. То, что она говорит о разрыве ваших отношений, — полная ерунда. Опыт мне подсказывает, что ей трудно тебя забыть...
Внимательно выслушав хозяйку, Николя отрицательно покачал головой.
— Не согласен. Хотя, лучше бы ты оказалась права.
Проводив гостя до двери, Анна кивнула на прощание.
— Заходи, когда будет время.
— Не обещаю, — честно признался Николя, переминаясь с ноги на ногу. — Много работы. Лучше ты заглядывай к нам в кафе.
— Обязательно. Постараюсь притащить с собой Элен. Но если не получится, то приду одна.
Выйдя на улицу, Николя вздохнул с облегчением. Он не отрицал, что Анна вполне симпатичная девушка, но воспринимал ее не больше, чем друга.
«Может, Кри-Кри решит ею заняться? Кажется, он намекал на что-то подобное...» —  вспомнил Николя и, засунув руки в карманы, быстро зашагал по тротуару.
Из головы не выходила Элен и ее новый дружок. Николя поймал себя на том, что оглядывается на машины темно-вишневого цвета, с шумом проезжавшие мимо.
10
Как и в прежние дни, отыграв программу, Николя молча отправился в гостиницу. Придя в номер, он бухнулся на кровать и задумался. В таком состоянии он пребывал минут десять, пока с шумом не распахнулась дверь.
На пороге стояли Жозе, Кри-Кри и Себастьян. Вид у них был решительный. Они прошли в комнату и уселись рядом.
— У вас что, бессонница, и вы решили испортить ночь и мне? — недовольно пробормотал Николя.
— Нет, — усмехнулся Кри-Кри. — Просто мы решили спеть тебе колыбельную.
— Не очень удачная шутка, — обиделся Николя.
— А если серьезно, — вмешался Жозе. — То мы больше не можем спокойно смотреть, как ты зашился в себе и убиваешься горем.
Себастьян положил руку на плечо Николя и продолжил:
— Мы здесь, потому что хотим помочь тебе.
— Мне не нужна помощь, — запротестовал Николя. — Я во всем разберусь сам.
Кри-Кри лишь хмыкнул.
— Кстати, — заметил он. — Альберто разговаривал насчет тебя с Жозе...
— Альберто? — удивился Николя.
— Да, — кивнул Кри-Кри.
— Ну и что же он сказал ему.
— Он сказал мне, что бы мы присматривали за тобой, — совершенно серьезно произнес Жозе. — Иначе, как он сказал, ты можешь вляпаться в какую-нибудь неприятную историю.
Николя развел руками.
— Ну, если Альберто так считает, то я пасую...
— Перестань паясничать, — оборвал его Жозе. — Мы приехали сюда вместе и отвечаем друг за друга.
— И чего же вы хотите от меня?
— Правды.
Ничего не говоря, Николя опустил лицо в ладони. Все выжидательно посмотрели на него.
— Хорошо, я все расскажу, — наконец подал он голос. — Что вас интересует?
— Все сначала, — посоветовал Себастьян.
— Тот есть с Парижа?
— Да.
Николя задумался, подыскивая слова.
— Значит, так, — начал он. — Мы поссорились с Элен, вернее, она обвинила меня во всех смертных грехах и уехала к Анне.
— Не-е-ет, так не пойдет, — запротестовал Кри-Кри. — Ты лучше скажи: ее обида оправдана?
— Нет. Хотя... Впрочем, не настолько, чтобы разрывать отношения.
— Очень конкретный ответ, — как бы между прочим заметил Кри-Кри.
Николя вздохнул.
— Мне не очень хочется об этом говорить, но если вы настаиваете, то я поясню.
Ребята затаили дыхание.
— Все вы видели Клер... — тихо проговорил Николя.
— Ну, еще бы, — не сдержался Кри-Кри. — Это первокурсница, которая живет этажом ниже Элен. Она, кажется, домогалась тебя...
Николя недовольно покачал головой.
— Прости, но я не хочу об этом говорить и возвращусь к тому месту, где остановился. Так вот, никаких отношений у меня с Клер не было. В тот вечер она зашла в «гараж», а через пять минут появилась Элен, психонула и убежала.
— И только? — лукаво усмехнулся Себастьян.
— Нет. Буквально перед самым приходом Элен она бухнулась мне на колени и расстегнула рубашку.
— Это уже интереснее, — лукаво заметил Кри-Кри. — А что было дальше?
— Ничего.
— Теперь понятно, — протянул Себастьян. — Она заходит и видит тебя с голой женщиной. Ты знаешь, это уже похоже на криминал...
— Но ведь ничего не было.
Кри-Кри прищурился.
— Ты в этом твердо уверен?
— Перестань издеваться, — осадил друга Жозе. — Николя, мы слушаем тебя.
— Потом мне Клер призналась, что сама подстроила всю эту ситуацию. Она написала анонимную записку Элен, в которой просила ее зайти в «гараж», а перед самым ее приходом быстренько забежала и... Что было дальше, вы уже знаете.
— Вот до чего доводит женское коварство, — заключил Кри-Кри, при этом изобразив на лице целомудренное выражение.
— Понятно, — задумчиво проговорил Жозе. — Но неужели ты не мог все объяснить Элен?
— Я пытался, но она и слушать меня не хочет, — принялся оправдываться Николя. — Но самое ужасное не это, а то, что она связалась с одним итальянцем, который, похоже, замешан в каких-то темных делах.
Кри-Кри хихикнул и иронично заметил:
— Ее новый друг ходит в черных очках и с пистолетом, а бабушка его живет в Сицилии... Ребята, мы под хорошей охраной.
Николя не на шутку рассердился.
— Кри-Кри, все это гораздо серьезнее, поверь мне. Я чувствую, что Элен угрожает какая-то опасность.
— В таком случае, мы вступаем в войну с мафией! — торжественно заявил Кри-Кри.
— Мафия не мафия, — резко перебил его Николя, — но есть еще одно обстоятельство. Я видел его с женщиной. И отношения их были далеко не дружеские...
Кри-Кри стал серьезен.
— Мне кажется, обо всем этом мы должны поговорить с Элен, — предложил он.
В ответ Николя развел руками.
— К сожалению, темные дела этого парня пока всего лишь догадки, а в таких ситуациях нужны факты... Что же касается его морали, то, поверьте, я искренне не хочу, что-бы Элей вляпалась в какую-нибудь грязную историю.
— Да-а-а, положение не из приятных, — Жозе подошел к окну и выглянул на улицу. — Мы лишь гости в этом городе и не знаем ни его людей, ни традиций... Но что-то предпринять мы все-таки должны.
— Согласен, — кивнул Себастьян. — Кстати, как его зовут?
— Джанни, — Николя откинулся на спинку кровати. — Время от времени он бывает в этом кафе.
— Это уже кое-что, — подхватил Кри-Кри. — Нам нужно навести справки о нем.
— Уж не собираешься ли ты следить за ним? — усмехнулся Николя.
Однако Кри-Кри этот вопрос не смутил.
— А почему бы и нет, — как ни в чем не бывало ответил он. — Элен нам дорога, и ради нее можно пойти на все. Даже...
Вдруг Кри-Кри замолчал, немного испугавшись того, о чем подумал, но не успел еще сказать.
— В общем, так, — закончил он свою мысль. — Нам нужно убедить Элен поскорее развязаться с этим мафиози. А для этого мы должны, во-первых, не упускать Элен из виду, и, во-вторых, выяснить все о ее... ухажере.
— Как это ни странно, но, пожалуй, ты прав, — согласился Жозе и провел взглядом по лицам друзей: они были уставшими, грустными, но не обреченными.

0

5

11
Элен и Джанни договорились встретиться у входа в частную галерею, куда Джанни настойчиво приглашал девушку уже несколько дней. С присущим ему темпераментом итальянец рассказывал о картинах молодых художников, выставляющихся там. Заинтересовавшись этим, Элен согласилась. Кроме Анны у нее не было знакомых художников, поэтому девушка с нетерпением ждала посещения так называемого «храма искусств».
— У меня кое-какие дела, так что не смогу за тобой заехать, — предупредил Джанни еще вечером.
— Скажи мне адрес, и я доберусь сама.
— Смотри не заблудись, — пошутил итальянец и, сообщив координаты галереи, предупредил: — Жди меня у входа.
Собираясь на выставку, Элен долго думала, что одеть. Ее джинсовый стиль мало соответствовал тому месту, куда она намеревалась пойти.
«И Анны, как назло, нет дома, — посетовала Элен, — глядишь, и посоветовала бы что-нибудь...»
В конце концов Элен рискнула залезть в гардероб подруги и сама выбрала вполне импозантную шляпку.
Однако, выйдя на улицу, девушка тут же пожалела о своем выборе. Поднялся сильный ветер, и Элен несколько раз приходилось ловить шляпку под ногами у прохожих. Настроение девушки окончательно испортилось.
Добравшись до галереи, она достала из сумочки зеркало и принялась разглядывать свои растрепанные волосы, над которыми возвышался измятый головной убор.
— А тебе идет эта шляпка, — раздался негромкий голос Кри-Кри, появившегося словно из-под земли.
— Кри-Кри?! — обрадовалась Элен и приветливо улыбнулась. — Как ты здесь оказался?
— По туристической путевке, — сквозь зубы процедил тот и, не обращая внимания на дружеский тон Элен, добавил: — Не прикидывайся дурочкой. Ты прекрасно знаешь, что я и ребята подписали контракт...
Почувствовав, что Кри-Кри чем-то расстроен, Элен смешалась.
— А как Себастьян... Жозе?.. — неловко спросила она.
Кри-Кри насмешливо улыбнулся.
— А почему ты не интересуешься Николя? — съязвил он.
— Как Николя? — повторила Элен.
— Жив еще...
Кри-Кри отвернулся в сторону и, негромко посвистывая, принялся разглядывать витрины близлежащего магазина.
— Ты то на меня за что обижаешься? — робко поинтересовалась Элен. — Я, конечно, понимаю... Ты — друг Николя, но... Ты же прекрасно знаешь, что Николя меня предал...
— Да разбирайтесь вы сами со своими проблемами! — вспылил Кри-Кри. — Оставьте меня в покое. У меня своих проблем по горло.
Ничего не понимающая Элен отошла подальше. Зная несносный характер Кри-Кри, она решила не лезть к нему в душу.
«Но что он здесь делает? — удивилась она. — Вряд ли Кри-Кри пришел посмотреть картины...»
Не успела Элен как следует подумать об этом, как увидела Джанни, спешащего к ней с букетом цветов.
— Привет, моя радость, — итальянец поцеловал девушку и, протянув ей цветы, сделал комплимент. — Ты сегодня как-то необычно выглядишь.
— Правда? — обрадовалась Элен и, взяв Джанни под руку, предложила: — Пойдем скорее в зал. Я умираю от любопытства.
В галерее оказалось очень много людей и очень мало стоящих работ. Все толпились вокруг жуткой скульптуры, изображающей шестилапого бегемота. Элен подошла поближе и прислушалась к восторженным возгласам посетителей.
— О! Да это же настоящий шедевр! — громко завопил блондин в ярко-красном пиджаке. — Эта работа перевернет миропонимание нашего поколения.
— Нашего или вашего поколения? — язвительно поинтересовалась маленькая девушка в очках.
— А разве это не одно и тоже, — парировал блондин и продолжил свою восторженную речь: — Это великолепно! Это столь необычно, что обыватель никогда не сможет по настоящему оценить эту работу!
Услышав такое заключение, Элен отнесла себя к разряду обывателей, так как бегемот жутко раздражал ее. Видимо, так подумали и многие другие, потому как через несколько минут шестилапый остался в гордом одиночестве.
Следующая картина, привлекшая внимание Элен, была необычайно больших размеров. Чернильный фон и маленький зелененький полукруг в самом центре вызывали странные ассоциации. Элен оглянулась и, отыскав глазами Джанни, жестом подозвала его.
— Как тебе нравится этот абстракционизм? — поинтересовалась она, когда тот подошел.
— Вполне современно...
— В таком случае, я ничего не понимаю в искусстве.
Элен вернулась к скульптуре, надеясь отыскать в ней хоть какие-нибудь художественные качества.
Огромное животное, казалось, жило своей жизнью, неподвижно возвышаясь на черном подиуме.
— Извини, дорогая, — прервал размышления голос Джанни. — Я встретил старого приятеля, и мы на несколько минут выйдем покурить.
— Конечно, — согласилась Элен, не отрывая напряженного взгляда от открытой пасти бегемота.
Через полчаса девушка почувствовала, что медленно сходит с ума. Громкоголосые посетители, сновавшие туда-сюда, раздражали своей нервозностью.
«Пойду, поищу Джанни», — решила Элен и, ловко лавируя между людьми, направилась к курилке.
Однако Джанни там не было.
«Где же он? — удивилась Элен.. — Неужели, так и не дождавшись меня, уехал?»
Она еще немного побродила по лабиринтам коридора, в котором едва не заблудилась.
«И кто проектировал это здание? — раздраженно подумала Элен. — Как я теперь отсюда выберусь?»
Наконец девушка остановилась у какой-то двери, обитой кожей. Ей показалось, что за дверью кто-то разговаривает, и она приготовилась постучать.
— И что думает шеф по этому поводу?
Элен узнала голос Джанни и сразу же опустила руку.
— Милый, ты слишком долго возишься с этой девчонкой, — ответил Джанни гнусавый баритон. — В последнее время у тебя одни проколы. Вначале ты весьма неудачно свел нас с Ришелье, а потом пролетел и с...
— Она здесь не при чем, — перебил Джанни невидимого собеседника. — Я в этом совершенно уверен.
«О чем это они? — удивилась Элен и на цыпочках отошла от двери. — И почему этот гнусавый так грубо разговаривает с Джанни?»
С трудом отыскав выход, девушка со всех ног бросилась прочь из галереи. Лишь на свежем воздухе ей стало легче.
«Это воздействие тех бездарных работ, — решила она. — Никогда больше не пойду на выставку современного искусства в сомнительную галерею».
— Я тебя уже давно ищу, — голос Джанни прозвучал так неожиданно, что Элен вздрогнула. — Ты куда пропала?
Девушка пожала плечами.
— Мне стало душно...
— И ты решила выйти на улицу, — продолжил за нее итальянец и похвалил: — И правильно сделала. Ты оказалась права...
— В чем?
— Выставка ужасна, публика несносна, а цены кусаются.
— По-моему, полчаса назад ты был иного мнения.
— Это было полчаса назад,. — Джанни взял Элен за руку и потянул к машине. — Поехали.
— К чему такая спешка?
— У меня неотложные дела. Я отвезу тебя домой, а завтра позвоню.
Это было сказано таким категоричным тоном, что Элен обиделась. Она рассчитывала посидеть в кафе и обсудить увиденное.
— Не грусти, — уже мягче попросил Джанни, заметив печальные глаза девушки. — Завтра мы придумаем что-нибудь поинтереснее...
В машине молодые люди молчали. Элен видела, что Джанни чем-то озабочен.
«Неужели это из-за разговора с тем гнусавым?» — удивилась она.
Ее так и подмывало спросить, о чем была беседа. Однако Джанни слишком быстро гнал машину и явно хотел побыстрее спровадить Элен. На прощание он чмокнул девушку в щеку и мгновенно укатил, даже не проводив до подъезда.
Элен поднималась по ступенькам медленными шагами, останавливаясь на каждом лестничном пролете. Позвонив, она обоперлась о дверной косяк, едва сдерживая слезы.
— Что случилось? — испуганно воскликнула открывшая дверь Анна.
Мрачное выражение лица Элен здорово ее испугало.
— Ты поссорилась с Джанни?
— Нет, но лучше бы я поссорилась.
— Он обидел тебя и не заметил этого? — предположила опытная Анна.
Элен кивнула.
— Ну, не раскисай, — Анна обняла подругу за плечи и повела ее в комнату. — Никуда он от нас не денется... Завтра сам прибежит...
— Не в этом дело, — Элен упрямо сжала губы. — Понимаешь, у меня какое-то дурное предчувствие. Иногда мне кажется, что Джанни меня любит не по настоящему...
— Тогда откуда такие шикарные цветы? — Анна кивнула на букет, который Элен машинально сжимала в руках.
— Цветы?.. Это еще ничего не значит, — возразила та, — Николя очень редко делал мне подарки, но в его чувствах я не сомневалась. А Джанни...
Не дослушав подругу, Анна нетерпеливо топнула ногой.
— Перестань придумывать себе проблемы. Когда все прекрасно, тогда и начинается это идиотское копание в своих отношениях. Вспомни, как ты познакомилась с Джанни. Ты мне сколько раз это рассказывала, что я могу повторить все от слова до слова... Ты переходила дорогу на красный свет и едва не попала под машину...
— Подожди! — резко оборвала подругу Элен. — Я вспомнила!
Удивленная Анна опустилась в кресло и уставилась на Элен, словно на привидение.
— Я вспомнила, где слышала это странное имя Ришелье!
Анна округлила глаза, так ничего и не поняв.
— Это имя упоминал комиссар Лоретти, когда я заходила к нему в кабинет, — выпалив это, Элен облегченно вздохнула.
— Ну и что?
Лишь сейчас Элен догадалась, что разговаривает сама с собой.
«Ведь Анна ничего не знает о подслушанном мной разговоре», — подумала она, а вслух произнесла:
— Да так, ничего... Пошли лучше смотреть телевизор.
12
Из-за своего авантюрного характера Лоли всегда влипала в какие-нибудь истории. Очень часто она и сама искала их. Если целую неделю с ней ничего не случалось, Лоли чувствовала себя потерянной. А тут. произошла настоящая сенсация — Элен и Николя, самая примерная пара, поссорились. Лоли не могла пережить, что события разворачиваются не на ее глазах. Поэтому, в один прекрасный день, она взяла билет на самолет до Милана и, пообещав Аделине иногда позванивать, вылетела в Италию.
Еще в самолете Лоли продумала план действий до мельчайших подробностей:
«Вначале разыщу Элен. Она остановилась у Анны. Потом пройдусь по магазинам, а после обеда отправлюсь в кафе, где играют ребята».
Полчаса Лоли прокручивала различные вариации, а потом ей стало скучно. Девушка искоса посмотрела на своего соседа, увлеченно читавшего журнал.
— Мсье, — обратилась она к нему.
Тот отложил чтиво и с доброжелательной улыбкой повернулся к девушке.
— Я вас слушаю...
— Вы летите в Милан?
— Да.
— В таком случае, мне повезло, — заключила Лоли и, заметив легкое недоумение на лице соседа, пояснила: — Я впервые лечу в этот город и совершенно не ориентируюсь, где там какая улица. Я очень надеюсь, что вы согласитесь стать моим гидом.
Молодой человек растерянно пожал плечами.
— Но у меня в Милане свои дела... Мне кажется, я не смогу уделить вам много времени...
Возмущенная Лоли едва не вскочила с места.
— На что вы намекаете?! Я не прошу вас заниматься моим досугом! Я лишь попросила вас указать мне нужный квартал, а вы все перевернули на свой лад.
Молодой человек удрученно потер подбородок.
— Но, я...
— Никаких но! — обрубила Лоли и громко обратилась к стюардессе: — Мадемуазель, можно вас на минутку.
Когда стюардесса подошла, Лоли, гневно сверкнув глазами в сторону соседа, попросила:
— Вы не могли бы пересадить меня в другое место.
Стюардесса удивленно вскинула брови.  — Простите, но я должна узнать, в чем дело.
— Это неважно, — заупрямилась Лоли. — Пересадите и все тут.
— Извините, но таковы правила, — улыбнулась стюардесса.
Лоли искоса глянула на соседа и громко проговорила:
— Этот молодой человек ведет себя не совсем по-джентельменски.
Сосед покраснел и опустил голову, пытаясь не встречаться глазами со служащей авиакомпании.
Стюардесса предложила Лоли место в противоположном конце салона. Для Лоли оно оказалось более счастливым, поскольку соседнее место пустовало. Таким образом, она благополучно долетела до Милана.
Из аэропорта до дома Анны Лоли ехала на такси. Несколько раз она пыталась завести разговор с шофером, но тот оказался молчуном. Из-за этого Лоли дала ему слишком маленькие чаевые, однако и после этого она не услышала его голоса.
Сверившись с адресом, записанным в блокноте, Лоли поднялась на третий этаж и позвонила в дверь. Она надеялась, что откроет Элен и уже приготовилась броситься подруге на шею. Однако, неожиданно для Лоли, на пороге возникла заспанная Анна.
— Привет, — поздоровалась гостья и, не дожидаясь приглашения, шагнула в прихожую. — А где Элен?
— Лоли?! Это ты! — удивилась Анна и тут же принялась извиняться за беспорядок. — У меня не убрано... Я не ждала гостей...
— А-а, пустяки, — махнула рукой Лоли. — Я сама не выношу стерильности.
— Присаживайся, — хозяйка поплотнее запахнула халат. — Ты, наверное, устала с дороги. Я сварю тебе кофе.
— Не стоит себя утруждать, — запротестовала Лоли. — Лучше скажи, где ты прячешь Элен. Мне кажется, что она собиралась остановиться у тебя.
— Если честно, я сама не знаю, где она... Вчера я пришла домой и нашла на столе записку: «Не волнуйся, я уехала на несколько дней. Элен». Скорее всего, она отправилась куда-нибудь с Джанни.
— С каким Джанни? — встрепенулась Лоли, поняв, что сейчас услышит нечто важное.
Анна загадочно улыбнулась.
— О! Это ее новая большая любовь... Ты же знаешь, что у Элен по-другому не бывает — или ничего, или большая любовь...
Лоли обожала выслушивать такие истории, особенно, если они случались с ее подругами.
— Ну-ка, не тяни, — поторопила она Анну. — Где они познакомились?
— Давай я сварю тебе кофе, а потом расскажу обо всем.
Через несколько часов напичканная информацией Лоли мчалась в кафе, где по ее расчетам уже должны были собраться ребята.
«Ну, я им задам, — по дороге решила она. — Мало того, что они не помирили Элен с Николя, так еще и поспособствовали тому, что Элен нашла нового парня...»
Влетев в кафе, Лоли огляделась, но кроме нескольких посетителей никого не нашла. Привыкшая никогда не впадать в отчаяние она прямой наводкой двинулась к стойке бара.
— Мне кока-колу со льдом, — распорядилась она и резво взобралась на высокий стул.
Через несколько секунд перед Лоли стоял стакан с газированным напитком.
— Простите, — обратилась она к бармену, — а что, в вашем кафе нет музыки?
— Вы, видимо, впервые у нас? — полюбопытствовал бармен.
— А как вы догадались?
— Если бы вы почаще заходили к нам, то знали бы, что у нас играет прекрасная рок-группа из Парижа.
«Я у цели!» — обрадовалась Лоли и спросила:
— Ну и где же эти музыканты?
Бармен пожал плечами.
— Сам удивляюсь, что их еще нет. Обычно в это время они уже на сцене.
В это самое время дверь в кафе распахнулась настежь, и через порог перевалился Себастьян. Он был настолько пьян, что едва держался на ногах. Его взгляд устало скользнул по посетителям и, так и не дойдя до Лоли, остановился на бармене.
— Альберто, мне виски с джином! — заорал он.
— Так что, виски или джин? — вежливо поинтересовался бармен и, как бы между прочим, добавил: — Осторожно, а то девушку опрокинешь.
Лишь сейчас Себастьян заметил Лоли. Он протер глаза и, помотав головой, довольно внятно произнес:
— Ну, вот, уже галлюцинации...
— Это не галлюцинации, — Лоли уперлась кулаками в бока и, наступая на Себастьяна, угрожающе повторила: — Это не галлюцинации.
Молодой человек отступил назад и попытался отмахнуться от нее.
— Уйди, уйди... — пробормотал он и, повернувшись к Альберто, пожаловался: — Вот допился... Уже моя девчонка мерещится...
— И не надейся, что я тебе померещилась! — Лоли наконец удалось схватить Себастьяна за плечи, и она изо всех сил тряхнула его. — Это называется контракт!
Бармен со снисходительной улыбкой наблюдал за этой, почти семейной сценой. Он уже догадался, что Лоли приехала из Парижа для того, чтобы проконтролировать своего парня. В конце концов, в это поверил и Себастьян. Особенно после того, как получил несколько увесистых затрещин. Он обреченно опустил голову и даже не сопротивлялся.
— Лоли, — вскоре жалобно взвыл Себастьян. — Я тебя очень люблю.
— А где остальные пьяницы? — сурово поинтересовалась девушка. — Или ты уже напиваешься один?
— Они в гостинице...
— А тебе показалось мало, и пришел добавить? — Лоли тяжело вздохнула и обратилась к бармену: — Вот так всегда — тихий-тихий, а как доходит до дела...
Альберто сочувственно закивал головой. В глубине души он больше жалел Себастьяна, так не вовремя появившегося в баре.
— Альберто, мы обязательно будем сегодня играть, — заплетающимся языком уверил Себастьян. — Вот поспим немного, а к вечеру будем, как огурчики.
Лоли решительной походкой направилась к выходу.
— Пошли в гостиницу, — приказала она Себастьяну. — У меня возникло желание полюбоваться на ваши пьяные рожи.
Молодой человек покорно последовал за ней, но на пороге оглянулся и подмигнул Альберто. Тот подмигнул в ответ.
По дороге в гостиницу Лоли не переставала ругать ребят, на чем свет стоит. От ее крепких словесных выражений у Себастьяна прошел весь хмель. Он понуро вошел в гостиницу, поднялся на свой этаж и, распахнув дверь номера, мрачно уведомил:
— А сейчас — сюрприз.
Кри-Кри приподнял голову с подушки и, приветственно помахав другу, вновь вернулся в прежнее положение. Жозе во все глаза уставился на Лоли, которая по-хозяйски вошла в комнату и огляделась. Николя спал, облокотясь на стол, и вообще никак не реагировал на «сюрприз».
— Проходи, Лоли, — Жозе вскочил и пододвинул девушке стул. — Садись.
Лоли последовала приглашению и, забросив ногу за ногу, наконец-то улыбнулась.
— Вижу, что у вас крупные неприятности, — подытожила она странное состояние музыкантов. — Одного не могу понять, почему все пьяные, а Жозе трезвый?
Жозе покраснел от удовольствия.
— Потому... — начал было Себастьян, но гневный окрик Лоли остановил его.
— А ты помолчи! Ты уже все сказал в баре, — девушка повернулась к Жозе. — Рассказывай, что у вас стряслось.
Жозе отрицательно покачал головой.
— Я не могу рассказать тебе обо всем без согласия Николя. Это — его проблемы.
— А вы переживаете их вместе с ним, — съязвила Лоли и продолжила: — То, что у Элен новый парень, это я уже знаю. То, что Николя все еще любит Элен, тоже. Так почему же он не подойдет к ней и не попросит прощения?
Кри-Кри, мирно посапывавший до этого, встрепенулся.
— Кого я вижу! — воскликнул он, наконец-то заметив Лоли. — Неужели ты прилетела из Парижа?
— Нет, из Москвы, — в тон ему ответила девушка.
Жозе и Себастьян переглянулись и одновременно посмотрели на Николя. Кри-Кри принял вертикальное положение и потянулся за стаканом воды, который стоял на столике. Сделав несколько жадных глотков, он откашлялся и заканючил:
— Ребята, а что вы тянете... Николя проснется не скоро, а Лоли все равно от нас не отстанет. Давайте расскажем ей все. Нас Элен слушать не будет, а если ее авторитетная подружка поведает тоже самое, думаю, что все получится.
— Кри-Кри, ты настоящий друг! — бросила Лоли и потребовала: — Давайте, рассказывайте!
— Все началось с того, что одна наглая первокурсница захотела заполучить нашего ненаглядного Николя... — Жозе откашлялся и, вздохнув, повернулся к Кри-Кри. — Рассказывай ты... У тебя лучше получится...

Когда Николя проснулся, он с удивлением обнаружил, что рядом с его кроватью на стуле сидит Лоли.
— Добрый вечер, Николя, — сладко пропела она, подавая чашечку кофе. — Пора на работу.
— Мне снится, или я сошел с ума? — пробормотал Николя, протирая глаза.
— Нет, не снится. Я прилетела из Парижа для того, чтобы помирить тебя с Элен. И я буду не я, если этого не сделаю.
13
Когда ребята отыграли программу и уже собирались уходить, к ним неспеша подошел Альберто.
— Можно тебя на пару слов, — обратился он к Николя и, чтобы остальные не обиделись, пояснил: — У нас с вашим руководителем свои дела.
— Ладно, отпускаем, — снисходительно кивнул Кри-Кри и во всеуслышание объявил: — Пока Николя отсутствует, группой буду руководить я.
Его слова утонули в волне всеобщего смеха.
Альберто отвел Николя в комнату для обслуживающего персонала и, кивнув на кресло, предложил:
— Садись... Разговор будет серьезным.
Послушно опустившись в кресло, Николя насторожился. Интуиция подсказывала ему, что сейчас Альберто поведает нечто важное.
— Сегодня в кафе приходил комиссар полиции, — как бы между прочим бросил бармен. — Он долго допрашивал меня...
— И что?
— Его интересовал Джанни... Ты как-то упомянул, что он и тебя интересует.
— Да, очень, — на щеках у Николя появился румянец.
— И ты как-то обмолвился, что он ухаживает за твоей девчонкой.
— И такое было.
— Так вот, забирай свою красотку и мотай отсюда. И чем быстрее, тем лучше.
Николя не нужно было повторять дважды. Он вскочил с кресла и бросился к выходу.
Вбежав в зал, Николя заметался из угла в угол, не зная, за что взяться. На странное поведение Николя ребята обратили внимание не сразу. Жозе наигрывал блюзовую мелодию, Себастьян болтал с Лоли, а Кри-Кри, закрыв глаза, думал о чем-то своем.
Первой опомнилась Лоли.
— Себастьян, смотри, — кивнула она в сторону зала, — с Николя что-то происходит.
— Ты права, — Себастьян спрыгнул со сцены и подошел к другу.
— Где моя куртка? — нервно спросил Николя. — Я не могу ее найти.
— Ты уходишь? — удивился Себастьян и посоветовал: — Не спеши, через несколько минут и мы отчаливаем.
— У меня нет в запасе даже секунды.
К Николя подошли остальные и, удивленно переглядываясь, принялись наперебой задавать вопросы.
— Ты толком объясни, куда собрался? — Жозе протянул другу куртку и предложил: — Хочешь, я пойду с тобой?
Николя отрицательно покачал головой.
— Спасибо, не надо.
— Ну уж нет, — возразила Лоли. — Они, как хотят, но я не оставлю тебя в таком состоянии.
Кри-Кри обиженно фыркнул.
— Нашлась одна умненькая, — сквозь зубы процедил он и, выразительно посмотрев на девушку, добавил: — Врач-психиатор.
Сунув куртку под мышку, Николя бросился к выходу. Он выбежал на улицу и огляделся в поисках такси. Как назло, рядом не оказалось ни одной свободной машины. Неожиданно на плечо Николя легла чья-то крепкая ладонь. Оглянувшись, он увидел Жозе.
— Мы едем с тобой, — тоном, не терпящим возражений, заявил тот. — Надеюсь, мы поместимся в одну машину...
Через несколько минут ребята уже ехали к Анне. По дороге Николя рассказал им о предупреждении бармена. Услышав неприятное известие, даже спокойный Жозе заволновался.
— Надеюсь, Элен уже дома, — только и смогла выдавить из себя Лоли.
Когда машина остановилась, ребята бросились к подъезду, едва не забыв расплатиться с таксистом. Обгоняя друг друга, они взбежали на третий этаж на одном дыхании и, словно по команде, замерли перед квартирой Анны.
— Кто будет звонить? — спросил Себастьян, не решаясь сделать это сам.
— У меня счастливая рука, — Кри-Кри нажал кнопку звонка несколько раз.
Через минуты из-за двери послышался испуганный голос Анны.
— Кто там?
— Я... Открывай, — отозвался Николя.
Художница недоверчиво переспросила:
— Неужели, Николя?
— Он самый...
— Но почему так поздно?
Лоли посмотрела на часы и присвистнула.
— Я бы на ее месте не открывала... Даже знакомым мужчинам, — как бы между прочим заметила она.
Кри-Кри выразительно покрутил у виска.
— Уйди на задний план со своими советами, — буркнул он.
Наконец Анна осторожно выглянула из квартиры. Увидев, кто ее ночные гости, она всплеснула руками.
— Неужели знаменитые рок-музыканты пожаловали ко мне всей толпой? — воскликнула художница и отступила назад. — Проходите...
Не успели ребята переступить порог, как Анна вновь завела старую пластинку.
— У меня опять не убрано... И почти ничего нет в холодильнике... — она кокетливо опустила глаза. — Надеюсь, вы меня простите. Я не ждала гостей.
— Где Элен? — вместо приветствия спросил Николя.
Анна пожала плечами.
— Это ты у меня спрашиваешь?
— А у кого же еще.
Хозяйка оглядела встревоженные лица ребят и предположила:
— Наверное, что-то случилось. Иначе вы бы ко мне не пришли.
— Скажи, Элен не звонила тебе после того, как уехала? — поинтересовалась Лоли и, повернувшись к ребятам, пояснила: — Помните, я вам говорила, что Элен оставила Анне записку...
— Нет, — хозяйка покачала головой.
— Ну, все, — Николя опустился на корточки и обхватил голову руками. — Я предчувствовал это.
Жозе, Себастьян и Лоли обступили друга и принялись его утешать. Недоумевающая Анна молча стояла рядом. Наконец она повернулась к Кри-Кри и шепотом спросила:
— А что произошло?
Тот лишь махнул рукой.
— Долго рассказывать... Лучше потопали на кухню делать коктейли, — так же шепотом предложил он и первым вышел из комнаты.
На кухне у Анны царил точно такой же творческий беспорядок, как и во всей квартире. Кри-Кри открыл холодильник и, вытащив оттуда бутылку «Мартини», поставил ее на стол. Заметив в проеме двери хозяйку, он поинтересовался:
— А где у тебя стаканы?
— Стаканы? — переспросила Анна и кивнула на шкафчик. — Кажется, там.
Кри-Кри быстро смешал коктейли и, составив стаканы на поднос, попытался пройти мимо хозяйки. Не успел он сделать и нескольких шагов, как Анна неловко повернулась и локтем задела поднос. Стаканы с грохотом упали на пол.
— Сегодня день такой... невезучий, — вздохнула хозяйка. — Магнитные бури.
— Ты веришь в эту белиберду? — удивился Кри-Кри, с сожалением посмотрев на разлившееся по полу «Мартини».
— Верю, — Анна неохотно потянулась за щеткой и повторила фразу, ставшую классикой: — Терпеть не могу убирать за гостями.
— Я тоже, — поддержал Кри-Кри.
— И еще, не люблю готовить.
— Я тоже...
Анна с интересом повернулась к гостю.
— И еще не люблю стирать и гладить, — с вызовом доложила она.
Кри-Кри восхищенно улыбнулся.
— Анна, да ты та девчонка, которую я искал всю жизнь!
Художница с недоверием посмотрела на него.
— Неужели?
— Не люблю жить по правилам. Я соткан из одних недостатков. К сожалению, мои бывшие подружки не понимали всей прелести этого.
Анна перевела задумчивый взгляд на окно.
— Знаешь, а мы очень похожи, — наконец изрекла она. — К сожалению, мои парни тоже не ценили мои недостатки.
В это самое время на пороге появился Жозе.
— Что здесь происходит? — поинтересовался он и, увидев осколки, присвистнул. — Вы что, уже успели поругаться и швырнуть друг в друга стаканами?
Анна и Кри-Кри переглянулись, словно два заговорщика. Жозе, не заметив этого, продолжил:
— Знаешь, Анна, ты не обижайся на Кри-Кри. Он иногда бывает слишком груб. Вообще, не обращай внимания на его выходки...
— Жозе! — послышался из комнаты голос Лоли. — Иди сюда!
— Извините, — Жозе развел руками. — Зовут...
Когда за ним закрылась дверь, Кри-Кри недовольно поморщился.
— Видишь, как меня ценят и любят в группе. Обалдеть можно, — с обидой-проговорил он. — Никто не воспринимает меня серьезно. Для всех я шут гороховый. Сутки напролет ругают меня, пилят... Их не смущает даже присутствие девушки, которая, между прочим, мне очень нравится...
Услышав такое странное признание, Анна закашлялась.
— Пошли к ребятам, шут гороховый, — она скользнула за дверь, оставив Кри-Кри в полном одиночестве.
Когда Анна вошла в комнату, Николя и его друзья обсуждали дальнейший план поисков Элен. Хозяйка немного послушала, а потом предложила:
— Мне кажется, что сами мы ничего не сможем сделать. Если вы подозреваете, что Элен и вправду влипла в историю, то предлагаю обратиться в полицию. Кстати, у меня есть один знакомый комиссар, который с удовольствием нам поможет.
В комнате повисло неловкое молчание. Все посмотрели на Анну, словно на сумасшедшую.
— Я не шучу, — хозяйка подошла к столику и, выудив из-под стопки книг какой-то клочок бумаги, прочитала: — Комиссар Лоретта, 7544231. Между прочим, он прекрасно знает Элен. Я думаю, его заинтересует ваша информация.

0

6

ЧАСТЬ ВТОРАЯ
1
Элен частенько слышала от знакомых:
— Если уж ты когда-нибудь поедешь в Италию, то обязательно посети Венецию.
Однако, несмотря на то, что девушка уже несколько дней жила в этом городе, красоты Венеции так и остались скрытыми от-нее.
«И зачем я согласилась поехать сюда с Джанни? — подумала она, стоя у окна. — И вправду говорят, что восприятие окружающего мира во многом зависит от человека, который рядом...»
В Венеции Элен и Джанни поселились в самый шикарный отель, который назвался также, как и город. Джанни первым предложил поселиться в разных номерах, и Элен согласилась. В нем ей импонировало то, что итальянец не пытается ее соблазнить, а ведет себя, как семнадцатилетний мальчишка. Однако внутреннего спокойствия Элен так и не обрела. В последнее время Джанни изменился до неузнаваемости. Он мог часами лежать на кровати,у смотреть в потолок и думать о чем-то своем. В такие минуты Элен уходила гулять одна. Она долго бродила по узким улочкам города. Несколько раз даже покаталась на гондоле, но, к сожалению, особой радости ей это не принесло. Единственное, в чем Джанни остался верен себе до конца, были цветы. Каждое утро служащий отеля приносил Элен огромный букет роз. Вот и этот день начался именно с этого.
Понюхав нежные головки цветов, Элен вновь подошла к окну и задумалась.
«Как там Николя и ребята? Интересно, они хоть иногда вспоминают обо мне?»
Именно в Венеции Элен поняла, что очень дорожит дружбой с ними.
«Если бы Джанни был немного поласковее, мне было бы легче переносить разлуку», — вздохнула она и, услышав негромкий стук в дверь, отозвалась:
— Входите... открыто.
В комнату вошел хмурый Джанни.
— Доброе утро, дорогая, — поздоровался он и поцеловал девушку в щеку.
— Доброе утро.
— Как ты сегодня спала?
Элен пожала плечами. Она почувствовала, что и сегодня настроение Джанни не улучшилось.
— Здесь прекрасные аттракционы, — несмело начала девушка, — Давай, сходим.
— Я не могу, — мгновенно отреагировал Джанни. — Если хочешь, сходи одна.
— Мне скучно гулять одной, — упрямо возразила Элен. — Тем более, что я приехала в Венецию с тобой.
— Я не могу, — вновь повторил Джанни и плотно сжал губы.
Элен терпеть не могла, когда его лицо приобретало такое отчужденное выражение.
«Пусть даже разозлится, заорет на меня, но не одевает на себя маску безразличия», — подумала Элен и неожиданно для себя заплакала.
Джанни, никогда не ожидавший ничего подобного, растерялся. Конечно, он не впервые наблюдал женские слезы, но они всегда появлялись по какой-то конкретной причине, а тут...
— Элен, дорогая, — принялся утешать он девушку, — Я тебя чем-то обидел?
— Нет... извини, — Элен бросилась в ванную и, сполоснув лицо холодной водой, вернулась в комнату.
Джанни с сосредоточенным видом смотрел в окно. Когда девушка вошла, он быстро обернулся.
— Если хочешь, пойдем вместе на аттракционы, — с обреченным видом предложил он. — Но я терпеть не могу эти детские забавы.
— Нет-нет. Если тебе этого не хочется, то об этом не может быть и речи.
Такая преданность растрогала Джанни до глубины души. Он подошел к Элен и, обняв, ласково поцеловал в губы.
— У меня впервые в жизни такая замечательная подружка.
Элен попыталась освободиться.
— Мне не нравится, когда ты называешь меня подружкой.
— А как тебе нравится?
Девушка задумалась.
— Как?.. Даже не знаю, — она пожала плечами и неожиданно выпалила: — Джанни, я скоро вернусь в Париж... Каникулы заканчиваются, а с ними заканчивается и романтическое приключение, которое началось в Милане на узкой улочке старого квартала.
— Ты никогда не была для меня просто «приключением», — возразил Джанни. — К сожалению, многое в жизни происходит не так, как хочется. Если бы я встретил тебя при других обстоятельствах, то ни за чтобы не отпустил в Париж.
— Значит, мы больше не увидимся? — удивилась Элен.
— Возможно, — кивнул Джанни и быстро добавил: — Но по причинам, не зависящим от меня.
Услышав такое, Элен возмущенно передернула плечами. В последнее время Джанни говорил загадками, и ей это не очень нравилось.
— Зачем ты предложил мне отправиться в эту поездку? — с обидой в голосе спросила Элен. — Зачем говорил, что я тебе нравлюсь? Зачем обманывал меня?
— Я тебя не обманывал, — возразил Джанни. — Я обманывал только себя.
В следующее мгновение он взмахнул рукой, словно отгоняя терзавшие его душу сомнения, и улыбнулся.
— Ты хотела прогуляться по Венеции? — насмешливо сверкнув глазами, переспросил он.
— Хотела...
— Машина у подъезда.
Элен счастливо рассмеялась, радуясь перемене, произошедшей с Джанни на ее глазах.
— Я пойду переоденусь, — сказал тот и направился к выходу. — Через несколько минут буду готов.
«И все-таки он что-то скрывает, — решила Элен, когда за Джанни закрылась дверь. — Он пересилил себя, согласившись на эту прогулку».
Быстро расчесав перед зеркалом волосы и, показав язык своему отражению, она взяла сумочку и спустилась вниз.
Джанни, улыбаясь, помахал ей из машины и жестами принялся что-то показывать. Ничего не понимающая Элен оглянулась и увидела продавца воздушных шаров.
— О! — только и смогла произнести она, любуясь разноцветной гирляндой.
— Выбери себе несколько, — предложил Джанни. — Поедем по Венеции со шлейфом...
Согласно кивнув, Элен подошла к продавцу и попросила:
— Мне, пожалуйста, красный, белый и синий...
— Один момент, мадемуазель, — улыбнулся продавец и протянул ей шарики.
Элен удивленно посмотрела на продавца.
— Откуда вы знаете, что я из Франции?
— Во-первых, ваш акцент, а, во-вторых, вы совершенно интуитивно выбрали шарики цвета французского флага.
Джанни, наблюдавший за этой сценой из машины, громко рассмеялся.
Не успела Элен сделать и нескольких шагов, как услышала визгливый женский голос:
— Ну что, красавчик, доигрался? Из-за шаров Элен не сразу разглядела молодую итальянку, которая, размахивая руками, на повышенных тонах обратилась к Джанни.
«Откуда она здесь появилась? — удивилась Элен. — Мгновение назад ее и близко не было. И что ей нужно от Джанни?»
— Я давно за вами слежу! — голос итальянки неприятно резал слух. — Ты думаешь, я поверила, когда ты сказал о деловой поездке? Знаю я эти деловые поездки!
«О чем это она?» — Элен подошла к машине и попыталась вмешаться.
— Простите, сеньорита, что случилось? — вежливо поинтересовалась она.
Итальянка резко повернулась к Элен и обрушила на нее целый поток ругательств.
— А-а-а, это ты, маленькая французская потаскушка! Думала обмануть меня?
Далее последовали нецензурные выражения. Элен растерянно посмотрела на Джанни. Тот молча сидел в машине, уставившись стеклянными глазами прямо перед собой. Казалось, он не имеет к этой безобразной сцене никакого отношения.
— Джанни, я ничего не понимаю, — Элен обхватила голову руками и шагнула назад.
— Она ничего не понимает! — вновь заорала итальянка, — А как спать с чужими женихами, она понимает. Конечно, где нам тягаться с французскими шлюхами!
— С какими женихами? — удивилась Элен.
— Да с самыми настоящими! — итальянка кивнула на Джанни. — Этот негодяй обещал мне золотые горы, а сам... Но теперь я понимаю, что ему нужны были миллионы моего папочки!..
Тоном полнейшего самоотречения Джанни сказал:
— Адриана, не говори ерунды. Я должен был встречаться с этой девушкой по работе.
— Что значит по работе?! — в голосе Адрианы послышалось недоверие. — Не надо мне рассказывать, что это были деловые встречи. Я наняла детектива, и он следил за вами...
Сказав это, она вытащила из сумочки кипу фотографий и швырнула их на тротуар.
Люди, входившие и выходившие из отеля, не обращали внимания на эту бурную сцену. Видимо, такие ситуации случались часто, поэтому даже швейцар никак не реагировал на происходящее.
Всеми забытая Элен стояла поодаль, наблюдая, как Джанни и Адриана выясняют отношения.
«И почему я такая несчастная? — подумала она. — Всегда вляпаюсь в какую-нибудь ситуацию».
Лишь сейчас Элен заметила, что машинально сжимает в руках нитки воздушных шаров. Она разжала пальцы — шары рванулись и мгновенно полетели вверх. Даже Джанни и Адриана перестали ругаться, наблюдая за их стремительным полетом.
«Вот так улетают мои итальянские иллюзии, — вздохнула Элен. — Но разве жизнь на этом закончилась?..»
Она резко повернулась и, не разбирая дороги, пошла по улице. Навстречу ей попались немецкие туристы, которые на ломаном итальянском принялись расспрашивать девушку, как пройти в отель. Элен неопределенно махнула рукой и продолжила свой путь.
Через несколько часов она возвратилась в свой номер, чтобы собрать вещи. Когда была уложена последняя кофточка, в дверь неожиданно постучали.
— Войдите, — разрешила Элен, решив, что это коридорный.
Ее удивлению не было предела, когда порог комнаты переступил Джанни.
— Я пришел попрощаться, — негромко проговорил он и быстро добавил: — Выслушай меня, пожалуйста...
— Нам не о чем разговаривать, — устало откликнулась Элен и застегнула сумку.
— Ты меня не правильно поняла, — Джанни мучительно подбирал слова. — Я хочу все объяснить. Адриана — моя невеста... Это правда. Мне казалось, что я ее люблю. Казалось, до тех пор, пока я не встретил тебя... К сожалению, мы никогда не сможем быть вместе...
— Конечно, у меня же нет миллиона, — Элен вдруг захотелось причинить Джанни нестерпимую боль.
— При чем здесь это! — взорвался Джанни. — Мы с тобой не пара. Когда-то в юности я мечтал о такой девушке, как ты: романтичной, слегка наивной и бесконечно доброй. К сожалению, моя жизнь сложилась не совсем так, как хотелось. До знакомства с тобой меня это вполне устраивало. Лишь встретив тебя, я понял, что жил неправильно, но изменить уже ничего невозможно... К сожалению...
Элен слушала, затаив дыхание. Ей казалось, что сейчас Джанни искренен, как никогда раньше.
— Поэтому я пришел попрощаться, — молодой человек тяжело вздохнул. — Если ты когда-нибудь еще будешь в Милане, то просто вспомни обо мне. Требовать от тебя большего я не имею права. Прощай.
Когда за Джанни закрылась дверь, Элен испытала некоторое облегчение.
«Слава богу, что у меня есть куда возвращаться», — подумала она и, перекинув сумку через плечо, направилась к выходу.
2
Оставшись один, Джанни опустился на диван и, обхватив голову руками, задумался. Раньше, до встречи с Элен он был добросовестным исполнителем воли шефа и ни на йоту не отступал от полученного приказа. Но вышла осечка. Он понимал, что делает что-то неправильно, но так же понимал и то, что не может поступать иначе. И вот сейчас в его душе происходила ожесточенная борьба двух чувств: беспрекословного повиновения и внезапной любви. Возможно, прежний уклад взял бы верх, если бы не телефонный звонок.
— Алло, сеньор Джанни Вереццо? — послышался на другом конце провода голос помощника администратора.
— Да, это я, — безразлично ответил Джанни.
— Вы заказывали в номер цветы, пирожные и шампанское. Вам принести сейчас или чуть позже?
— Что? — не понял Вереццо.
Помощник администратора услужливо повторил свой вопрос.
— Ах, да, — вспомнил Джанни. — Я хотел бы отменить этот заказ.
— Совсем?... — протянул служащий, явно набивая себе цену.
— Не беспокойтесь, я оплачу по счетам.
— Хорошо, — немного повеселев, ответил распорядитель. — Если вам что-нибудь понадобится, то я всегда к вашим услугам.
— Спасибо, я доволен вашим сервисом.
— Всего хорошего.
— До свидания.
Джанни безвольно опустил трубку на рычаг. Ему вспомнились дни, проведенные вместе с Элен, и Джанни стало невыносимо тоскливо. Он не надеялся, что эти отношения перерастут в близость. Скорее, даже он сам старался, чтобы этого не произошло, и встречи с девушкой остались чистым и радостным воспоминанием, как для него, так и для Элен. Ему казалось, что он был готов к расставанию, но не ожидал, что это произойдет настолько мерзко, и виной всему буден он, Джанни Вереццо. Только теперь он осознал, как ошибался, надеясь на легкое и непринужденное расставание.
Джанни подошел к зеркалу. В этот момент его собственное, как ему казалось, красивое лицо вызывало в нем отвращение. Как избавиться от этого чувства, он не знал и потому принял самое простое решение. Он спустился в ресторан и заказал бутылку виски. После первых ста грамм вроде бы стало немного легче, но ненадолго. Пришлось увеличить дозу. Чтобы отвлечься от тяжелых мыслей, он принялся высматривать красивых женщин. Уловив мужской блуждающий взгляд, к нему подсела стройная брюнетка.
— Вы не против? — спросила она.
— По-моему, вы уже сидите, — не зло ответил Джанни.
— Сеньору очень скучно? — соседка по столику явно поставила перед собой цель разговорить его.
Джанни знал, что общение с новой женщиной — лучшее лекарство, и поэтому не стал сопротивляться.
— Да, немного.
— Может быть, вы предложите даме выпить? — без ложной скромности проговорила девушка.
Джанни подозвал к себе официанта.
— Вина, пожалуйста, и получше.
— Сию минуту, сеньор, — выпалил тот, и через мгновение вино было на столике.
Гостья с восхищением посмотрела на своего соседа.
— Вас уважают, — заметила она.
— Да, — кивнул Джанни. — Я здесь не впервые.
— Вы живете в гостинице?
— На втором этаже.
У красотки загорелись глаза.
— Там номера люкс.
— Совершенно верно, — подтвердил Джанни, выливая из бутылки в стакан остатки виски. — Номера люкс...
Официант тут же оказался рядом. Еще в самом начале, уловив ситуацию, он решил не отходить далеко от этого столика.
— Еще что-нибудь? — как привидение вырос он перед Джанни.
— Да, — кивнул он. — Еще виски.
— Вы много пьете, — констатировала девушка.
— Иногда это необходимо.
Соседка на мгновение задумалась.
— У вас какие-то неприятности в личной жизни? Скажите, что я угадала?
— Нет, — соврал Джанни. — В этом у меня все в порядке.
— И все-таки моя женская интуиция подсказывает, что это не так.
— Значит, она вас подвела, — Джанни выпил еще и категоричным тоном попросил: — Давайте, сменим тему...
— Хорошо, — согласилась девушка и, заметив, что собеседник еще немного и вырубится, заговорила о другом: — Вы говорили о том, что у вас номер на втором этаже.
— Да, — кивнул Джанни. — Шикарный номер на втором этаже.
Девушка улыбнулась.
— Мне кажется, без посторонней помощи вам будет непросто добраться туда.
— Вы меня недооцениваете, — запротестовал было Джанни, но неожиданно его локоть соскочил со стола, и ему едва удалось удержать равновесие.
— Вот видите, — девушка взяла Джанни под руку и помогла ему встать. — Вы же не собираетесь прибегать к помощи швейцара?
— Пожалуй, нет, — согласился Джанни, и они направились в его номер.
Едва они оказались в шикарной гостиной, как Джанни тут же рухнул на кровать.
— Ну, иди ко мне, птичка, — протянул он заплетающимся языком.
Однако девушка не спешила к нему.
— В чем дело, красавица? — Джанни слегка привстал.
Гостья расстегнула несколько пуговиц на блузке и, сделав небольшую паузу, тихо пролепетала:
— Прежде нам нужно кое о чем договориться.
— Да? — удивился молодой человек, словно впервые был в подобной ситуации.
— Естественно, — мягко произнесла девушка.
— Договориться обо всем мы сможем и здесь, — Джанни похлопал ладонью по мягкой перине.
Но гостья не спешила оказаться рядом с ним, хотя и приняла достаточно соблазнительную позу.
— Там мы поговорим о другом, — улыбнулась она.
— Что же тебя интересует?
— Деньги, — коротко ответила гостья.
— И всего?
— Да.
Джанни схватился за голову.
«А на что я еще рассчитывал?.. Плати — и она твоя. Как мне все это напоминает прежнюю жизнь... Как мне все это осточертело. Нет, я не могу!..»
Джанни достал из нагрудного кармана бумажник и, изъяв из него несколько купюр, сунул их девушке. Та, пересчитав деньги, присела на кровать. Но Джанни было уже не до нее.
— Пошла вон! — приказал он и грубо выругался.
— Как скажешь... — девушка пожала плечами, застегнула блузку и направилась к выходу.
Уже взявшись за дверную ручку, она оглянулась.
— Может, передумаешь?
— Вали! — сказав это, Джанни как подкошенный рухнул на кровать и тут же отключился.
Однако выспаться как следует ему так и не удалось. Проснулся он от того, что его кто-то тормошил. Джанни с трудом открыл глаза и увидел над собой фигуру Антонио, человека шефа.
— Вставай, свинья! — зло бурчал тот, дергая его за плечо.
— В чем дело? — Джанни попытался встать, но не смог.
Антонио резким движением приподнял его и усадил на кровати.
— Какого черта тебе нужно здесь?! — недовольно проворчал Джанни, пытаясь восстановить ход событий минувшего дня.
Но, вспомнив о Элен, он покачнулся и повалился бы на кровать, если бы Антонио не удержал его.
— Надрался, как последний сапожник! — выругался гость. — И стоило ли в такое дерьмо вкладывать такие крупные суммы.
— Заткнись, — огрызнулся Джанни, чувствуя приступы тошноты.
Антонио несколько раз заехал Джанни по щекам.
— Это ты скоро заткнешься, если будешь так себя вести... Ты понял?
— Что тебе надо? — немного протрезвев, спросил Джанни. — Что ты здесь делаешь?
— А ты не догадываешься?
— Нет.
— Подумай.
Джанни попытался сосредоточиться, но у него ничего не получилось. Поняв, что хозяин номера ни на что не способен, Антонио пояснил:
— Ты здесь по заданию шефа.
— Правильно, — согласился Джанни.
— Ты должен был узнать, где находятся картины.
— Правильно.
— Где находятся картины?
Внезапный вопрос вышиб из головы Джанни всякую способность думать логически.
— А нет картин, — развел он руками.
— Какого черта ты тогда угрохал на эту девчонку целый месяц?
— Это мои дела...
— Уже нет, — отрезал Антонио. — И поэтому я здесь. Ты заставил ее говорить?
— Она не при чем. Я уже говорил вам об этом.
— Но шеф уверен в другом.
Джанни, поняв к чему клонит Антонио, слегка побледнел.
— Что ты хочешь этим сказать? — с возмущением спросил он.
— А ты не догадываешься?
— Нет.
— Если ты не смог вытрясти из нее ничего, это не значит, что тоже самое не смогут сделать Другие.
— И что? — Джанни уже понял, что задает бессмысленные вопросы, но ему почему-то хотелось оттянуть приговор еще хотя бы на несколько секунд.
Антонио, удивляясь тупости Джанни, с презрением хмыкнул.
— Ты должен...
— Но ведь она ничего не знает.
— А если знает? — Антонио скривил губы в усмешке. — Ты об этом подумай!
— Но почему я?
— А кто? Ведь ты завалил дело.
— Я не сделаю этого.
— Тогда это сделают с тобой.
— Я не могу.
— Это распоряжение шефа.
Джанни безвольно опустил голову. Антонио, решив, что его миссия исполнена, направился к двери.
— Ты все понял? — спросил он, не оборачиваясь.
— Все... — бесцветным голосом произнес Джанни.
— Тогда чао!
«Пошел ты к черту!» — в мыслях отозвался Джанни, когда за гостем закрылась дверь.
Давая свое согласие, он понимал, что, если откажется, то люди шефа прекрасно обойдутся и без него. А так еще оставалась возможность, по крайней мере, выиграть время для поиска какое-нибудь компромиссного решения. Это, конечно, была наивная мысль, но она устраивала Джанни.
Он встал и, взяв дипломат, возвратился на кровать. Открыв его, Джанни сдвинул в сторону несколько папок и достал пистолет. Щелкнув обоймой, он прицелился в изображенного на картине музыканта с мандолиной.
Убедившись, что рука не дрожит, Джанни удовлетворенно хмыкнул и, надев кобуру, спрятал в нее оружие. Затем он встал и направился в ванную. Сполоснув лицо холодной водой, Джанни вышел и, окинув комнату внимательным взглядом, зашагал к двери.
Внезапно дверь резко распахнулась, и на пороге выросла Адриана.
— Не ждал? — с вызовом бросила невеста и принялась обследовать номер.
Она не преминула даже отдернуть плотные шторы и заглянуть под кровать.
— Что тебе надо? — раздраженно буркнул Джанни, наблюдая за действиями невесты. — Ты что-то ищешь?
Адриана резко повернулась в его сторону.
— Где она?
— Кто?
— Твоя французская потаскушка.
— Она уехала...
— Что ты говоришь?!
— Мы расстались.
— Неужели?..
— Да. Так что можешь успокоиться...
Адриана подошла к Джанни и недоверчиво посмотрела ему в глаза.
— На тебя это не похоже.
— Тем не менее, это так. И прекрати молоть невесть что! Мне это уже порядком надоело.
— Может, ты хочешь сказать, что и я тебе надоела? — слова жениха задели Адриану за живое.
— Да! — выпалил Джанни и в следующее мгновение получил звонкую оплеуху.
— Еще? — с остервенением спросила Адриана, готовая в любой момент вцепиться в волосы жениха. — Какой же ты мерзавец! Ты надругался над честью порядочного дома! Знай, мои братья тебе этого не простят.
— Мне плевать! — огрызнулся Джанни. — И вообще, считай, что между нами все кончено.
— Что?! — вновь взорвалась невеста. — Что значит, кончено?! Ты шутишь?
— Нет.
Решив поменять тактику, Адриана бросилась к Джанни и принялась обнимать его. Тот с трудом вырвался из объятий девушки и заспешил к выходу.
— Постой! — неожиданно спокойным голосом проговорила невеста. — Я хочу тебе еще кое-что сообщить.
Непривычная интонация в голосе Адрианы заставила Джанни приостановиться.
— Давай, только быстро, — разрешил он.
— Я не хочу воспитывать нашего ребенка одна.
— Какого ребенка?
— Я беременна... Уже три месяца...
— Могла бы придумать и что-нибудь пооригинальнее, — отмахнулся Джанни и, хлопнув дверью, вышел в коридор.
Адриана, мучимая странным предчувствием, и все еще надеясь, что Джанни вернется, прислушалась. Но, поняв, что шаги удаляются, в бессилии опустилась на кровать и громко, зарыдала...
3
Элен бежала по узким улочкам Венеции, на ходу вытирая слезы. Она очень плохо ориентировалась в городе, поэтому едва не заблудилась. Элен опомнилась лишь тогда, когда уже начало смеркаться.
«Боже, как я отсюда выберусь? — испугалась она. — Я совершенно не помню, в какой стороне вокзал».
Оглядевшись, Элен заметила в пяти шагах от себя темный силуэт мужчины.
— Сеньор, — обратилась она к незнакомцу, — вы мне не подскажете...
Неожиданно мужчина повернулся и юркнул в переулок. В душу девушки закралась тревога.
«Куда же мне идти? — заметалась она. — Куда?»
Утерев слезы, Элен попыталась вспомнить, каким образом оказалась на этой улице.
«Я шла прямо, потом свернула направо, а потом... Что было потом?»
Внимательно осмотревшись, Элен про себя отметила, что попала в очень бедный квартал. Во многих окнах горел свет, а из открытых форточек доносились громкие голоса.
«Пойду, постучусь в какую-нибудь дверь», — наконец решила Элен и устало побрела к дому напротив.
Войдя в подъезд, она подошла к грязной двери и нажала кнопку звонка. За дверью послышались чьи-то шаги.
— Кто там?
Элен постаралась придать голосу как можно больше приветливости.
— Я хотела спросить, как мне выбраться из этого квартала?
— Что?
— Я заблудилась...
— В чем дело?
Поняв, что ей вряд ли откроют, Элен отошла в сторону и тяжело вздохнула. Неожиданно замок щелкнул, и дверь немного приоткрылась. Сквозь образовавшуюся щель Элен увидела чей-то круглый глаз.
— Что вам надо? Вы одна?
Так и не поняв, кто хозяин квартиры — мужчина или женщина, Элен шагнула к двери.
— Не подходите, — завизжал голос. — Стой там, чтобы я тебя видела.
«Значит, это женщина», — решила Элен и приветливо улыбнулась.
— Я впервые в Венеции... У вас очень красивый город... Я его осматривала, а потом заблудилась... Вы не могли бы мне помочь выбраться отсюда?
— Ладно, проходи, — милостиво разрешила хозяйка и распахнула дверь.
Элен осторожно переступила высокий порог и сразу же почувствовала неприятный запах трущоб. Он бил прямо в нос, отчего девушку едва не стошнило.
Хозяйкой оказалась толстая старуха с красной повязкой на лбу.
— Ты, милочка, наверное, иностранка, — предположила она, не сводя с Элен внимательного взгляда.
— Француженка...
— Вижу, что не наша, — старуха пошамкала и уточнила: — Говоришь, заблудилась?
— Заблудилась.
— Ладно, я тебе помогу, — закивала старуха, — но только, сначала оплата.
Элен вытащила из сумочки несколько купюр и протянула хозяйке. Та проворно схватила деньги и спрятала их в одну из многочисленных складках своего платья.
— Проходи, садись, — предложила вдруг подобревшая старуха.
— Спасибо, я постою.
Даже в полумраке было заметно, что в квартире царит ужасный беспорядок: на полу валялись пустые бутылки, Грязные тряпки и рваные газеты.
«В сравнении с этой женщиной наша Анна — настоящая чистюля», — подумала Элен.
— Садись, — вновь предложила хозяйка и медленно побрела в комнату.
Через мгновение оттуда послышался ее гнусавый голос.
— Сейчас придет мой сын... Он тебя и отведет, куда нужно.
«Что ж, я подожду», — вздохнула Элен.
Через полчаса девушка начала беспокоиться — сын старухи не приходил, а сама хозяйка не подавала никаких признаков жизни.
— Эй! — Элен осторожно пошла по коридору. — Сеньора... Заглянув в комнату, Элен едва не закричала от отвращения: на огромной грязной кровати неподвижно лежала старуха.
— Сеньора, что с вами?
Старуха слегка пошевелила ногой и громко захрапела.
Лишь сейчас Элен заметила, то на полу у изголовья кровати, стоит начатая бутылка виски.
«Меня опять обманули...» — девушка тяжело вздохнула и направилась к выходу.
Оказавшись на улице, Элен пошла, куда глаза глядят.
«Будь, что будет», — решила она и вдруг почувствовала за спиной чье-то неуловимое присутствие.
— Эй, кто там? — Элен оглянулась.
Ей удалось разглядеть чей-то неясный силуэт. На мгновение Элен показалось, что это тот самый мужчина, которого она уже видела час назад.
«Боже, куда я попала?» — девушка рванулась с места и из последних сил закричала:
— Помогите!
В следующую секунду она почувствовала, как ноги стали ватными, а перед глазами поплыли разноцветные круги...
Очнулась Элен на мягкой постели в маленькой, бедно обставленной комнате. В первое мгновение ей показалось, что она в студенческом общежитии, а над ней склонился Николя.
— Николя, — прошептала она и закрыла глаза.
Словно из тумана до Элен донесся чей-то ласковый голос:
— Сеньорита, как вы себя чувствуете?
— Нормально...
— Попейте воды. Это вас успокоит.
Сделав несколько жадных глотков, Элен окончательно пришла в себя.
— Где я? — устало поинтересовалась она, недоуменно оглядываясь.
— Вы у меня... Не бойтесь, — какая-то женщина с улыбкой наблюдала за слабыми попытками Элен встать.
— У вас?
Девушка попыталась вспомнить, как она попала в эту комнату, но не смогла.
— Вы так громко закричали, что сбежался весь квартал. Вы лежали на земле, и вначале все подумали, что с вами случилось что-то серьезное...
— О, Боже!
— Лежите спокойно...
— Мне нужно идти, — решительно заявила Элен. — Когда уходит последний поезд до Милана?
— Ой, деточка, куда же вы поедете, — всплеснула руками женщина. — Вы еще так слабы.
— Я вполне нормально себя чувствую, — возразила Элен, — и мне не хочется злоупотреблять вашим гостеприимством. Единственное, о чем я вас попрошу, так это вызвать мне такси.
Женщина обиженно поджала губы.
— Ой, деточка, ты же такая бледная.
— Мне надо в Милан!
— Хорошо, хорошо... Но сначала поешьте...
— Я не хочу.
Не обращая внимания на категоричный отказ, женщина вышла из комнаты и принесла тарелку дымящихся спагетти, щедро политых соусом.
— Ешь! — почти приказала она.
Элен нехотя попробовала, а уже через минуту за обе щеки уплетала национальное итальянское блюдо.
— Вот и молодец, — похвалила хозяйка и осторожно поинтересовалась: — А что ты так поздно делала в нашем квартале? Сюда такие сеньориты редко заходят.
— Я заблудилась.
— Бывает.
Вдруг Элен вспомнила о толстой старухе, которая выманила у нее деньги.
— Я вам за все заплачу, — предложила она, на что хозяйка отреагировала очень странно.
— Да, успокойтесь вы, — замахала она руками. — Не надо мне ваших денег! Мы, хоть и бедные, но гордые.
— Но вы же мне помогли, — удивилась Элен.
— Вы нуждались в помощи.
— И все-таки, я должна уехать именно сегодня.
Хозяйка пожала плечами.
— Как знаете...
Элен осторожно поднялась с постели и, прислушиваясь к своим ощущениям, прошлась по комнате. В душе девушки угасли последние искры надежды на то, что им с Джанни суждено быть вместе. Она поняла, что этот веселый итальянец никогда не любил ее, а его пылкое чувство Элен объясняла лишь минутной слабостью.
Заметив на глазах у гостьи слезы, хозяйка удивленно спросила:
— У тебя что-нибудь болит?
— Нет.
— Если тебе плохо, то я пошлю детей за доктором. Он, конечно, не лучший в Венеции, но немного разбирается в болезнях.
— Нет, спасибо. Эту болезнь вылечит только время.
Хозяйка улыбнулась.
— Что, несчастная любовь?
— А как вы догадались?
— В твои годы такое случается...
Элен обхватила голову руками и неизвестно почему принялась рассказывать незнакомой женщине всю историю своей жизни. Внимательно выслушав девушку, хозяйка тяжело вздохнула.
— Тебе и вправду нужно побыстрее уехать, — посоветовала она. — Я только не понимаю одного, почему ты рассталась с тем парнем?
— С Николя?
— Да.
— Он мне изменил, — на глазах у Элен вновь появились слезы.
— Девочка, да ты совсем не знаешь жизни. Иногда нужно уметь и прощать.
— Но я же могла простить и Джанни.
— О-о-о, — покачала головой хозяйка. — Я вижу, ты сама не знаешь, чего хочешь. Мой тебе совет: езжай в Милан, ищи своего Николя и выходи за него замуж.
Несмотря на подавленное состояние, Элен улыбнулась.
— Но я не хочу пока выходить замуж. Мне надо закончить университет, потом устроиться на работу...
— Ох уж, эта современная молодежь, — хмыкнула хозяйка. — На первом месте у них работа. Все забыли, что для женщины главное семья, дом и дети, а работой должны заниматься мужчины.
Элен решила не возражать, хотя у нее был свой взгляд на эти вещи.
— Я, пожалуй, последую вашему совету. Поеду в Милан и обязательно встречусь с Николя. И пусть будет все, как судьбе угодно.
— Езжай, езжай, — закивала женщина и, пока Элен приводила себя в порядок, вышла на кухню.
Уже у входной двери она сунула девушке небольшой сверток.
— Что это? — удивилась Элен.
— Возьми на дорожку кусочек моей фирменной пиццы.
Объяснив девушке, как добраться до стоянки такси, хозяйка вышла вместе с ней на улицу и проследила, чтобы Элен благополучно села в машину.
Таксист попался молодой и веселый. Сверкнув золотой серьгой в ухе, он за полчаса домчал Элен до вокзала.
— Спасибо большое, — девушка протянула шоферу деньги и приветливо улыбнулась.
Подойдя к билетным кассам, Элен вновь почувствовала на себе чей-то пристальный взгляд.
«У меня уже мания, — попыталась успокоить она себя. — Все люди вокруг кажутся мне подозрительными».
Взяв билет, Элен немного побродила по перрону.
«Звезды в Венеции и вправду ярче и больше, чем в Париже, — решила она и вспомнила, что об этом ей говорил Николя. — Ой, Николя, Николя... где ты?»
— Простите...
Элен резко обернулась и встретилась взглядом с невысоким плотным итальянцем, который, не отрываясь, смотрел на нее.
— Вы о чем-то спрашивали? — поинтересовалась она. — Я задумалась и не расслышала, что вы сказали...
— Я хотел узнать время.
Элен посмотрела на часы.
— Без четверти двенадцать.
— Спасибо.
Коротышка отошел в сторону и, заложив руки за спину, принялся прохаживаться по перрону. Элен вновь погрузилась в свои мысли.
«Вот приеду я в Милан, приду к Анне, расскажу ей обо всем... Хорошо, если бы там были Николя, Себастьян, Кри-Кри и Жозе... Я так соскучилась по их остроумным шуткам. А как там Лоли? Я ведь ей так и не позвонила...»
Элен вздохнула и вдруг увидела в дальнем конце перрона мужчину, который напомнил ей Джанни.
«Неужели, он решил проводить меня?» — удивилась она и шагнула навстречу.
4
Комиссар Лоретти внимательно изучал протокол допроса одного из уголовников, пытаясь разобраться, замешан ли тот в смерти своей жены. Это дело навевало неимоверную скуку. Комиссар подумал о том, что он с большим удовольствием выпил бы кофе и съел пиццу.
— И где этот чертов помощник?! — вслух выругался Лоретти, откладывая в сторону папку с документами. — Когда он нужен, его никогда нет на месте.
Помощник возник неожиданно, словно джин из бутылки.
— Вы меня звали?
— О-о-о! — только и смог вымолвить комиссар. — И как это тебе удалось войти сюда незамеченным?
— Вы были очень заняты работой, — принялся оправдываться помощник, — и никак не ответили на мой стук. Я немного подождал и вошел. Слышу, вы меня ругаете...
Лоретти смущенно кашлянул.
— Ладно, не обижайся. Принеси мне лучше чашечку кофе и чего-нибудь пожевать.
Неожиданно зазвонил телефон.
— Лоретти слушает, — комиссар глазами указал помощнику на дверь. — Возьми мне две пиццы.
На другом конце провода возникла пауза.
Предположив, что невидимый собеседник воспринял последние слова на свой счет, комиссар извинился:
— Простите, это я не вам... Я вас внимательно слушаю.
Молодой и задорный голос спросил:
— Это полицейское управление?
— Да.
— Комиссар Лоретти?
— Он самый...
— Это вас беспокоит Анна, подруга Элен...
«Что за идиотские шутки?» — разозлился Лоретти и принялся сурово отчитывать девушку:
— Простите, но я не знаю никакой Элен. Перестаньте занимать служебный телефон разными глупостями.
Только сейчас Лоретти заметил, что помощник как-то странно себя ведет. Он размахивал руками, изображая идущий поезд; и жестами пытался что-то сказать. Прикрыв трубку рукой, Лоретти раздраженно спросил:
— Чего тебе?
— Элен, это та девушка, которая ехала в одном купе с Ришелье, — напомнил помощник и, опасаясь гнева комиссара, юркнул за дверь.
«Боже, пора на пенсию», — комиссар откашлялся и уже более приветливо продолжил разговор:
— Анна, простите, но я вас не сразу узнал. Что-нибудь случилось?
— Да. Пропала Элен.
— Как пропала?
— Пропала и все...
Немного поразмыслив, комиссар решил, что эта новость стоит внимания.
— Немедленно приезжайте ко мне, — почти приказал он. — Я вас жду с нетерпением.
Не успел Лоретти как следует обмозговать это сообщение, как в дверь постучали. Решив, что это возвратился помощник с пиццей, комиссар фамильярно произнес:
— Что ты там топчешься? Заходи...
Порог кабинета переступила рослая девушка с копной вьющихся волос.
— Добрый день, — робко поздоровалась она и на всякий случай переспросила: Комиссар Лоретти?
Смущенный комиссар суетливо подкрутил наконец-то выросшие усы, встал из-за стола и протянул руку.
— Совершенно верно, — кивнул он. — А вы Анна?
— Да...
Девушка пожала холодные пальцы комиссара и нервно поправила сумочку.
Комиссар решил помочь Анне.
— Ну, так что у вас там произошло?
— Я все сказала по телефону.
— Значит, пропала Элен.
— Да.
Из-за неплотно закрытой двери послышались громкие голоса.
«Что за черт? Кого она еще с собой притащила?» — подумал хозяин кабинета и с надеждой уточнил:
— Вы пришли одна?..
— Нет, — замотала головой Анна. — Со мной французские друзья Элен.
«Ох, уж эти французы, — вздохнул Лоретти. — Не успел человек пропасть, а они уже тут как тут...»
— Ладно, зовите всех, — разрешил он.
Анна выглянула из-за двери и махнула рукой. Ребята по одному принялись заходить в кабинет.
Увидев такую компанию, комиссар слегка растерялся.
— Я ожидал, что придет один человек, но уж никак не предполагал, что вас будет так много, — высказал он вслух свои мысли. — Так что заранее извиняюсь — стульев всем не хватит.
Ребята, смущенно по-тупясь, выстроились перед столом комиссара, словно на допросе. Они впервые попали в полицию и еще не решили, как себя вести. Видя, что гости немного робеют, Лоретти заговорил первым.
— Значит, Элен — ваша подруга?
— Да, мы с ней вместе учимся в университете, — за всех ответила Лоли.
— Но приехали порознь?.
— Они приехали немного позже, — пояснила Анна. — У ребят здесь гастроли. Они играют в кафе «Корсика», вы, наверное, знаете... Там художники, артисты бывают...
Видя, что рассказ может затянуться, Лоретти нетерпеливо спросил:
— Насколько я понял, вы утверждаете, что ваша подруга бесследно исчезла.
— Да, — подтвердила Анна. — Три дня назад она написала записку, чтобы не беспокоились о ней, и исчезла.
Лоретти почесал рукой лоб.
— Почему же вы решили, что она пропала? Может, девушке вздумалось с кем-нибудь прогуляться за город или отправиться к морю...
— Дело в том, — вмешался в разговор Николя, — что рядом с ней был парень, у которого достаточно темное прошлое.
Внимательно оглядев юношу, комиссар недовольно хмыкнул
«Видимо, этот блондин по уши влюблен в Элен», — подумал он и сурово поинтересовался:
— И что из этого следует?
— Ей угрожает опасность, — уверенно заявил Кри-Кри.
«А этот очень похож на моего племянника... Такой же шалопай», — Лоретти пожал плечами и авторитетно заявил:
— Мне так не кажется.
Ребята недоуменно переглянулись.
— Кстати, что за парень? — уточнил комиссар.
— Он из местных, — пояснила Анна. — Зовут Джанни. У него темно-вишневый «Форд». Иногда бывает в кафе «Корсика», среднего роста, худощав.
— С вашей наблюдательностью можно работать в секретных службах, — похвалил комиссар.
Девушка ему понравилась с первого взгляда.
— Она у нас художница, — с гордостью заметил Кри-Кри.
— Тоже неплохо, — Лоретти и на мгновение задумался, повторяя вслух: — Джанни... Джанни... Джанни... Очень знакомое имя... А фамилия его не Вереццо?
Ребята недоуменно переглянулись.
Наконец, что-то решив про себя, комиссар поднял глаза и произнес:
— Что вы намерены предпринять?
— Мы собираемся искать Элен или хотя бы вычислить этого Джанни, — за всех ответил Кри-Кри.
Лоретти недовольно покачал головой.
— А вот этого как раз делать не надо. Лучше занимайтесь своими делами, а если объявится Элен или тот же Джанни, сообщите мне. Договорились ?
Все промолчали.
— Понятно, — комиссар нахмурился и решил немного остудить пыл юных следопытов. — По секрету хочу вам кое-что рассказать. Думаю, вам уже известно, что по дороге в Милан Элен попала в очень неприятную историю.
— Эту историю знаю только я, — ответила Анна.
Остальные ребята недоумевающе переглянулись.
— А что там произошло? — встревожился Николя и резко повернулся к Анне. — Почему ты нам ничего не рассказала?
Лоретти, который симпатизировал девушке, вступился за нее:
— Откуда Анна могла знать, что эти два события как-то связаны между собой.
— Какие события? — удивились ребята.
Комиссар с важным видом прошелся по кабинету и, выдержав необходимую в таких случаях паузу, произнес:
— Видите ли, дело в том, что в преступных группах иногда происходят разборки между отдельными ее членами. Причины разные, но факт остается фактом. Одна из подобных разборок и произошла в поезде Париж-Рим. К несчастью, один из членов такой группы ехал в одном купе с Элен и был там же застрелен. Джанни, про которого вы говорите, был тесно связан с Ришелье, а так звали покойного... Но пока мне не совсем понятно, какое отношение ко всему этому имеет Элен.
Заметив, что его короткая лекция привела ребят в шоковое состояние, комиссар самодовольно подкрутил усы. Может быть поэтому, он и решил пообещать ребятам, что вплотную займется поисками девушки.
— Ну, что ж, — Лоретти обвел присутствующих проницательным взглядом — Пожалуй, вы правы. Нам следует объявить розыск.
— А Кто этот Джанни? — не сдержался Николя.
Лоретти вскинул брови.
— Немного позже я, возможно, расскажу вам обо всем, но пока ограничусь несколькими словами. Джанни Вереццо не однажды арестовывали по подозрению в нескольких крупных преступлениях, но всякий раз ему удавалось отвертеться. Однако расследование его дел, которое взял на себя один из моих коллег, кажется, подходит к концу, и этот Джанни, возможно, вскоре окажется за решеткой.
— Бедная Элен! — ахнула Лоли, едва не лишившись чувств. — Ведь ее могут убить.
— Перестань хныкать, — осек подругу Себастьян. — Без тебя тошно.
— Вы очень правильно поступили, обратившись ко мне, — продолжил Лоретти. — И хотя я думаю, что все не так трагично, как вы себе представляете, обещаю вам, что лично займусь розыском вашей подруги. Как только появятся новости, сразу же сообщу их вам. Согласны?
— Спасибо, — поблагодарила Анна.
— Скажите, Элен грозит опасность? — встряла Лоли.
— Нет, — успокоил ее комиссар. — Однако думать, что преступники очень сентиментальные люди, тоже не стоит.
Лоретти машинально взглянул на часы и, недовольно покачав головой, предупредил:
— К сожалению, много времени я вам уделить не смогу, но, думаю, это наша не последняя встреча. Впрочем, мне хотелось бы, чтобы она произошла не в здании полицейского управления и не была связана с моей работой... Лучше — с вашей. Вы ведь, кажется, на гастролях?
— Да, — подтвердил Кри-Кри. — Приглашаем.
— В «Корсику»?
— Именно так. Вечером.
— Замечательно, — Лоретти пожал руки парням. — Обязательно буду.
— Ждем, — Лоли состроила комиссару глазки, за что тут же получила пинок в бок от Себастьяна. — До свидания.
— Успехов...
Когда ребята вышли из кабинета, Лоретти задумчиво подергал усы.
«Интересная информация, — подумал он и тяжело вздохнул. — Бедные маленькие французы... Возможно, они больше никогда не увидят свою подружку...»
В это время в кабинет заглянул помощник.
— Комиссар, а что это за компания рокеров только что вывалила от вас? — поинтересовался он, выкладывая на стол провизию. — По какому делу они проходят?
— Сколько раз я просил тебя не класть на рабочие бумаги пиццу, — разозлился Лоретти.
— Не буду, — помощник едва не опрокинул кофе на своего шефа.
Недовольно поморщившись, комиссар на всякий случай отошел подальше.
— Комиссар, вы не ответили на мой вопрос, — помощник не собирался так быстро сдаваться.
— Дай мне спокойно перекусить!
Пока Лоретта медленно жевал пиццу, помощник стоял рядом и смотрел комиссару прямо в рот.
— Ты мне портишь аппетит! — разозлился Лоретта и в сердцах добавил: — Ну, что за кадры у нас в управлении! Даже не с кем работать.
Наконец, когда трапеза была закончена, подобревший комиссар посмотрел на помощника.
— Отыщи-ка мне все материалы о Ришелье, — попросил он.
— Они у вас под рукой, — напомнил тот. — Вы просили об этом еще вчера.
Лоретта, ничего не ответив, задумчиво полистал дело.
— Пропала Элен, — негромко произнес он.
Реакция помощника была более, чем странной. Он подпрыгнул на месте и принялся мерить кабинет огромными шагами.
— Не мельтеши! — вновь разозлился комиссар. — Чего ты так нервничаешь?
— Да мне девчонки этой жалко, — признался помощник. — Боюсь, что эти мафиози добрались и до нее.
— Не каркай, — оборвал подчиненного Лоретта и продолжил: — Видел ребят, которые полчаса назад вышли от меня?
— Видел.
— Они сообщили очень интересные факты. Оказывается, Элен встречалась с Джанни Вереццо, а три дня назад исчезла неизвестно куда. Ее подруги подозревают что Элен и Джанни уехали вместе.
— Мама мия!
— Не причитай, а лучше подготовь все бумаги для объявления розыска девушки, а заодно и ее дружка. Я думаю, что все будет нормально.
Помощник тяжело вздохнул.
— Если, конечно, она еще жива.
— В таких случаях я всегда надеюсь на лучшее.
— Я тоже.

0

7

5
После разговора с комиссаром Лоретти вся компания отправилась к Анне. Художница сама предложила свою квартиру для размещения «штаба».
— Во-первых, мой телефон знает комиссар, — привела она важный аргумент в защиту своей идеи. — Если будут какие-нибудь новости, ему будет просто связаться с нами. Во-вторых, если Элен все-таки появится, куда она пойдет? Опять же, ко мне.
— Совершенно верно, — кивнул Кри-Кри, с обожанием глядя на Анну.
Лоли сдержанно рассмеялась. Она подозвала к себе Себастьяна и зашептала ему на ухо:
— Наш Кри-Кри влюбился... Он даже изменил своему принципу — не бегать за девчонками.
— Эй, перестаньте секретничать! — возмутился Кри-Кри и легонько толкнул Себастьяна.
— Ребята, будьте серьезнее, — попросил Жозе. — Не забывайте, что Николя не до смеха.
Кри-Кри мгновенно придал лицу подобающее случаю выражение и, подхватив Анну под руку, быстро зашагал по тротуару. Проводив их взглядом, Лоли хмыкнула.
— А они неплохо смотрятся, — с улыбкой изрекла она. — Особенно, если Кри-Кри оденет ботинки на платформе.
— Эта мода уже возвращается, — поддержал подругу Себастьян и мечтательно протянул: — Глядишь, и наш милый ударник остепенится.
Так, перебрасываясь шутками, ребята подошли к автобусной остановке. Лишь Николя, обеспокоенный исчезновением Элен, угрюмо молчал. Жозе, как мог, старался поднять настроение друга.
— Не горюй, — он положил руку на плечо Николя. — Мне очень понравился комиссар Лоретта. Я думаю, что он обязательно отыщет Элен. Ведь не могла же она сквозь землю провалиться.
— Не могла, — Николя понуро опустил голову.
— Ребята, наш автобус, — предупредила Анна, отстраняясь от Кри-Кри, прилипшего к ней, как назойливая муха.
Тот обиженно надулся, а через мгновение вновь взял Анну под руку, но уже с другой стороны.
В автобусе молодые люди ехали молча. Даже жизнерадостная Лоли поникла и непрестанно зевала.
— Да-а-а, — наконец протянула она. — Сказывается напряжение последних дней... Я с удовольствием поспала бы с полчасика.
— Поспишь у меня, — предложила Анна.
— А можно мне тоже у тебя поспать? — встрял в разговор Кри-Кри, при этом тесно прижимаясь к художнице.
Та недовольно поморщилась и, отыскав глазами Николя, возмущенно спросила:
— У вашего ударника проблемы с женщинами?
В тишине автобуса вопрос Анны прозвучал нелепо. Пожилые мужчина и женщина, сидевшие невдалеке, переглянулись между собой и укоризненно посмотрели на художницу. Однако Анна совершенно не смутилась.
— Потише, — зашипел Кри-Кри, — а то кто-нибудь подумает, что я — сексуальный маньяк, и сдаст меня в руки полиции.
— Сам напросился, — парировала Анна и, глянув в окно, предупредила: — Выходим.

В квартире художницы ребята расположились, кто на чем. Лоли и Себастьян заняли почетное место на диване, Жозе и Николя устроились в креслах, а Кри-Кри достался стул странной формы.
— Откуда у тебя этот антиквариат? — удивился он, разглядывая крепления стула. — Небось, от бабушки...
— Не дай Бог, ты его сломаешь, — Анна погрозила кулаком и, устроившись на подоконнике, начала рассказывать: — Этот стул и вправду достался мне по наследству, но не от бабушки...
— От дедушки, — пошутил Кри-Кри, но тут же осекся, так как все на него зашикали.
— Я снимаю эту квартиру уже два года, — продолжила Анна. — А до меня здесь жил тоже художник. Говорят, что он рисовал сутками напролет, спал по несколько часов, а на улицу выходил лишь для того, чтобы купить краски...
— Ван Гог, — вновь встрял Кри-Кри.
— Не Ван Гог, а Гоген, — Лоли выразительно покрутила у виска. — Тоже мне, знаток живописи...
— Ха, — обиделся Кри-Кри. — Да я получше тебя разбираюсь в живописи. У меня двоюродный брат работает реставратором.
— Тише, ребята, — перебил их Жозе. — Дайте послушать.
Анна обернулась к нему и удивленно спросила:
— А тебе интересно?
— Конечно.
— Тогда рассказываю дальше. Жил этот художник, поживал... Самое интересное, что его работ никто никогда не видел. Все знали — он рисует, и всех интересовало — что? Не раз к нему приходили старые друзья и просили показать, но он все отнекивался. Дескать, после моей смерти я завещаю вам все... Короче, он напустил такого тумана, что никто не сомневался — художник пишет шедевры... Однажды он вышел на улицу, попал под проливной дождь и простудился. Его положили в больницу, а через несколько дней художник умер.
Анна сделала глубокомысленную паузу и оглянулась на ребят. Те внимательно слушали. Даже импульсивный Кри-Кри замер, не отрывая от рассказчицы восторженного взгляда.
— Когда открыли дверь и вошли в квартиру, выяснилось, что в ней ничего не было, — Анна загадочно улыбнулась. — Кроме этого стула...
— Как ничего? — удивилась Лоли. — Не может быть! А как же его работы?
— Их просто не было. Стоял, правда, один чистый холст в углу, но он так зарос паутиной, что...
— Какой шутник! — хмыкнул Кри-Кри и задал интересующий его вопрос: — Прости, а на какие деньги этот художник жил?
— У него была небольшая пенсия... ну, и друзья помогали...
— В надежде на наследство, — мрачно закончил Николя.
Все разом повернулись в его сторону.
— Николя, не будь пессимистом, — сказал Себастьян и, обняв Лоли, вслух поделился своим мнением на этот счет: — Друзья — самое лучшее, что есть на свете...
Лоли отстранилась и с вызовом посмотрела на своего избранника.
— Друзья, говоришь? Мужская дружба, да? А что бы вы делали без нас?
— Ребята, не ссорьтесь, — попросил Жозе и предложил: — А хотите, я тоже расскажу одну историю?
— Хотим, хотим! — завопил Кри-Кри и заерзал на стуле.
Стул громко скрипнул, отчего Анна заметно занервничала.
— В небольшом городе жил-был один парень... — Начал Жозе и неуверенно спросил: — Ну, как?
— Что как? — не понял Себастьян.
— Начало нормальное?
— Похоже на сказку, — авторитетно заявил Кри-Кри.
— А у тебя никто и не спрашивает, — оборвал его Жозе и продолжил: — Влюбился он сразу в двух девчонок...
— О-о! Это уже эротический триллер... — вновь встрял Кри-Кри.
Не обращая внимания на реплику друга, Жозе возвратился к своему рассказу:
— Тяжело было бедному парню, так как он никак не мог выбрать, кто из этих двоих лучше. Одна девчонка была очень красива — глаза, ноги... Ну, в общем, все при ней. А другая — умна. Читала там книжки всякие и прочее...
— Я тоже читаю книжки, — заметила Лоли, — но почему-то никто не называет меня умной.
— Ты не те книжки читаешь, — хмыкнул Кри-Кри и подмигнул Анне.
Та округлила глаза и, приставив указательный палец к губам, укоризненно покачала головой.
— И кого он из этих двоих выбрал? — позевывая, поинтересовался Себастьян, никогда не считавший Жозе прекрасным рассказчиком.
— Никого.
— Как никого? — удивилась Лоли. — Ведь у каждой из них были свои достоинства. Я бы, например, выбрала умную.
— Что ты понимаешь в мужчинах! — обиделся Себастьян. — Для меня совершенно не важно, что у моей девчонки в голове. Главное, чтобы она была добрая и красивая.
— Спасибо тебе большое, — мрачно поблагодарила Лоли и, надувшись, отвернулась.
— А я бы, как и Лоли, выбрал бы умную, — высказал свое мнение Кри-Кри и выразительно посмотрел на Анну.
Та сделала вид, что ничего не заметила.
— Николя, а ты как считаешь? — Лоли испытующе посмотрела на парня.
Николя пожал плечами.
— Мне сложно сказать. Я никогда не стоял перед такой проблемой. Я люблю Элен, а другие девушки для меня просто не существуют.
— Опять старая песня, — буркнул себе под нос Кри-Кри и тут же прикрыл ладошкой рот.
Ребята неодобрительно посмотрели на него и принялись громко разговаривать, чтобы замять необдуманную фразу шалопая.
— Я, пожалуй, сварю кофе, — Анна соскочила с подоконника и направилась в кухню.
— Я тебе помогу, — вызвалась Лоли.
Кри-Кри мгновенно поднялся со стула и бросился вслед за хозяйкой, выкрикивая на ходу:
— У меня кофе получается лучше.
Услышав это, Лоли поморщилась.
— Терпеть не могу, когда кофе варит Кри-Кри. Он всегда кладет много сахара, а потом целый вечер рассказывает, какой он хозяйственный.
А Кри-Кри даже и не подозревал, что все сомневаются в его кулинарных способностях. Он с деловым видом поставил кофейник на огонь и с обожанием посмотрел на Анну.
— Ты приедешь в Париж? — поинтересовался он, надеясь услышать положительный ответ.
— Вряд ли...
— Почему?
— Мне не нравится Париж. Там очень холодно.
— Я тебя согрею, — Кри-Кри обнял Анну и попытался дотянуться губами до ее щеки.
— Перестань, — художница оттолкнула молодого человека и отошла в противоположный угол кухни.
Кри-Кри тяжело вздохнул и опустился на корточки. Он опустил лицо в ладони и громко зарыдал.
— Кри-Кри, ты что, обиделся? — испугалась Анна и присела рядом.
Неожиданно Кри-Кри обнял девушку и крепко поцеловал.
— Обманщик! — разозлилась художница, едва поцелуй закончился. — Это же подло давить на сентиментальные чувства.
— Иногда цель оправдывает средства.
Неожиданно в дверь позвонили.
— Кто это может быть? — встревожилась Анна и предложила: — Пошли посмотрим.
У двери уже стояли ребята и молча переглядывались между собой.
— Я чувствую, что это она, — прошептала Лоли.
— Я открою, — Николя дрожащей рукой повернул замок и распахнул дверь.
На пороге стояла Элен. Увидев друзей, она вымученно улыбнулась и, шагнув в прихожую, сказала одну единственную фразу:
— Боже мой, как я соскучилась!
Девушки бросились к ней на шею, а ребята почему-то принялись поздравлять Николя.
— О, Элен! — завопила Лоли. — Ты жива!
— Не говори глупостей, — оборвал ее Себастьян.
Однако Лоли не обратила на его замечание ни малейшего внимания.
— У нас тут столько всего произошло, — продолжала тараторить она, тормоша подругу. — Ты и не представляешь. Я приезжаю в Милан и ловлю наших ребят на том, что они периодически напиваются... Потом мы отправляемся в полицию к комиссару Лоретта...
— К комиссару Лоретти? — поразилась Элен. — Откуда вы его знаете?
— Да, как откуда? Он же помогал нам тебя искать.
— Меня искать? Зачем?
В прихожей повисла неловкая пауза. Первой нарушила ее Анна. На правах хозяйки она взяла Элен за руку и, повернувшись к остальным, проговорила:
— Вам не кажется, что с дороги Элен следовало бы отдохнуть? Все расспросы и рассказы оставим на потом. А сейчас...
Выразительный взгляд Анны поняли все.
— Ладно, мы, пожалуй, пойдем, — Жозе улыбнулся на прощание и первым вышел за дверь.
За ним квартиру покинули и остальные.
6
Элен долго ворочалась в постели, но все никак не могла уснуть. Перед глазами стояло печальное лицо Николя, его влюбленный взгляд и радостная улыбка. Девушка никак не могла понять, почему он так переживает разрыв отношений.
«Ведь Николя изменил мне первым, — принялась убеждать она себя. — Если бы я не увидела его с той девушкой, все могло бы быть по-другому...»
Однако Элен понимала, что немалая доля вины ложится и на ее плечи.
«Что же мне делать? — в отчаянии подумала она. — С кем посоветоваться? Анна, не смотря на огромный опыт, никогда не была специалистом в этой области, а Лоли настолько занята собой, что вряд ли сможет переключиться на мои проблемы...»
Элен тяжело вздохнула и принялась считать овец.
— Одна овца и еще одна, будет две... две овцы и одна... — прошептала она и вдруг услышала, как Анна заворочалась в своей постели.
— Что ты там бормочешь? — глухо поинтересовалась художница. — Овец считаешь?
— У меня бессонница, — искренне призналась Элен. — Вот лежу и думаю о своей несчастной жизни.
— Не такая уж она и несчастная, — возразила Анна. — Николя никуда от тебя не делся. Ну, а то, что Джанни оказался негодяем, не беда. Знаешь, сколько у меня было проколов?
Элен приподнялась на локте и с интересом прислушалась.
— Когда ты уехала, Николя не находил себе места, — продолжила Анна. — Чтобы тебя отыскать, он поднял на ноги всю миланскую полицию.
— А я взяла и сама приехала.
Даже сквозь темноту было видно, что Анна улыбается.
— Завидую я тебе, Элен, — призналась она. — Я уверена, что все у тебя будет хорошо. Николя надышаться на тебя не может... А хочешь, я открою тебе маленький секрет?
Давай.
— Когда ты встречалась с Джанни и была по уши в него влюблена, я пыталась соблазнить твоего парня. Ты же знаешь, мне давно нравится Николя, но, чтобы отбивать его у тебя, я даже не помышляла. Во-первых, рядом с тобой я всего лишь Золушка, а, во-вторых, у меня нет привычки заниматься парнями моих подруг. А тут как раз представился случай. Вы расстались, и я решила попробовать... К сожалению, у меня ничего не получилось.
Элен почувствовала, как в груди нарастает теплая волна нежности к Николя.
— Говоришь, что он не поддался на твои чары? — переспросила Элен и радостно улыбнулась.
— Мало того, мы целый час говорили только о тебе, — Анна вскочила с кровати. — Как тебе это нравится?
— Спасибо, Анна...
— А спасибо то за что? — удивилась художница. — По-моему, благодарность тут неуместна... Но я признаюсь честно — мы даже не целовались.
Элен вдруг почувствовала, что у нее слипаются глаза.
— Давай спать, — предложила она. — А завтра я тоже расскажу тебе много интересного.

Утром в квартиру Анны ворвалась запыхавшаяся Лоли. Она с порога принялась рассказывать о каком-то парне, который приставал к ней на улице.
— Представляете, девочки, он схватил меня за плечи и попытался оттащить в близлежащий сквер, — затараторила она, проходя в комнату. — Я, конечно, принялась звать на помощь, и лишь после этого он отвалил.
Анна, услышав такое, широко открыла глаза.
— Ну и ну, — удивилась она. — Никогда бы не подумала, что среди бела дня пытаются кого-то насиловать.
— Не кого-то, а Лоли, — спокойным голосом поправила Анну Элен, которая лучше знала свою подругу. — Кроме того, что ты нам рассказала, больше новостей нет?
Лоли отрицательно покачала головой.
— Все остальное неважно! — она посмотрела на часы. — Правда, с минуты на минуту обещали заглянуть ребята...
— Ну, ты даешь! — пристыдила Анна. — Вот как раз это ты и должна была рассказать в первую очередь.
— А! Да разве это новость? — отмахнулась Лоли. — Я их каждый день вижу.
— Так, девочки, немедленно приводить себя в порядок! — скомандовала Анна и ринулась в ванную.
Пока подруги наводили марафет, Элен прошлась по комнате и остановилась у окна. Она посмотрела вниз и вдруг вспомнила, как несколько недель назад увидела через стекло машину Джанни. Элен стало грустно и одиноко.
Вчера она коротко рассказала Анне, при каких обстоятельствах познакомилась с невестой Джанни, однако не поделилась самым главным.
«Я не хочу, чтобы даже мои подруги знали, что на прощание сказал мне Джанни. Даже, если он и замешан в темных делишках, мне кажется, что он уже глубоко раскаивается...»
Единственное, что неприятно поразило Элен, так это обман Джанни.
«Не стоит больше о нем думать, — решила она. — Джанни для меня больше не существует...»
Постепенно мысли девушки потекли в другом направлении.
«Вчера я и Николя даже не поговорили, но почему я должна его прощать, если он мне изменил? В таком случае, я могла бы простить и Джанни...»
— О чем грустишь? — прервал размышления Элен веселый голос Анны. — Думаешь о Николя?
— Почти угадала...
— Мне кажется, что вам уже пора бы и помириться.
— Не знаю...
Анна недовольно нахмурилась.
— Элен, меня беспокоит твоя апатия. Возьми себя в руки. Скоро придут ребята, в том числе и Николя, и ты должна выглядеть на все сто.
— Я постараюсь...
— Держи косметику, — Анна всунула в руки Элен небольшой пакет, — и марш приводить себя в порядок.
Когда Николя, Себастьян и Жозе наконец появились, перед ними предстала такая картина: пол был тщательно подметен, наброски убраны, а вся посуда перемыта.
— Неужели ты решила изменить стиль жизни? — удивился Жозе, недоверчиво озираясь. — Я глазам своим не верю.
— Да нет, — отмахнулась Анна. — Это Элен было некуда девать свою энергию.
Ребята сняли обувь и осторожно прошли в комнату.
— Непривычно как-то, — восхищенно прошептал Себастьян и признался: — Когда я бывал здесь раньше, то всегда боялся на что-то наступить. Хорошо, если бы мне под ноги попалась тарелка, а если бы тюбик масляной краски?
Жозе негромко рассмеялся. В этот момент из кухни вышла Лоли. Она несла на подносе несколько стаканов с молоком.
— Ты что, решила посадить меня на диету? — удивился Себастьян, принимая из рук любимой стакан.
— Тебе полезно, — парировала Лоли. — Да и твоим друзьям тоже.
Лишь сейчас она заметила, что среди гостей нет Кри-Кри.
— А где это вы потеряли этого шалопая? — удивилась она.
И хотя Лоли не назвала имени пропажи, все догадались, о ком идет речь.
— Не одна ты умеешь преподносить сюрпризы, — откликнулся Себастьян, намекая на нежданный приезд Лоли.
— При чем здесь это? — хмыкнула та.
— Кри-Кри немного задерживается, — пояснил Жозе. — Он обещал прийти попозже... с сюрпризом.
— Ладно, подождем, — Лоли плюхнулась на диван и завертела головой, ища глазами Элен и Николя.
Те же, рассевшись по разным углам, старались не смотреть друг на друга. Даже непринужденная беседа их совершенно не интересовала.
«Дело плохо, — вздохнула Лоли. — Надо что-то предпринимать, а то они так никогда и не помирятся».
Когда в дверь позвонили, все занимались тем, что молча пили молоко.
— Я открою, — вызвалась Лоли, которой нетерпелось первой увидеть сюрприз.
Через мгновение из прихожей донесся ее радостный визг.
— Идите все сюда! — закричала она. — Быстрее! Смотрите, кого принес Кри-Кри!
Все, кроме Николя и Элен, бросились на ее зов.
Молодые люди остались в комнате одни, однако никто из них не спешил начинать разговор первым. Возможно, Николя и сделал бы это, если бы не Лоли, которая ворвалась в комнату, держа в руках маленький пушистый комочек.
— Смотрите, что Кри-Кри подарил Анне! — Лоли положила комочек на пол, и он тут же превратился в беспомощного щенка, смотревшего на людей испуганными глазенками.
Элен и Николя склонились над этим пушистым комочком и впервые после ссоры улыбнулись друг другу.
7
В этот вечер музыкантам игралось как-то особенно легко. В некоторых мелодиях они даже пустились в импровизации и очень удачные. Публика была в восторге, впрочем, как и Элен, Анна и Лоли, решившие навестить своих друзей.
Когда до перерыва оставалось отыграть еще минут десять, Жозе, пытаясь привлечь внимание Николя, сделал крутую проходку по клавишам и, когда тот повернулся, кивнул в сторону зала. Николя, продолжая играть, недоумевающе пожал плечами, но все-таки посмотрел в указанную сторону.
За одним из столиков сидел комиссар Лоретта и потягивал вино.
Лоретта, поняв, что его заметили слегка помахал рукой.
«Интересно, он пришел нас послушать или появились какие-то дела...» — принялся рассуждать Николя.
Однако вскоре все выяснилось само собой. Едва объявили перерыв, как комиссар сам подошел к ребятам.
— У меня для вас неплохие новости.
— Отойдем, — предложил Николя.
— Кстати, можете пригласить с собой и девочек, — разрешил комиссар.
Тех не пришлось долго ожидать. По одному жесту Кри-Кри они поняли, что намечается что-то очень важное.
Комиссар и молодые люди прошли в комнату для обслуживающего персонала.
— Что-нибудь случилась? — встревожилась Элен, никак не ожидавшая появления комиссара в таком месте.
Услышав такой вопрос, Лоретти обиделся.
— Почему, если приходит комиссар обязательно должно что-то случиться? Неужели он не такой, как все, и не может себе позволить хотя бы иногда расслабиться?
— Конечно, — поддержала Лоли. — Тем более, такой еще не старый человек.
— Во-первых, мне было интересно послушать вас...
— И как? — перебил Кри-Кри.
— Ваша музыка напомнила мне мою молодость. Я ведь тоже играл в университетской группе.
— Где все были будущими комиссарами? — полюбопытствовал Кри-Кри.
— Нет, там были ребята из разных мест.
— Но вы все-таки отдали предпочтение службе в полиции? — Кри-Кри проницательно посмотрел на Лоретта.
— Тогда было несколько иное время, — грустно ответил тот. — Кроме того, у меня была семья, которую нужно было кормить. Поэтому я не считаю, что изменил юношеским идеалам... Впрочем, хватит про грустное. Вы играли замечательно. Поверьте слову старого музыканта.
— Спасибо, — скромно улыбнулся Николя. — Нам тоже очень приятно, что вы навестили кафе.
— Да, — как бы между прочим встрял Кри-Кри, — вы говорили о каких-то новостях.
Комиссар поправил галстук.
— Вы мне понравились своей преданностью друг другу и искренним желанием помочь, и я подумал, что было бы несправедливо не поставить последнюю точку в той неприятной истории, в которую вы помимо воли были втянуты.
Услышав это, Элен слегка покраснела. Ей было не очень приятно, то что вновь начнутся воспоминания о ее отношениях с Джанни. Однако она быстро взяла себя в руки.
— Мы внимательно слушаем, — поторопил Кри-Кри.
— Все началось чуть больше полгода назад, когда почти в одно и тоже время в нескольких частных итальянских коллекциях исчезли достаточно знаменитые картины. Пропажа имела баснословную цену, и потому на ноги была поднята вся полиция. Некоторые из картин отыскали сразу. При этом было арестовано около десятка человек. Однако два произведения, принадлежавшие кисти итальянских мастеров эпохи Возрождения, исчезли бесследно. К розыскам итальянской полиции подключился и ИНТЕРПОЛ, но никаких результатов это не дало. Как выяснилось позже, картины эти находились у Ришелье, одного из авторитетов здешнего подпольного бизнеса.
— Именно он и ехал с Элен! — воскликнул Кри-Кри.
— Ты поразительно догадлив, — усмехнулся Николя и, обратившись к комиссару, извинился: — Простите, он больше не будет.
— Да, вы правы, это был он, — совершенно не обидевшись, продолжил Лоретта. — Ришелье работал не один над этим проектом, но решил присвоить себе все, принадлежавшее его группе, и срочно выехал из Италии. А в его кругах такого неуважения к своим не прощают. Таким образом, на поиски картин и Ришелье пустилась не только полиция, но и его дружки, которые и оказались проворнее.
— Но почему они рылись в моих вещах? — поинтересовалась Элен.
— Они искали то, что могло бы их вывести на пропавшие картины. Ведь понятно, что Ришелье был не настолько глуп чтобы возить с собой такие вещи. А Джанни...
— Но при чем здесь Джанни? — недоумевающе спросила Анна.
— Джанни был одним из подчиненных партнеров Ришелье.
Элен закрыла лицо руками.
— Неужели, это он там... в поезде... — простонала она.
— Нет, — замотал головой Лоретта. — У него задача была другая. Несколько лет назад на нем висело несколько мокрых дел, но он отвертелся. Правда, в последнее время его авторитет упал, и ему доверяли только незначительные задания.
— Значит, он и со мной познакомился не случайно? — спросила Элен, бледнея.
Лоретта закашлялся, не зная, как обо всем рассказать. Но так и не найдя выхода, решил выложить все напрямик.
— Друзья Ришелье знали, что вы ехали вместе. Поэтому они допустили и тот вариант, что их друг мог быть с вами хорошо знаком и передать вам информацию о том, где хранятся картины. Вот тут как раз и возникает Джанни.
— А где он теперь? — заинтересовался Кри-Кри.
Лоретти устало потер лоб.
— При аресте он оказал вооруженное сопротивление и ранил одного из наших сотрудников... Мы тоже были вынуждены применить оружие... В общем, дело дошло до перестрелки, и он был убит.
Несмотря на то, что Элен уже чувствовала ненависть к своему итальянскому «гиду», при последних словах комиссара она вздрогнула, и ей почему-то стало жаль Джанни.
— Но ведь он же не был убийцей, — возразила Элен.
— К сожалению, это не так, — негромко проговорил Лоретти. — Моим коллегам, которые занимались его прежними делами, удалось доказать, что одно из убийств было совершено именно им. Причиной были деньги.
— Значит, Элен угрожала смерть? — ужаснулась Лоли.
Лоретти неопределенно пожал плечами.
— Во всяком случае, ему ни что не помешало бы пойти еще на одно убийство...
«Неужели он действительно любил», — подумала Элен и ужаснулась этой своей мысли.
— Вот и все, — заключил Лоретти и поднялся со стула. — Мне пора. Еще раз очень признателен вам за прекрасную музыку и за вашу компанию.
Сказав это, комиссар кивнул и вышел за дверь.
8
Лоли и Анна договорились встретиться в небольшом уютном кафе, расположенном недалеко от вокзала. Они выбрали это место по одной простой причине — сюда, даже случайно, не могли забрести ни Элен, ни ребята.
Лоли первой примчалась в кафе и, оккупировав столик у окна, немедленно подозвала официанта. Сделав заказ, она с серьезным видом принялась выкладывать из сумки покупки, приобретенные в близлежащих магазинах.
За этим занятием ее и застала Анна, которая немного опоздала.
— Салют, Лоли, — поздоровалась художница и присела напротив.
Лоли была настолько увлечена разглядыванием каких-то маек и шортиков, что лишь мимоходом кивнула головой.
— Перестань любоваться своими шмотками, — Анна, не церемонясь, сгребла пакеты в сумку и с жаром принялась рассказывать: — Я сделала все, как мы договорились: заказала обед в китайском ресторанчике, купила несколько бутылок вина... Единственное, чего я не успела, так это убрать в квартире. Хотя, я подумала, что после вечеринки все равно придется наводить марафет.
— А я предупредила парней, что ровно в шесть мы ждем их у тебя в квартире, — Лоли пододвинула к себе стакан сока и, сделав несколько глотков, продолжила: — Они ни о чем не догадываются.
Анна удовлетворенно кивнула.
— Представляю, как они удивятся и обрадуются...
— Особенно, когда увидят вино.
— Ну, не преувеличивай, — Анна достала из сумочки блокнот и, открыв его на нужной странице, предложила: — Как ты считаешь, мне стоит пригласить пару подружек?
Не терпящая конкуренции Лоли мгновенно насторожилась.
— Это еще зачем?
— Ну, ты будешь танцевать с Себастьяном, Элен с Николя, а чем будут заниматься Кри-Кри и Жозе? Вот я и подумала, что им недостает пары.
— Ну, насчет Кри-Кри не беспокойся, — Лоли лукаво улыбнулась. — Он, по-моему, уже нашел себе пару.
— На что ты намекаешь? — возмутилась Анна. — Если ты думаешь...
— Ничего я не думаю, но никого приглашать не надо. Этот вечер для своих, ведь правда?
Анна согласно кивнула.
— Мы с тобой устраиваем вечеринку с одной целью, чтобы Элен и Николя наконец-то помирились. Как ты думаешь, у них это скорее получится, если их будут окружать одни друзья? Или нет?
Анна задумчиво потерла подбородок.
— Пожалуй, ты права.
— На этом и закончим дискуссии по поводу лишних людей, — Лоли вскочила со стула и, подхватив пакет с покупками, метнулась к выходу.
— Ты куда? — поинтересовалась Анна, удивившись странному поведению подруги.
— Я только сейчас вспомнила о том, что забыла купить шляпку...
В этот момент принесли заказ.
«Интересно, она вернется или нет? — подумала Анна, со вздохом пододвигая к себе две порции супа. — Или мне придется все съесть одной?»
Ровно в назначенное время Николя, Себастьян, Жозе и Кри-Кри стояли перед дверью квартиры Анны и недоуменно переглядывались.
— Интересно, зачем девчонки нас сюда позвали? — немного раздраженно спросил Жозе. — У нас контракт, мы должны играть в кафе, а из-за этой встречи пришлось отпрашиваться на пару часов.
— Не занудствуй, — оборвал друга Кри-Кри, который был рад любой возможности повидать Анну. — Никуда твой концерт не денется. Выясним, что им от нас надо, и пулей назад.
Не успел он договорить, как дверь распахнулась, и на парней посыпался целый ворох разноцветного конфетти. Отмахиваясь и отплевываясь, ребята отступили в разные стороны.
— Что за дурацкие шутки? — возмутился Себастьян и зло предположил: — Небось, это идея Лоли... Если они только для этого нас и пригласили, то я ей задам.
В это самое мгновение из квартиры послышалась музыка.
— Проходите, проходите, — на пороге возникла Анна в маскарадном костюме. — Только вход по пропускам, а пропуск — маска.
Чертыхаясь, ребята надвинули на лица маски и последовали в квартиру.
Вся комната была увешана гирляндами, шарами и прочей бумажной ерундой. Вдоль стены стояли высокие подсвечники с зажженными свечками.
— Сегодня что, Рождество? — осторожно поинтересовался Кри-Кри у Николя.
Тот неопределенно пожал плечами.
— И из-за этого стоило срываться и бежать сюда, сломя голову?
— Не уверен.
Не обращая внимания на реплики, которыми обменивались парни, Лоли схватила Себастьяна за руку и потащила его танцевать. Себастьян упирался, как мог, при этом бросая умоляющие взгляды на друзей. Однако те, с саркастическими улыбками молча стояли поодаль.
— Лоли, перестань! — Себастьян решительно отстранился. — У меня нет никакого настроения веселиться.
— А у меня есть, — Лоли вновь притянула к себе любимого и принялась напевать.
— Это все, что вы нам можете предложить? — в голосе Жозе послышалось разочарование.
Николя поискал глазами Элей и, не заметив ее в полутемной комнате, направился к выходу.
— Эй, ты куда? — Лоли мгновенно оставила Себастьяна и бросилась в прихожую.
Она загородила выход, и по ее лицу Николя догадался, что уйти отсюда будет не просто.
— Что вы от нас хотите? — устало спросил он. — Вы же прекрасно знаете, что мне не до веселья. Если вам взбрело в голову устраивать вечеринки, то пригласили бы лучше друзей Анны.
— Совершенно с тобой согласен, — поддержал друга Жозе и, схватив Лоли в охапку, оттащил ее подальше от двери.
Девушка завизжала и попыталась вырваться. Однако сделать это ей не удалось.
Воспользовавшись тем, что путь свободен, парни выскочили из квартиры, оставив на растерзание девчонкам Жозе.
— Он их быстро поставит на место, — потирая руки, произнес Кри-Кри и сам рассмеялся удачной шутке.
Через мгновение к ребятам присоединился взъерошенный Жозе. Он первым сбежал вниз и, чертыхаясь, выкрикнул:
— Столько времени зря потеряли!
Срывая маски и отряхиваясь от разноцветного конфетти, парни последовали за ним. У выхода из подъезда они едва не сбили Элен. Девушка недоверчиво оглядела ребят с ног до головы и растерянно спросила:
— Что здесь происходит?
Жозе махнул рукой и ничего не ответил. А Себастьян и Кри-Кри молча прошли мимо. Таким образом, рассказать Элен о неудачно закончившейся вечеринке выпало Николя.
Девушка выслушала его очень внимательно.
— Не обижайтесь на Лоли и Анну, — вздохнула она. — Мне кажется, что вся эта история затронула их больше, чем хотелось бы...
— Какая история? — удивился Николя.
Элен немного помялась и наконец ответила:
— Ну, наша с тобой ссора...
— Не понимаю.
— И Лоли и Анна искренне переживают за меня. Вот уже почти месяц Лоли носится с идеей помирить нас. Я думаю, что именно для этого они и затеяли эту вечеринку. К сожалению, Жозе, Себастьян и Кри-Кри ничего не поняли.
— К сожалению? — сердце Николя застучало чаще. — Почему ты сказала «к сожалению»?
— Потому, что я тоже хочу этого...
— Элен, любимая, — Николя обнял девушку и прижался губами к ее волосам. — Я так счастлив.
После продолжительного поцелуя Элен радостно засмеялась и лукаво заметила:
— Видишь, вечеринка Лоли помогла нам.
— По-моему, нам больше помогли вон те, трое, — Николя кивнул в сторону автобусной остановки, где стояли Жозе, Себастьян, Кри-Кри и делали вид, что изучают расписание.
Заметив, что Элен нахмурилась, Николя вновь поцеловал ее.
— Любимая, ведь ты для меня все. Я был сам не свой после того, как мы поссорились.
— А зачем ты обнимал ту брюнетку с первого курса?
Николя пожал плечами.
— Я надеялся, что Лоли тебе все объяснила.
— Но я хочу услышать это от тебя! — в глазах Элен появились упрямые чертики. — Да, я внимательно выслушала Лоли и ее мнение на этот счет, но...
В следующее мгновение Николя подхватил девушку на руки и, не обращая внимания на удивленные взгляды прохожих, понес ее к стоянке такси.
Друзья недоумевающе переглянулись, и Жозе несмело спросил:
— Николя, так ты не идешь с нами в кафе?
— Глупый вопрос, Жозе, — Себастьян выразительно постучал по лбу. — Кажется, они наконец-то помирились.
Кри-Кри хмыкнул и громко, на всю улицу, высказал свое мнение:
— Я всегда знал, что Николя — крепкий парень, но посмотрел бы я на него, если бы на месте Элен была Анна...
— По-моему, это уже твои проблемы, — осадил друга Жозе и, глянув на часы, поторопил: — Мы уже опоздали на пять минут.
— Не занудствуй, — разозлился Кри-Кри. — Дай полюбоваться на чужое счастье.
— Тем более, что своего то нет, — усмехнулся Жозе.
Не обратив внимания на реплику друга, Кри-Кри продолжил:
— Единственное, что меня беспокоит — как мы будем играть втроем.
— Не переживай, — Жозе обнял Кри-Кри и Себастьяна за плечи. — Как-нибудь выкрутимся.
— Главное, что Николя и Элен наконец-то помирились, — заключил Себастьян и первым вскочил в подъехавший автобус.
9
Элен и Николя сидели в гостиничном номере и обсуждали планы на будущее. Николя не представлял своей жизни без музыки. Элен иногда казалось, что он большую часть энергии тратит именно на это, порой забывая о учебе. Однако девушка всегда поддерживала Николя. Ее вера в талант любимого помогала тому сочинять новые песни. И если раньше Николя немного сомневался, правильно ли он сделал свой выбор, посвятив жизнь музыке, то после знакомства с Элен сомнения исчезли.
— Успех, которым вы пользуетесь в Милане доказывает то, что ты на правильном пути, — Элен положила голову на плечо друга. — Теперь вы будете нарасхват. Самые лучшие менеджеры захотят с вами работать.
Николя улыбнулся.
— Ты мне льстишь. Но, если честно, мне эта лесть приятна.
— Я никогда не хвалю, если мне не нравится. И ты это прекрасно знаешь.
— Знаю, — Николя поцеловал девушку в самую макушку. — Ты — самая лучшая девчонка, которую я знаю. Порой мне становится страшно, а вдруг, в один прекрасный день ты исчезнешь из моей жизни, как едва не исчезла здесь, в Милане.
— Никогда! — с жаром воскликнула Элен. — Никогда я не исчезну. А что касается Джанни...
— Не надо об этом, — Николя нахмурился. — Я не хочу вспоминать этого негодяя.
— Погоди, — Элен взяла руку Николя и, ласково поглаживая, продолжила: — Я считаю, что надо поставить все точки над «и»... раз уж мы заговорили об этом.
Николя мрачно смотрел прямо перед собой, словно надеялся разглядеть на расположенной напротив стене ответы на мучившие его вопросы;
— Меня поразила твоя измена, — призналась Элен. — И в тот момент мне захотелось вновь влюбиться, чтобы побыстрее тебя забыть.
Я долго думала, почему Джанни так быстро удалось меня очаровать, и пришла к такому выводу...
Элен сделала паузу, чтобы увидеть, как на ее слова среагировал Николя. Тот, повернув голову, с нетерпением ожидал продолжения.
— Мне кажется, что, встречаясь с Джанни, я надеялась на новое, более сильное чувство... Я постоянно сравнивала тебя и Джанни и, как ни странно, он мне нравился все меньше и меньше.
Николя молча поцеловал Элен и тяжело вздохнул.
— Самое неприятное то, что Джанни встречался с тобой не по своей воле, — негромко заметил он. — Если бы он просто влюбился в тебя, то я ничего не имел бы против. Ведь ты — настоящее чудо, и тебя невозможно не любить.
— А, по-моему, я самая обыкновенная, — возразила Элен.
Неожиданно зазвонил телефон.
— Это, наверное, ребята, — предположил Николя и снял трубку.
— Привет, — донесся с другого конца провода голос Томаса Фовы. — Как дела?
— Нормально, — Николя прикрыл трубку рукой и, повернувшись к Элен, пояснил: — Это Томас.
Та понимающе кивнула и, чтобы не мешать, отошла к окну.
— Ваша работа уже подходит к концу. — напомнил Томас. — Когда вы выезжаете?
— Мы обязательно сообщим, — в голосе Николя появилось напряжение.
— Как там Элен?
Николя оглянулся на девушку и коротко ответил:
— Нормально.
— Кстати, а почему ты не в кафе?
— А почему ты звонишь в такое время, когда уверен, что нас не должно быть в номере.
Вместо ответа Томас рассмеялся.
— Ну, не кипятись, — наконец нашелся он. — Совершенно случайно набрал твой номер...
— Я очень рад.
— Еще бы... Такой успех! — Томас вновь засмеялся. — Поздравь от моего имени и остальных. Кстати, у меня есть к вам одно предложение. Но это уже не по телефону. Когда приедете, все расскажу.
— Тогда до встречи.
— Пока.
Положив трубку, Николя с облегчением вздохнул.
— Терпеть не могу с ним разговаривать, — признался он.
— Почему? — искренне удивилась Элен.
— Он возомнил себя великим мучеником и к тому же пытается строить из себя босса. Если бы на месте Томаса был кто-либо другой, я бы его просто послал подальше.
— Мне казалось, что вы ладите.
— Ошибаешься. С Томасом иногда просто невыносимо общаться. Сотни людей болеют СПИДом, но никто так, как он, не выпендривается.
— Я его очень плохо знаю, — вздохнула Элен, — но мне его искренне жаль.
— На это он и рассчитывает, — Николя подошел к любимой и обнял ее. — Давай, не будем о грустном. Лучше пойдем в кафе, а то ребята обидятся.
— Пошли, — Элен посмотрела на Николя влюбленным взглядом. — С тобой, хоть на край света.
Улицы ночного Милана, несмотря на позднее время, были заполнены народом. Толпы туристов бесцельно прохаживались туда-сюда, любуясь творениями зодчих. То тут, то там слышалась не итальянская речь, и Элен, знавшая несколько языков, с интересом прислушивалась к разговорам.
Идя рядом с любимой, Николя подумал, что давно не чувствовал себя так спокойно и безмятежно. Когда впереди показалась яркая вывеска кафе, Элен вдруг заметила у входа два знакомых силуэта.
— Смотри, — подергала она Николя за рукав, — это же Лоли и Анна.
Присмотревшись, Николя удивленно присвистнул.
— И не одни.
— Интересно, с кем это они, — Элен ускорила шаг. — Давай, подойдем к ним.
А Лоли и Анна напропалую флиртовали с двумя американскими туристами. Один из них, голубоглазый блондин с голливудской внешностью, уже приглашал девушек заглянуть в кафе.
— Ой, лучше не надо, — улыбнулась Лоли. — Как бы вам не нарваться на неприятности.
— Пойдемте, девушки, — настаивал второй, походивший на ковбоя. — Там и познакомимся поближе.
— Не часто встретишь настоящих француженок, — подпевал другу блондин. — И где?.. В Италии!
— Я, между прочим, не француженка, — обиделась Анна и, заметив Николя и Элен, радостно поприветствовала их: — Добрый вечер! А вы откуда взялись?
— Кто это? — удивился ковбой, явно положивший глаз на Лоли.
Та, взяв его под руку, ответила:
— Наши друзья.
— Очень приятно, — блондин кивнул Николя и Элен и переключил внимание на Анну. — А мне и итальянки очень нравятся.
— Считайте, что вы нас уговорили, — Лоли направилась к двери в кафе, таща за собой ковбоя. — Но прежде, чем мы туда войдем, скажите, вы хорошо подумали?
Американцы недоуменно переглянулись.
— Что вы имеете ввиду? — спросил блондин.
— Вы что, не поняли моего вопроса? Я плохо говорю по-английски? — с вызовом произнесла Лоли.
— Нет, не очень, — признался ковбой.
Лоли недовольно поморщилась.
— Могли бы и похвалить, — негромко заметила она и по-французски добавила: — Только пусть потом не говорит, что я не предупреждала.
— Лоли, успокойся, — Элен дернула подругу за кофточку. — Не забывай, что в кафе Себастьян.
— Подумаешь, — фыркнула Лоли и, вздернув подбородок, переступила порог.
За ней потянулись американцы и Анна.
Оставшись вдвоем, Элен и Николя недоуменно переглянулись и неожиданно для себя рассмеялись.
— Лоли решила отомстить Себастьяну за срыв вечеринки, — предположил Николя.
— Скорее всего, — согласилась Элен. — Знаешь, а она даже и не заметила, что мы помирились...
— Пойдем, посмотрим на это шоу, — предложил Николя. — Будет интересно понаблюдать за девочками со стороны.
— Ой, боюсь, что взбалмошная Лоли накличет на свою голову новые неприятности.
Когда молодые люди вошли в кафе, они не сразу заметили Лоли и Анну. Лишь через несколько минут Элен удалось отыскать подруг.
Лоли напропалую флиртовала с ковбоем, время от времени посылая его за новой порцией коктейля. Анна вела себя более сдержано, однако сидела рядом с блондином и внимательно его слушала.
Элен помахала рукой ребятам и, отправив Николя на сцену, подошла к подругам.
— Вливайся в наш коллектив, — Лоли пододвинула к Элен стакан и повернулась к ковбою. — Я хочу, чтобы ты заказал для меня что-нибудь ритмическое.
— Сию минуту, — американец вскочил из-за стола и потрусил к сцене.
— Что ты делаешь?! — возмутилась Элен. — Сейчас Себастьян все поймет, и вот тогда-то я тебе не завидую.
— Кто такой Себастьян? — удивился блондин. — Я уже второй раз слышу это имя.
Воспользовавшись тем, что американец не знает французского, Лоли принялась выдумывать.
— Себастьян — это моя маленькая собачка. Я оставила ее дома и забыла покормить. Она, хоть и маленькая, но очень злая... Особенно, когда голодная. Вот моя подруга и переживает по этому поводу.
— О, это похвально, — блондин с интересом посмотрел на Элен. — Я тоже очень люблю животных.
— Лоли, что ты несешь! — возмутилась та. — Если ты сейчас же не признаешься, что у тебя есть парень, то я сама все расскажу.
— Не говори ерунды, — Лоли опять перешла на французский. — Я уже не девушка Себастьяна, и он это сегодня доказал.
— Каким образом?
— Он расстроил мою вечеринку.
— Слушай, ты слишком эгоистична. Тебе не кажется, что своим поведением ты оскорбляешь Себастьяна гораздо больше?
— Нет, не кажется.
В разговор подруг вновь вмешался американец.
— Вы снова о песике? — поинтересовался он и добавил: — Приятно, когда такие молодые и красивые девушки обожают животных.
В этот самый момент за столик вернулся ковбой.
— Я попросил музыкантов сыграть что-нибудь ритмическое для моей девушки, но они почему-то отказались, — развел он руками.
— Почему? — удивился блондин. — Ты что, мало им заплатил?
— Да нет. Вначале они согласились, но потом почему-то передумали. Я их долго уговаривал. Даже повысил ставку, но они оказались упрямее, чем я думал. _
— Ну, вот, началось, — прошептала Элен и встала. — Я не хочу участвовать в твоих авантюрах, поэтому ухожу... Кто-нибудь идет со мной?
— Интересно, почему мы должны во всем подчиняться тебе? — возмутилась Лоли. — Ты придумала себе какие-то правила, вот и живи по ним. А мы с Анной будем делать все, что нравится нам! Правда, Анна?
Художница пожала плечами, однако с места не тронулась.
— Видишь, никто, кроме тебя, не думает, что я поступаю неприлично! — воскликнула Лоли и обратилась к ковбою: — Закажи шампанского!
— Живи, как знаешь, — Элен, возмущенная поведением подруги до глубины души, повернулась и направилась к сцене.
Она подошла к ребятам как раз в тот момент, когда те обсуждали новых знакомых Лоли и Анны.
— Ну у них и вкусы, — высказал свое мнение Кри-Кри и, обратившись к Себастьяну, добавил: — Удивительно, как это ты попал в цепкие лапки Лоли? Насколько я понял, ей всегда нравились маленькие кривоногие иностранцы.
— Иди ты... сам знаешь куда, — разозлился Себастьян. — Что уж говорить о твоей пассии. Она отшивает тебя потому, что предпочитает великанов.
От возмущения Кри-Кри едва не задохнулся.
— Ничего себе! Что ты себе позволяешь?! — он отбросил палочки в сторону и попытался вылезти из-за барабанов. — Он назвал меня карликом!
— Ребята, не ссорьтесь, — вмешался в разговор Жозе. — Девочки только этого и добиваются.
— Чего этого? — одновременно спросили Кри-Кри и Себастьян.
— Они хотят вывести вас из равновесия.
— Жозе прав, — согласилась Элен. — Лоли и Анна немного обиделись на вас из-за сорвавшейся вечеринки...
— Вот дуры, — хмыкнул Кри-Кри. — Они думали, что я буду скакать с колпаком на голове и при этом визжать от восторга?
— И мне не совсем понравилась их затея с масками, — в этом мнения Себастьяна и Кри-Кри совпадали. — Я уже не в том возрасте, чтобы так веселиться.
Молчавший до этого Николя жестом попросил дать ему слово.
— Вот что я думаю по этому поводу, — негромко начал он. — Надо сделать так, чтобы эти американцы поскорее отсюда убрались.
— И как ты себе это представляешь? — поинтересовался Жозе.
— Мне кажется, — продолжил Николя, — что американцы догадались, что эти девочки как-то связаны с нами.
— Это, когда мы отказались играть? — уточнил Кри-Кри.
— Да, и не только. Я думаю, что Лоли обязательно похвастает своим знакомством с музыкантами... Давайте попросим Альберто вызвать одного из американцев на улицу, и там я с ним поговорю.
— Я с тобой, — Кри-Кри закатал рукава рубашки и наконец-то выбрался из-за барабанов.
Николя удивленно посмотрел на друга.
— Я не собираюсь с ними драться. Я лишь скажу, чтобы они отстали от наших девчонок.
— И что дальше? — фыркнул Кри-Кри. — Ты скажешь, а они тебе — раз, и ты уже лежишь на тротуаре... Смотри, какие они здоровые. Особенно длинный.
— Да и коротышка крепенький, — вздохнул Себастьян. — Мускулы так и прут из-под рубашки...
— И это ты называешь мускулами? — засмеялся Кри-Кри.
— Конечно.
— Да ты мускулов не видел!
— Я не видел?
Элен, не проронившая до этого ни слова, решила вмешаться.
— Ребята, у меня есть другой план, — негромко начала она. — Я не буду вам его излагать, но, поверьте, вы получите все, что хотите.
— Валяй, — согласился Кри-Кри.
Николя встревожено посмотрел на подругу.
— Что ты задумала?
— Сейчас узнаешь.
Сказав это, Элен направилась в зал и, подойдя к Альберто, что-то зашептала ему на ухо.
Ребята, наблюдавшие за ней, увидели, что бармен согласно кивнул и почему-то улыбнулся...

Когда ковбой в очередной раз подошел к стойке, Альберто жестом предложил ему отойти в сторону.
— Вы говорите по-итальянски? — спросил он.
Растерянный ковбой кивнул.
— Немного.
— Я хочу вас предупредить, будьте осторожны с этими девицами.
— Почему?
Бармен на мгновение замялся.
— Они уже не в первый раз промышляют в нашем кафе...
— Что значит «промышляют»?
— Я давно наблюдаю за вами, и мне кажется, что вы вполне респектабельные люди... У вас должны быть деньги. У меня есть подозрение, что эти девицы — воровки.
— Воровки? — у американца широко открылся рот. — Что вы имеете ввиду?
— Я пару раз видел, как они «обувают» наших клиентов, в основном, иностранцев...
— Что значит «обувают»?
На мгновение бармен замялся.
— Как вам объяснить? — задумчиво протянул он. — Я и сам не знаю, как они это делают... Я могу только догадываться. Мне кажется, они что-то подсыпают в спиртное, а когда клиент отрубается, выводят его на улицу и там очищают карманы.
— Что вы говорите?! — испугался ковбой и с опаской оглянулся на свой столик. — Спасибо, что предупредили.
Бармен скромно потупил взгляд.
— Это мой долг...
Через несколько минут ребята стали свидетелями следующей сцены: американцы, даже не попрощавшись, покинули растерявшихся Лоли и Анну и бегом помчались к выходу.
— Элен, как тебе это удалось? — с восхищением прошептал Жозе. — Эти янки так улепетывали, будто наши девчонки больны проказой.
— Это наш с Альберто маленький секрет, — Элен подмигнула Николя и попросила: — А теперь сыграйте что-нибудь ритмичное для Лоли, а то она уже нос повесила.
Ребята переглянулись, и Себастьян, с их молчаливого одобрения, взял микрофон.
— Эту композицию мы хотим посвятить двум прекрасным девушкам, Лоли и Анне, — сказал он и помахал Лоли рукой. — Пусть они всегда помнят о том, что свои парни — самые лучшие парни на свете.
Зал зааплодировал, зато Лоли покраснела от гнева. Казалось, она вот-вот бросится с кулаками на Себастьяна.
— Быстрее начинайте, — посоветовала Элен, хорошо знавшая характер подруги.
С первыми тактами мелодии гнев Лоли мгновенно испарился, а под заключительные аккорды она уже на всех парах летела к Себастьяну, чтобы обнять и поцеловать его.
— Как я им завидую, — признался Кри-Кри, оглядываясь на целующихся. — А Анна даже с места не сдвинулась, чтобы сказать мне спасибо. А я ведь стучал только для нее...
Николя отложил гитару и тоже обнял Элен. Посетители кафе с удовольствием наблюдали за этой сценой. За месяц они искренне полюбили французских музыкантов и их подруг, поэтому никто не возражал, когда музыка чередовалась с такими вот перерывами.
— Может быть, ты мне расскажешь, как тебе удалось выпроводить американцев? — спросил Николя и пообещал: — Я никому не выдам этой тайны.
— Нет, — покачала головой Элен и призналась: — Мне стыдно.
— Почему?
— Я воспользовалась запретным приемом — ударила ниже пояса.
— Ты заинтриговала меня еще больше.
— Ладно, — Элен нагнулась к уху Николя и шепотом поведала об их разговоре с Альберто.
Когда она закончила свой рассказ, Николя развел руками.
— Все просто до гениальности! И самое главное, никто не пострадал.
— Ты не прав. Пострадало самолюбие Лоли и Анны... Но я извинюсь перед ними... немного позже.
— А почему ты так поступила?
Элен на мгновение задумалась.
— Все очень просто. Лоли перешла границы допустимого. К тому же, она принялась меня упрекать в том, что я неправильно живу, и я разозлилась... Лучше бы Лоли этого не говорила.
— Не согласен. Ты поступила правильно. Мне искренне жаль Себастьяна. Еще чуть-чуть, и он полез бы в драку. А так все обошлось без кровопролития.

0

8

10
И вот наступил тот день, когда ребятам не надо было больше идти на работу. Они решили посвятить свое свободное время прогулкам по Милану. Захватив с собой девушек, Кри-Кри, Николя, Жозе и Себастьян с самого утра отправились любоваться соборами и прочими достопримечательностями города.
Лоли, которая не была особенным любителем подобных мероприятий, начала возмущаться.
— Все это я уже видела в тот день, когда приехала, — обиженно надув губы, сообщила она.
— Из окна такси, — добавил Кри-Кри, за что едва не получил по уху.
— Если ты сию минуту не заткнешься, я уж точно не промахнусь, — угрожающе зашипела Лоли, пододвигаясь ближе к обидчику. — Спроси у Себастьяна, тяжелая ли у меня рука.
— Себастьян, у Лоли тяжелая рука? — с невинным видом поинтересовался Кри-Кри и едва увернулся от второго удара.
— Ребята, не спорьте, — Элен встала между ссорящимися. — Если Лоли так хочется пройтись по магазинам, то пусть идет... И не надо над ней издеваться.
— Совершенно с тобой согласна, — кивнула Лоли и повернулась к Себастьяну: — А ты будешь меня сопровождать?
Себастьян энергично замахал руками.
— Избавь меня от этого! — закричал он. — Я уже однажды пошел вместе с тобой!..
Все с интересом обернулись.
— Ну-ка, рассказывай, как было дело, — потребовал Жозе, предвкушая узнать нечто очень забавное.
— Давай, давай, — поддержал его Николя.
Себастьян закатил глаза и сразу стал похож на кающуюся Марию-Магдалину.
— Своим позором делиться как-то не хочется...
Возмущению Лоли, казалось, не было предела.
— На что это ты намекаешь?! — взвизгнула она. — Я же не виновата, что тебя в магазине приняли за гомика...
— О-о! Это уже интересно, — протянул Николя и предложил: — Давайте сделаем перерыв в культурной программе и зайдем в кафе. Здесь недалеко есть вполне приличная пиццерия, там мы и послушаем историю о голубом периоде великого Себастьяна.
Ребята с энтузиазмом ухватились за эту идею, и всей гурьбой направились в кафе.
— Ну, с чего начнем? — задумчиво протянул Себастьян, усевшись за столик.
Лоли вынуждена была напомнить любимому некоторые немаловажные подробности.
— У меня в Дании есть подружка, которая обожает делать подарки. Каждый месяц она засыпает меня майками, кроссовками и куртками...
— Короче, как и все мы, знает о твоей самой большой страсти, — уточнил Себастьян.
К всеобщему удивлению Лоли не обиделась.
— Да, — согласилась она. — Ей известно о моих слабостях... Однажды и мне захотелось подарить ей что-нибудь. Я долго думала — что? И, в конце концов, остановилась на шикарном вечернем туалете.
— А я предлагал подарить духи, — встрял Себастьян. — Но меня обозвали последним идиотом.
— Между прочим, духи не дарят, — повернулась к нему Лоли. — Очень часто можно подобрать не тот запах.
— А вечерние туалеты дарят?! — возмутился Себастьян. — По-моему, одно не лучше другого.
— Вам не кажется, что предисловие затянулось, — позевывая, спросил Жозе.
— Перехожу к самому главному. Моя подруга с энтузиазмом восприняла мою идею подарить ей французское платье и прислала мне свои размеры... Оказалось, что ее габариты полностью совпадают с габаритами Себастьяна.
— Постой, постой, — Кри-Кри потер подбородок. — Ты что, никогда раньше ее не видела?
— Я познакомилась с ней по переписке, — пояснила Лоли. — В молодежном журнале есть такая рубрика, в которой публикуются адреса одиноких людей. Однажды и мне было одиноко, вот я и написала первому попавшемуся абоненту.
— Теперь понятно, — кивнул Кри-Кри и почесал за ухом. — Представляю, как ты удивилась, когда увидела ее. Ведь наш Себастьян далеко не маленький, но он же мужчина...
— Мы отклонились от темы, — напомнил Себастьян. — Давай по существу.
— Отправились мы с Себастьяном в магазин за покупками, — продолжила Лоли. — Заходим в один, заходим в другой, а того, что мне нужно, как назло нет.
— И эта бессовестная девчонка заставила меня примерять все эти поганые туалеты! — не выдержал Себастьян и погрозил Лоли через стол кулаком.
Его последние слова утонули в хохоте друзей.
— Теперь понятно, почему тебя приняли за гомика, — вытирая выступившие от смеха слезы, выдавил из себя Кри-Кри.
Помрачневший Себастьян резко поднялся.
— Пошли отсюда, — предложил он. — Мне неприятно это вспоминать.
Еще немного прогулявшись по городу, ребята решили заглянуть в «Корсику», чтобы попрощаться с Альберто.
Тот встретил их неизменной улыбкой.
— А я уже засомневался, зайдете вы или нет, — печальные глаза бармена поочередно осмотрели каждого. — Без вас, конечно, будет скучно.
— Ничего, — успокоил его Николя. — Ваше руководство заангажирует новых музыкантов.
— Но это будете уже не вы, — вздохнул Альберто. — Мне чертовски жаль с вами расставаться.
— Нам тоже, — почти в один голос признались музыканты.
— Но ты же обязательно приедешь к нам в гости? — задав вопрос, Себастьян тут же сам ответил на него: — Конечно, приедешь.
— Я не настолько богат, — развел руками Альберто. — Но если вы пригласите меня на свой концерт... Тут уж деваться будет некуда.
Элен и Лоли, молча наблюдавшие за этой сценой, переглянулись. Им одновременно пришла в голову одна и та же мысль, высказать которую вызвалась Лоли.
— Альберто, — с пафосом начала она, — а почему бы тебе не взять отпуск и не отправиться вместе с нами в Париж. Жить ты сможешь у ребят. Надеюсь, у них найдется лишняя кровать...
Растроганный бармен всем по очереди пожал руки.
— Даже не знаю, как вас благодарить... Вы мне все, как родные... Я сейчас не могу поехать с вами, но как только выпадет свободное время, обязательно навещу, — на мгновение Альберто задержал тонкие пальцы Элен в своей руке. — Хочу сказать, что я завидую вам с Николя. Вы — прекрасная пара. Жаль, что я пока не встретил своей половины.
Элен смущенно потупилась, а Николя покраснел.
— Альберто! — неожиданно воскликнула Лоли. — Тебе не кажется, что ты глупо поступаешь, отказываясь от нашего приглашения. У нас с Элен в Париже столько свободных подружек, что...
— Прекрати заниматься сводничеством, — одернул любимую Себастьян. — Вначале разберись в своих чувствах, а потом давай советы другим.
— А что это ты мне все время рот затыкаешь? — разозлилась Лоли. — Я же хотела, как лучше.
— Она права, — заступился за девушку Альберто. — С моей ночной работой непросто найти хорошую подружку.
В кафе постепенно начали стекаться посетители. Многие уже знали, что французские музыканты завтра отправляются домой, поэтому посчитали не лишним засвидетельствовать свое уважение.
— Автографы даете? — деловито поинтересовался веснушчатый паренек, явно, фанат рок-группы.
Музыканты переглянулись, и Николя неуверенно ответил:
— С удовольствием, но у нас нет фото...
— Как так? — удивился паренек. — Мне казалось, что вы очень популярны во Франции.
— Пока это только в планах, — пояснил Николя. — Еще нужно немного поработать...
Высокая стриженная девушка, с обожанием глядевшая на Жозе, несмело спросила:
— А вы бы не могли расписаться у меня на майке?
Кри-Кри толкнул Жозе в бок и язвительно зашептал:
— Я бы на твоем месте соглашался... Возьми ключи от номера и там расписывайся, сколько душе угодно.
Услышав такое, девушка покраснела.
— Я просила об этом всех...
— Хватит валять дурака, Кри-Кри! — разозлился Жозе. — Ты своим черным юмором всех поклонниц распугаешь.
Кри-Кри надулся и отошел в сторону, всем своим видом показывая безразличие к происходящему.
Девушка подставила музыкантам спину, и те по очереди поставили на майке автографы. Несколько минут Кри-Кри ожидал, что позовут и его, однако приглашения не последовало. Тогда он, не выдержав, подбежал к девушке и размашисто расписался в самом центре. Элен и Лоли, издали наблюдавшие за этой сценой, громко прыснули смехом.
— Наши ребята пользуются бешеным успехом, — констатировала Лоли и, повернувшись к подруге, спросила: — Элен, не боишься, что Николя уведет какая-нибудь жгучая итальянка?
— Нет, — спокойно ответила Элен. — Николя не такой.
— Я пошутила, а ты восприняла это серьезно, — Лоли рассмеялась и помахала Себастьяну.
Тот сделал вид, что ничего не заметил. Он, энергично жестикулируя, беседовал с очередной поклонницей.
— А ты говоришь, что Николя не такой, фыркнула Лоли. — Все они одним миром мазаны.
Тем временем к музыкантам подошел усатый коротышка и беспардонно спросил:
— Могу я узнать, кто у вас главный?
— Вы имеете ввиду руководителя ? — уточнил Себастьян.
— Да, — кивнул коротышка.
Ребята посмотрели на Николя, отчего тот немного смутился.
— У нас нет главного. Но группу создавал я, — пожал он плечами.
— А музыку пишете тоже вы? — не отставал коротышка.
— Аранжировки придумываем вместе, но основы пишу я.
— В таком случае, прошу меня выслушать, — коротышка прищурился и, четко выговаривая каждое слово, произнес: — Я предлагаю вашей группе небольшие гастроли по Италии. Если вы согласитесь, то попрошу немедленно поехать со мной в офис, чтобы подписать контракт.
В воздухе повисло неловкое молчание.
— А мы можем узнать ваши условия? Сколько нам будут платить? В каких городах мы будем выступать? В каких отелях останавливаться? — практичный Кри-Кри засыпал вопросами неизвестного благодетеля. — И вообще, как вас зовут и какую фирму вы представляете?
Коротышка, совершенно проигнорировав Кри-Кри, смотрел только на Николя, словно остальных музыкантов для него не существовало. Николя недоуменно кашлянул и поддержал друга.
— Кри-Кри прав. Не зная условий, нам трудно говорить о каком-то сотрудничестве.
Коротышка презрительно фыркнул и подсунул под нос Николя свою визитку. Ребята сгрудились вокруг руководителя и, почитав координаты коротышки, удивленно переглянулись.
— Одна из самых престижных продюсерских фирм в Италии... — обескуражено протянул всезнающий Жозе. — Не может быть...
— Все может быть, — обиделся коротышка и поторопил: — Побыстрее решайте.
— Можно нам немного подумать? — Николя спрятал визитку в карман.
— До вечера, — предупредил коротышка и, сухо кивнув, направился к выходу.
Когда за ним закрылась дверь, ребята принялись бурно обсуждать внезапное предложение.
— Если кого-то интересует мое мнение, то я — за! — высказался Кри-Кри и, закатив глаза, принялся мечтать: — Поездим по Италии, заработаем денег... куплю собственные барабаны...
— Не думаю, что они предложат нам выгодный контракт, — перебил друга Себастьян. — Знаю я эти солидные фирмы... Они выискивают никому неизвестные группы, а потом лепят с них, что хотят. Мне не улыбается перспектива стать марионеткой. Я не хочу выслушивать чьи-то советы, как мне одеваться, как держать гитару, и прочую ерунду.
Николя задумчиво смотрел в сторону. Все с нетерпением ждали его решения.
— А ты что думаешь, Жозе? — повернулся к другу Кри-Кри. — Надеюсь, хоть ты меня поддержишь...
— Я не знаю, — Жозе пожал плечами. — Все это звучит заманчиво, но как бы нам не оплошать...
— В каком смысле? — удивился Кри-Кри.
— Я считаю, что мы еще не готовы к турне, — со вздохом пояснил Жозе. — Как это не печально...
— Глупости! — взорвался Кри-Кри. — Если ты не готов, то это не значит, что...
— Перестаньте ругаться, — встрял в разговор Себастьян. — Давайте лучше послушаем мнение Николя.
Тот обвел друзей грустным взглядом и тяжело вздохнул.
— Мне трудно решать за всех. Без вас я ни за что бы не осуществил свой проект. И если вы посчитаете нужным подписать контракт, то я буду вынужден подчиниться большинству.
— Так ты не хочешь гастролировать, — мрачно заключил Кри-Кри.
— Жозе прав, — произнес Николя. — Мы недостаточно готовы к такому сотрудничеству. Во-первых, они нас здорово подомнут под себя. В этом я полностью согласен с Себастьяном. А, во-вторых, если мы провалимся, то выбросят нас на помойку. А я себе этого никогда не прощу.
— Одно дело, играть в небольшом кафе или клубе, а другое, выступать на концертных площадках, — Жозе выразительно постучал пальцем по лбу. — И если Кри-Кри этого не понимает, то это не делает ему чести.
— И все же, предлагаю голосовать, — не сдавался Кри-Кри. — Кто «за»?
Он первым поднял руку и, оставшись в гордом одиночестве, зло выругался.
— Не обижайся, — Николя обнял друга за плечи. — Я думаю, мы еще поиграем на лучших площадках...
— Только без меня, — Кри-Кри дернулся и, ни с кем не попрощавшись, выбежал из кафе.
Ребята грустно переглянулись, и Себастьян неуверенно спросил:
— Как вы думаете, он вернется?
— И скорее, чем ты думаешь, — улыбнулся Жозе и предложил: — Пошли к девочкам, а то они нас заждались.
11
Последнюю ночь в Италии Элен спала крепко, без сновидений. В девять часов утра ее разбудил телефонный звонок. Элен спокойно лежала в кровати, надеясь, что ответит Анна. Однако телефон продолжал трезвонить, и Элен вынуждена была подняться. Шлепая по полу босыми ногами, она подошла к аппарату и сняла трубку.
— Алло, — сонным голосом произнесла Элен.
— Доброе утро, моя прелесть, — поздоровался Николя и, не дожидаясь ответного приветствия, спросил: — Ты уже упаковала чемоданы?
Услышав голос любимого, Элен мгновенно проснулась.
— Какие чемоданы? — со смехом ответила она. — Я ведь всегда путешествую налегке.
— Ты завтракала?
— Конечно, нет.
— Тогда предлагаю позавтракать вместе. Жду у подъезда ровно через полчаса.
Попрощавшись, Элен принялась торопливо одеваться. Лишь сейчас она поняла, что Анны нет дома.
«Куда она подевалась? — удивилась Элен, натягивая джинсы. — Она же никогда не была ранней пташкой...»
Черканув на листке несколько слов подруге, девушка наскоро подкрасилась и выбежала из квартиры.
Николя ждал ее у подъезда. Увидев Элен, он бросился к ней навстречу и, подхватив на руки, закружил.
— Николя, прекрати, — Элен с трудом вырвалась из объятий любимого и отбежала в сторону.
— Постой, — Николя догнал подругу и, обняв за плечи, нежно поцеловал. — Я хочу тебе кое-что сказать.
В голосе Николя послышались незнакомые интонации. Элен с интересом посмотрела на любимого и поняла, что ей предстоит услышать нечто важное.
— Сегодня ночью я долго не мог уснуть, — немного волнуясь, начал Николя. — Ребята уже видели десятый сон, а я слонялся из угла в угол, словно лунатик... Наконец взял гитару и... написал песню. Она получилась немного грустной, но, по-моему, получился настоящий хит. Этой песней я и хочу начать новый альбом.
Элен слушала, не перебивая.
— И как же ты назвал ее? — наконец спросила она.
Николя смущенно улыбнулся.
— «Миланский блюз». Я посвятил ее тебе.
— Спасибо, милый, — Элен поцеловала любимого в щеку.
— А теперь я предлагаю отпраздновать это событие торжественным завтраком в моем номере. Заодно и послушаешь «Миланский блюз».
— Предложение принято.
А дальше все завертелось, как в старом, немом кино. Николя и Элен купили в магазине целый пакет еды, потом отправились в гостиницу, где Николя наиграл любимой посвященную ей песню. Потом они помогли Кри-Кри собрать вещи, разрешили спор, возникший между Себастьяном и Жозе, отыскали в парикмахерской пропавшую Лоли и заказали такси...
На вокзале ребята появились за полчаса до отхода поезда. Там их и разыскала Анна. Она уже почти целый час ждала друзей и, боясь, что те опоздают, немного нервничала.
— Анна, куда ты так рано ушла? — поинтересовалась Элен, вспомнив, что утром так и не увиделась с подругой.
— Это мой маленький секрет, — улыбнулась художница и, не выдержав, призналась: — Я хотела преподнести тебе подарок...
Сказав это, она протянула Элен небольшой, плотно упакованный сверток.
— Здесь картина, которую я написала, — пояснила Анна. — Знойный миланский пейзаж... Повесьте у себя в «гараже», и пусть эта работа напоминает вам о каникулах, проведенных в Италии... Ну, конечно, и обо мне.
— Большое спасибо, — поблагодарила Элен, прижимая сверток к груди, и, повернувшись к Николя, напомнила: — Кстати, поезд отправляется через пятнадцать минут....
Парни немедля принялись грузить багаж, и на перроне остались только девушки.
— Мне будет очень грустно без вас, — едва не плача, проговорила художница. — За этот месяц я так привыкла к вам, что, когда вы уедете, родной Милан мне будет казаться пустым и скучным.
— Мне тоже будет очень тоскливо, — искренне призналась Элен. — Ведь ты — одна из моих лучших подруг. И то, что со мной не произошло ничего дурного, я во многом обязана именно тебе.
— Да, ладно, — махнула рукой Анна. — Ты преувеличиваешь.
— Ничуть...
— Эй, подружки, — вмешалась Лоли, — хватит делать из расставания трагедию. Глядя на вас, появляется такое ощущение, что мы на похоронах.
— Но ведь мы, действительно, неизвестно когда еще встретимся, — запротестовала Элен.
— Анна приедет в Париж — и все проблемы. Разве не так, Анна?
— Возможно, — уклончиво ответила та.
— Что значит, «возможно»? — возмутился неизвестно откуда появившийся Кри-Кри. — Неужели ты не захочешь навестить своего самого лучшего друга?
— Ты имеешь ввиду себя? — усмехнулась Анна.
— А кого же еще! Или ты сомневаешься в моих чувствах к тебе?
— Не паясничай, Кри-Кри. Сейчас не до шуток.
— А я и не думал шутить.
— Неужели?
Кри-Кри С досадой взмахнул руками.
— Ну, что нужно еще сделать, чтобы ты поверила мне? Ведь все так просто и ясно.
Анна потупила взор.
— Нет, Кри-Кри, — задумчиво проговорила она. — К сожалению, не все так просто...
— А, по-моему, ты все усложняешь.
— Вы еще поссорьтесь, — пробурчала Лоли, молча наблюдавшая за ними. — Только этого нам и не хватало...
— Отправляйся-ка ты лучше в вагон, — раздраженно проговорил Кри-Кри, сверкнув глазами. — У нас здесь свои разговоры.
— А ты что уже объявил Анну своей собственностью? — не сдавалась Лоли.
— Уйди, — отрезал Кри-Кри. — Не суй свой нос в чужие дела.
— А то что?
Несмотря на то, что Лоли ему уже порядком надоела, Кри-Кри решил не спорить. В этот момент для него гораздо важнее было расположение Анны. Ему так хотелось, чтобы в это мгновение его мечты хотя бы частично сбылись. Однако даже сейчас, когда Анна, казалось, должна была броситься ему на шею, она была по-прежнему спокойна и холодна.
«Ни одной слезинки по поводу моего отъезда, — с горечью констатировал Кри-Кри. — Неужели, так ничего и не произойдет, и мы так и расстанемся совершенно чужими людьми?..»
— Девчонки, — обратился он к Элен и Лоли, — пожалуйста, оставьте нас одних хотя бы на пять минут.
Элен взяла подругу за руку.
— Пошли, Лоли.
— Ладно, — согласилась та и, девушки не спеша отошли в сторону.
— Анна, — официально начал Кри-Кри. — Я тебе уже говорил, что ты очень нравишься мне. Неужели, даже сейчас ты не оставишь мне хотя бы один шанс.
Анна грустно улыбнулась.
— Кри-Кри, давай не будем об этом.
— Но ведь мы очень похожи.
— Да, но..
— Мы любим одно и тоже.
— Пожалуй.
— Нам не нравятся одни и те же вещи.
— Я согласна...
— Так в чем же Дело?
Анна пожала плечами.
— Это трудно объяснить.
— Что мешает нам быть вместе? — продолжал свой последний штурм Кри-Кри. — Я, например, не вижу ничего, что могло бы нас разъединять...
Еще мгновение, и Кри-Кри обнял бы Анну, но в самый ответственный момент рядом появились ребята.
— До отправления осталось три минуты, — предупредил Николя. — Давайте прощаться.
— Вы, как всегда, некстати, — с досадой выдавил из себя Кри-Кри, понимая, что проиграл эту партию.
Но в этот момент Анна слегка наклонилась и поцеловала его в щеку, которая тут же стала пунцовой. От неожиданности Кри-Кри даже растерялся. Но едва он собрался с мыслями, Анна была уже в объятиях Элен, а еще через мгновение, поезд двинулся с места. Ребята быстро вскочили в свой вагон. Кри-Кри был последним. Он оглянулся и встретился взглядом с глазами Анны. Но на этот раз они не были холодными и насмешливыми. Они смотрели на него с любовью...
Поезд не спеша набирал скорость, и вскоре платформа миланского вокзала растворилась в тумане. Расстроенный Кри-Кри отправился в свое купе. Он молча уселся рядом с Жозе и уставился в окно. Ребята же вели между собой оживленную беседу.
— Когда я подписывал этот контракт, честно говоря, даже не представлял, что это путешествие закончится так удачно, — признался Николя.
— Да и я не очень то верил в успех этого мероприятия. Главное, было вернуть тебя, Элен, — поддержал друга Себастьян.
— Но согласитесь, — улыбнулась Элен. — Если бы все так не получилось, то вы еще долго не были бы уверены, что, как музыканты, чего-то стоите.
— Она права, — кивнул Жозе. — За это мы должны быть благодарны Элен.
— Ребята, я вас так люблю, — расчувствовалась Лоли. — Без вас жить было бы скучно.
— Мы тебя тоже любим, — улыбнулся Жозе. — За это ты заслуживаешь поцелуя.
— Но от имени коллектива целовать буду я, — поспешил Себастьян и тут же страстно прильнул к губам Лоли.
— Вот так всегда, — развел руками Жозе. — Достаточно только выдать гениальную мысль, как ее тут же украдут. Это несправедливо.
— А, по-моему, очень даже справедливо, — Себастьян с трудом оторвался от Лоли.
— Тс-с-с, — Николя, приложив палец к губам, взглядом указал на Кри-Кри. — Я думаю, нам не стоит так громко проявлять свои чувства. Хотя бы из уважения к бедному Кри-Кри.
— Да, — поддержала любимого Элен. — Наверное, в душе он проклинает нас всех за это путешествие. Ведь оно сделало его таким несчастным.
— Черта с два! — отозвался Кри-Кри. — Наоборот, я самый счастливый из всех вас.
Ребята, не ожидавшие такой молниеносной реакции, казалось, заснувшего друга, громко рассмеялись.
— Безусловно, Кри, — сквозь смех проронил Жозе. — Ведь ты стал похож на мраморный монумент.
Словно желая опровергнуть слова Жозе, Кри-Кри покраснел.
— Вы что думаете, что я так переживаю из-за Анны? Так знайте, мне плевать на все, что касается ее!.. Не верите?
— Нет, — замотал головой Себастьян. — Ведь у тебя на лбу написано, о чем ты думаешь.
— Да я вообще не помню, кто такая Анна. Кассирша, кажется, или продавщица мороженного... Совершенно вылетело из головы.
— Может, ты и в любви ей не признавался? — Жозе поднял глаза к потолку.
— В чем?! — вспылил Кри-Кри. — Да это мне всегда девчонки в любви признаются. Вот, например, недавно...
— Неужели? — не сдержался Себастьян, чем сбил Кри-Кри с мысли.
— Идите вы все к черту! — огрызнулся барабанщик.
— Да-а-а, орешек оказался не по зубам, — продолжил свои издевательства Жозе.
В ответ Кри-Кри лишь фыркнул.
— Не суди о других по себе.
Жозе пожал плечами, с удовольствием наблюдая, как сердится его друг.
— Да, если хотите, она влюбилась в меня, как последняя дурочка, — выпалил Кри-Кри.
Всеобщее сомнение выразилось в молчании.
— Вы так не думаете? — обиженно продолжил он. — Просто Анна все время боялась, что я отвергну ее любовь. Она по уши втюрилась в меня, но сомневалась в моих чувствах, боялась, что я не захочу с ней встречаться.
Себастьян почесал щеку и с сочувствием произнес:
— Прости, Кри, мне всегда казалось, что все было наоборот. Но ты открыл мне глаза на настоящее положение вещей.
— Издеваешься, значит? — вспылили Кри-Кри и с подозрением посмотрел на всех.
Не заметив в лицах друзей ничего, кроме сочувствия, он вскочил со своего места.
— Скоро вы все поймете, как ошибались! — с этими словами Кри-Кри выбежал в коридор.
— Ребята, мы не слишком жестоко поступили с ним? — спросила Элен.
— Не знаю... — в голосе Жозе чувствовалось раскаяние. — Может быть...
Не успел Жозе договорить, как вагон дернулся, и поезд резко начал тормозить.
— Что случилось? — встревожилась Лоли.
— Не знаю, — пожал плечами Себастьян.
— Может, сходить посмотреть? — предложил Жозе. — А вдруг что-то серьезное...
— С Кри-Кри... — закончила за него Лоли.
Жозе сорвался с места и выглянул в коридор.
— Все в порядке, — послышался спокойный голос проводника. — Просто кто-то сорвал ручку стоп-крана... Через минуту поезд продолжит движение. Прошу не волноваться и разойтись по купе.
Жозе возвратился на прежнее место.
— Вы слышали?
— Да, — кивнул Николя. — И как вы думаете, чья это работа?
Все заговорщицки переглянулись.
— Кстати, — усмехнулся Себастьян, — как вы думаете, на сколько миль мы отъехали от Милана?..
12
Когда показались предместья Парижа, Лоли слегка взгрустнула.
— И где сейчас бедный Кри-Кри?.. — вслух поделилась она своими мыслями.
— За Кри-Кри не беспокойся, — усмехнулся Себастьян. — Он не пропадет.
— Вот до чего доводит неразделенная любовь к искусству, — иронично заметил Жозе.
— Перестань издеваться, — надулась Лоли. — Тебе легко так говорить. А сам бы попробовал оказаться на его месте. Я бы посмотрела тогда на тебя.
— Увы, Лоли, но я никогда не окажусь на его месте. Именно этим мы и отличаемся.
— Какая самоуверенность! — фыркнула Лоли. — Ничего, когда-нибудь я припомню тебе эти слова.
— Думаю, это произойдет не скоро, — поддержал друга Себастьян.
Лоли, пораженная таким предательством любимого, надменно вздернула подбородок и отодвинулась от него.
— Вы — два самоуверенных нахала, — заключила она.
Себастьян пододвинулся к подруге и попытался обнять ее, но Лоли оттолкнула его руку, тем самым показывая, что подобных вещей и впредь не собирается прощать.
— Ребята, давайте не ругаться из-за всякой ерунды, — решил вмешаться до этого лишь наблюдавший за происходящим Николя. — Я, например, уверен, что с Кри-Кри ничего не случится. Хотя, конечно, жаль, что он сейчас не с нами.
— Небось, обивает пороги, чтобы получить итальянское подданство, — продолжил свои насмешки Жозе.
— Пожалуй, — вновь подыграл Себастьян, понимая, что отношения с Лоли испортить еще больше уже невозможно. — Чтобы покорить сердце Анны, наверное, ему понадобится еще с десяток лет.
— Значит, барабанщика мы потеряли, — Жозе с усмешкой посмотрел на Николя. — У тебя есть кандидатуры?
Николя, почему-то воспринявший вопрос всерьез, неопределенно пожал плечами.
— Месяц отдохнем, — проговорил он. — К тому времени, думаю, Кри-Кри вернется.
— И будет у него все в порядке, — добавила Элен, решив закрыть эту тему. — Кстати, мы уже подъезжаем.
Ребята дружно вскочили с мест и выглянули в окно.
— Родной Париж! — радостно воскликнул Себастьян. — Как давно я здесь не был.
— И я соскучилась, — Лоли, решив пойти на примирение, обняла любимого.
— Кто бы мог подумать, что вы такие сентиментальные, — заметил Жозе.
Лоли обернулась.
— А ты разве не рад?
— Рад, — искренне признался Жозе и добавил: — Интересно, нас будут встречать с оркестром или нет?
— А разве нас собирался кто-то встречать? — полюбопытствовала Лоли.
— Томас, — негромко выдавил из себя Николя. — Он обещал подойти.
— Если уже Томас решил нас встречать, то это явный признак популярности, — обрадовался Себастьян.
— Он неплохо на всем этом заработал. Почему бы не выделить чуть-чуть на такси, — поделился своими мыслями Жозе. — Ведь так, Николя?
Николя неловко кивнул и, махнув рукой, произнес:
— Ладно, собираем вещи и вперед. Уже перрон.
Через пять минут проводник отрыл дверцу вагона и первым спустился на платформу. Сразу же за ним последовали и ребята.
Первым, кого они встретили на парижском вокзале, был Томас. Он подошел к музыкантам и приветливо поздоровался.
— С возвращением, — кивнул он ребятам. — Итальянцы остались вами очень довольны.
— А разве могло быть иначе? — улыбнулся Себастьян.
— Ребята были очень эффектны! — Лоли с нежностью поцеловала своего любимого.
— Да с девушками, мы вне конкуренции, — важно заявил тот. — Французы — они и в Африке французы.
Томас поискал глазами Николя и Элен и, увидев, что те его заметили, неуловимо изменился. Вид его сразу же приобрел важность, а приветливая улыбка исчезла неизвестно куда.
— Вы меня очень порадовали, — надменно протянул Томас, поздоровавшись с Николя за руку. — Вы подтвердили, что можете работать на должном уровне, и полностью оправдали мои надежды.
Николя пожал плечами.
— Мы были такими, как всегда...
— Ладно, не скромничай, — Томас по-панибратски похлопал музыканта по плечу. — Через неделю после вашего приезда, они подписали новый контракт, куда более выгодный.
— Давай, насчет этого потом, — предложил Николя. — Ребята, да и я устали. Нам нужно немного отдохнуть, а через несколько дней мы возвратимся к этому вопросу.
— Хорошо, — кивнул тот. — Да, и еще, о чем я хотел тебе сказать. Наклевывается неплохая работка в Испании. Там обещают немалые деньги...
Николя задумался. Он и не предполагал, что сразу же, по приезду возникнет разговор на подобную тему.
— Николя, — окликнул его вдруг Себастьян. — В купе остались еще кое-какие вещи. Ты не поможешь нам?
— Сейчас, — отозвался Николя и вновь повернулся к Томасу. — Извини, я минут через пять освобожусь.
— Я буду здесь, — согласился тот и, когда Николя исчез в вагоне, посмотрел в глаза Элен.
Та отвела свой взгляд в сторону.
— Группа, конечно, слабенькая, но ты понимаешь, я должен был их поддержать, — с важным видом протянул он. — Подумай, если уж им удалось кому-то понравиться, то чтобы было, если бы я взялся за тебя.
— Ты не прав, — запротестовала Элен. — Ребята очень здорово там выступали. Об этом говорили даже профессионалы.
Томас усмехнулся и шагнул к девушке.
— Ну, ты же понимаешь, что все это я делал лишь для тебя. Для меня очень важно записать с тобой несколько своих песен.
— Но мы же уже говорили об этом, — стараясь сдержать раздражение, сказала Элен. — Это не совсем мой стиль. Мне трудно петь то, что я не могу прочувствовать.
— Только в этом проблема? — не без намека ответил Томас. — Ты же видишь, что, если я захочу, то могу даже среднюю группу представить, как следует. Твоя задача только спеть. Во всем остальном можешь спокойно довериться мне.
Домогательства Томаса уже порядком надоели Элен, но ей не хотелось, чтобы в этот радостный день у кого-то было плохое настроение. Потому она решила ответить уклончиво.
— Я еще подумаю... Но не уверена.
— Подумай, подумай. Ведь от этого зависит и дальнейший успех твоего Николя...
В этот момент из вагона выглянул Николя. Он тащил большую сумку. Заметив масляные глаза Томаса, стоявшего рядом с Элен, Николя немного растерялся. Но, тут же взяв себя в руки, постарался сдержать овладевшее им чувство неприязни. Поставив сумку на перрон, он подошел к Элен и обнял ее за талию. Томас заскрипел зубами, но тоже сумел сдержаться.
— Так, что ты думаешь насчет моего предложения отправиться в Испанию, — поинтересовался он, искоса наблюдая за реакцией Элен.
Однако та всем своим видом показала приверженность Николя, который, немного подумав, сказал:
— Я очень благодарен тебе за эти концерты, но считаю, что сейчас самым лучшим для нас будут не гастроли, а усиленные репетиции. На время мы хотим уйти в тень.
Томас непонимающе пожал плечами.
— Но вы показали, что умеете зарабатывать деньги.
— Сейчас для нас важнее другое.
Томас раздраженно развел руками.
— Я тебя не понимаю. Вы — прокатная группа. Чего же желать еще?
— Нам нужно многое переосмыслить.
— Но время идет. Если его упустить, то потом уже не наверстаешь.
— Мы можем работать лучше. На самом высоком уровне.
Томас с досадой поморщился.
— Как знаешь... Дело твое. Но смотри, как бы потом не было поздно...
— Не будет, — уверенно заявил Николя.
Томас заметно занервничал.
— Короче, звони, — небрежно бросил он и демонстративно посмотрел на часы. — Сегодня у меня еще много дел. Нужно спешить. Так что, извини.
— Пока, — кивнул Николя.
— Всего хорошего, — пожелала Элен.
— Салют, ребята, — Томас помахал рукой и деловой походкой направился в сторону выхода.
— Ты был с ним не слишком суров? — Элен посмотрела в глаза Николя.
— Ты ведь знаешь, я не люблю его, — ответил тот.
— Я тоже, — согласилась Элен. — Но ведь его помощь необходима тебе. Ты должен это понимать.
— Я понимаю, но...
К Николя подошли Себастьян и Жозе.
— О чем он говорил? — поинтересовался Себастьян.
— Предлагал съездить в Испанию.
— И что ты ему ответил?
— Сказал, что вначале мы должны подготовить новую программу.
— Прощай, Испания, — иронично пропел Жозе и уже серьезнее добавил: — Может быть, ты и прав. Ведь нам нужны настоящие рокерские клубы, а не кафе, где все только и делают, что жуют.
— Спасибо, — Николя с благодарностью посмотрел на друга. — Кстати, как ты ду...
Его на полуслове оборвал радостный вопль Лоли.
— Кри-Кри! — пронеслось по всему вокзалу .
Все с удивлением оглянулись на Лоли.
— Смотрите! — вновь закричала та и указала в сторону багажного отделения.
Оттуда, прямо к ним в обнимку с Анной направлялся никто иной, как сам Кри-Кри.
Несколько мгновений ребята молча стояли, открыв рты и пытаясь сообразить, это массовые галлюцинации или нет. Но, увидев, как Лоли, подбежав к молодым людям, принялась их обнимать, поняли, что имеют дело с настоящим Кри-Кри.
— Явление Христа народу! — первым подал голос Себастьян.
— Они что, бегом догоняли поезд, или у Кри-Кри от любви выросли крылья? — попытался пошутить Жозе.
Николя, не найдя слов, лишь покачал головой.
— Салют! — у подошедшего Кри-Кри был вид победителя.
Себастьян испытующе посмотрел на Анну.
— Неужели Италия капитулировала?
— Увы, — развела та руками.
— А разве кто-то сомневался в моем сногсшибательном обаянии? — Кри-Кри выпятил грудь вперед. — Может, ты Себастьян?
— Я? — Себастьян надел маску недоумения и, кивнув на Жозе, сказал: — Кажется, это он имел что-то против...
— Да никогда в жизни! — Жозе ударил себя кулаком в грудь. — И как тебе только в голову могло прийти такое, что я хоть на йоту сомневался в твоих сверхмужских достоинствах!.. Я даже обижен таким подозрением...
Кри-Кри самодовольно улыбнулся и обнял подругу.
— Вот видишь, милая, как меня высоко ценят в родном коллективе.
— Да Кри-Кри — лучший барабанщик Франции! — продолжал гнуть свою линию Себастьян.
— Какой Франции? — запротестовал Жозе. — Я бы на месте Кри-Кри обиделся на такое заявление.
— А что? — всерьез спросил Кри-Кри.
— Как это что! — Жозе медленно оглядел Кри-Кри с ног до головы. — Обозвать лучшего барабанщика Европы всего лишь лучшим в какой-то Франции! Это непростительно.
Кри-Кри расслабленно улыбнулся.
— Ну, если принять Париж за столицу Европы... — уточнил он, довольный своей смекалкой.
— Перестаньте, ребята, — остановила их Лоли и обратилась к Кри-Кри: — Ты лучше скажи, как ты оказался здесь раньше нас.
Кри-Кри посмотрел на небо.
— Неужели, все-таки крылья? — Жозе принялся осматривать спину друга.
— Но как тебе удалось уговорить Анну? — не сдержался Себастьян.
Кри-Кри потупил взгляд.
— Я думаю, об этом когда-нибудь она расскажет сама. Ты согласна со мной, милая?
— Да, милый, — ответила Анна и поцеловала макушку Кри-Кри.
— Анна, но тебе же не нравился Париж... — вспомнила Лоли. — И ты говорила, что больше никогда не приедешь сюда.
— Неужели? — пожала плечами Анна, поддавшись всеобщему настроению. — Что-то я не припомню такого...
— Пресс-конференция окончена, — объявил Кри-Кри, опасаясь лишних откровений ребят. — Нам пора. Кстати, когда следующая репетиция?
— Если месяц медовый, то через месяц.
13
После возвращения ребят из Италии прошло два месяца. Все шло своим чередом, и многие подробности тех событий постепенно стирались из памяти. В университете начались занятия, и ребята с головой погрузились в будничные дела.
Николя закончил новый альбом, который, как и ключевая песня, получил название «Миланский блюз». Элен засела за работу над рефератом о современном итальянском искусстве. Себастьян и Лоли успели несколько раз поссориться и помириться. Жозе записался на курсы вождения, а Кри-Кри продолжал просаживать огромные суммы на телефонные разговоры с Миланом. Именно от него ребята и узнали, что у Анны открылась персональная выставка, на которую никто из них так и не попал.
Благодаря общительному характеру Лоли, половина университета уже знала, какая история приключилась с Элен. Первое время многие приставали к ней с расспросами, и Элен приходилось повторять свой рассказ по нескольку раз в день. В конце концов, ей это здорово надоело, и она запретила Лоли приводить новых слушателей. Каково же было удивление Элен, когда однажды она совершенно случайно узнала, что неугомонная подруга взяла на себя функции рассказчика. В ее устах миланская история обросла невероятными фактами и превратилась из мелодрамы в самый настоящий боевик, в котором главным действующим лицом стала сама Лоли.
Элен едва не поссорилась с подругой, но вовремя остановилась. Она всегда умела прощать другим их слабости. К тому же, Лоли избавила Элен от весьма неприглядной миссии — быть героиней этой истории.
На этом можно было бы поставить точку, но...
В тот вечер Элен, Лоли и Аделина намеревались, как обычно, отправиться на репетицию.
— Может, заглянем на часок в кафе? — предложила Лоли. — Мне уже наскучило валяться в кровати.
— Неплохая идея, — поддержала ее Аделина. — Элен, а ты как считаешь?
Элен, оторвавшись от учебника, на мгновение задумалась.
— Нет, — не совсем уверенно проговорила она. — Пожалуй, я еще немного почитаю.
— Ну, как знаешь, — пожала плечами Лоли и, встав с кровати, начала быстро переодеваться.
Аделина тоже засобиралась.
— Может, передумаешь? — с надеждой спросила Лоли.
— Я приду на репетицию, — уже более уверенно ответила Элен и, опустив глаза в книгу, добавила: — Мне очень жаль, но скоро экзамен.
Лоли недовольно фыркнула:
— У всех скоро экзамен, но это не значит, что из-за такого незначительного события следует отказывать себе в маленьких радостях жизни. Впрочем, как знаешь. Пока.
Вслед за Аделиной Лоли поспешила за дверь.
Элен еще с полчаса разбиралась в замысловатых изречениях древних, но, устав от их мудрости, отложила книгу в сторону. Немного поразмыслив, она решила перед тем, как отправиться к ребятам, немного прогуляться. Взяв косметичку, Элен принялась приводить себя в порядок. Оставшись довольной собой, она вдруг вспомнила, что позабыла позвонить своей новой подруге. Вчера вечером, в кафе она записала ее телефон на листке из блокнота и положила в сумочку.
Элен открыла сумочку, но листка не увидела.
«Наверное, завалился за подкладку», — решила она и попыталась ощупать пальцами дно.
К ее невероятному удивлению вместо блокнотного листка пальцы коснулись какой-то твердой пластинки. Элен хмыкнула и достала ее. Это была небольшая пластиковая карточка, на которой красовалось название одного из парижских банков и уведомлялось, что владелец оной является хозяином одной из ячеек. Внизу маленькими металлическими цифрами был начертан восьмизначный номер.
«Странно... — растерялась Элен. — У меня нет банковских счетов... Откуда же взялась эта пластинка?»
Так и не найдя ответа на этот вопрос, Элен решила немедленно отправиться к ребятам и показать им свою находку. Она надеялась, что во всем вместе им разобраться будет проще.
Когда Элен пришла в «гараж», Лоли и Аделина были уже там.
— Салют! — поздоровалась она и, поцеловав Николя, объявила: — За подкладкой у себя в сумочке я нашла очень странную вещь.
Сказав это, Элен достала карточку. Николя, взглянув на находку, с удивлением перевел взгляд на любимую.
— Ты решила хранить деньги в банке? — растерянно спросил он.
Элен отрицательно покачала головой.
— Это не моя карточка.
Внезапно их разговор стал предметом всеобщего внимания.
— Ну-ка, ну-ка, — поспешил к ним Кри-Кри и, вырвав из рук Элен карточку, принялся ее внимательно разглядывать. — Интересно...
— Откуда это у тебя? — Николя недоумевающе посмотрел на Элен.
Та пожала плечами.
— Не знаю. Я же говорю, это было за подкладкой.
— А что, если там миллионы! — перебил их Кри-Кри. — Ведь мы можем пойти в банк и взять их. Я куплю себе новую установку, Жозе синтезатор, а ты, Николя...
— Остановись! — попытался остепенить его последний. — Нам гораздо важнее выяснить, откуда она взялась.
Жозе, до этого молча наблюдавший за происходящим, подошел поближе.
— Элен, постарайся вспомнить, кто мог брать твою сумочку? — посоветовал он.
Та, не колеблясь, ответила:
— Я всегда ношу ее с собой... И в Италии она все время была при мне. Даже Аделина и Лоли без моего разрешения никогда не прикасаются к ней.
— Еще бы! — Лоли гордо вздернула подбородок и бросила на Жозе уничтожающий взгляд. — Неужели ты думаешь, что я буду заниматься такими вещами?
— Тем более подкладывать банковскую карточку, — между делом заметил Кри-Кри, по-прежнему продолжая вертеть в руках находку.
— Элен, может, это твой итальянский друг? — помрачнев, предположил Николя.
— Нет, он дарил только цветы, — оскорбилась та. — Ему и дела не было до сумочки. В этом я абсолютно уверена.
— Да перестаньте, — опять вмешался в разговор Кри-Кри. — Какая разница, откуда взялась эта вещица. Главное, за ней никто не приходил. Значит, она ничья, а деньги — наши. По крайней мере, я так считаю и свою часть не собираюсь никому отдавать.
— Как? У тебя уже появилась своя часть?! — возмутилась Лоли.
— Вам, насколько я понял, деньги не нужны. Вы собираетесь поделиться ими с совершенно чужими людьми. А я все-таки не такой уж и чужой. Следовательно, имею право на свою часть. По-моему, это логично.
— А, может, в полицию обратиться? — не обращая совершенно никакого внимания на Кри-Кри, предложил Николя.
Услышав такое, Кри-Кри отчаянно замахал руками.
— Ну вот, видите! Он собирается отказаться от ничьих миллионов.
— Но мы должны найти владельца этой карточки, — настаивал на своем Николя.
Себастьян взял у Кри-Кри пластинку и принялся внимательно изучать ее.
— Эта карточка на предъявителя, — наконец поделился он своими соображениями.
— И что? — пожал плечами Жозе.
— Это значит, дурья твоя башка, что ей может воспользоваться любой! — выпалил Кри-Кри, все еще надеясь, что хоть кого-нибудь сможет склонить на свою сторону. — Единственное же, что может сделать полиция, так это передать твои денежки в казну.
— А что, если там ничего нет? — засомневалась Лоли. — А вы тут уже устроили дележку миллионов.
Горячий спор сразу же утих.
— Скорее всего в банке хранятся не деньги, — продолжил свои рассуждения Себастьян. — Эта пластинка дает возможность открыть одну из ячеек. А, судя по фильмам и рекламе, в них хранят ценные бумаги или какие-нибудь дорогие вещи.
— Бриллианты, например, — не сдержался Кри-Кри. — Это тоже не противоречит моей позиции.
Николя устало вздохнул.
— Может быть, лучше сходим в банк и проверим эту карточку?
— Замечательное решение! — поддержал Кри-Кри. — Элен, мы идем вместе. Я думаю, никто из собравшихся ничего не имеет против?
— Это должна решить сама Элен, — предложил Себастьян и отдал карточку девушке.
Элен, совершенно растерявшись от ажиотажа, поднятого вокруг находки, неуверенно проговорила:
— Хорошо, я схожу с Николя в банк, и мы попытаемся все выяснить.
— Ну, и черт с вами. Делайте, как хотите, — махнул рукой Кри-Кри и возвратился на свое место за барабанами. — Но одно условие... Прежде, чем что-то предпринимать, вы посоветуетесь со мной. Идет?
— Непременно, — усмехнувшись, кивнул Николя и, обняв Элен за плечи, вышел с ней из помещения. — Пока!
Когда они исчезли, Кри-Кри горестно вздохнул.
— Что с тобой? — сочувственно спросила Лоли.
— Тяжело терять друзей, — грустно протянул Кри-Кри.
Лоли изумилась.
— А разве ты кого-то потерял?
Кри-Кри развел руками.
— Только что... Тех двоих, — он кивнул на дверь.
— Это почему же ты так решил?
— Я на их месте уже не возвращался бы...

Выйдя из зала, Николя и Элен направились по адресу, написанному на карточке.
— Ты думаешь, нам стоит туда идти? — с сомнением спросила Элен.
— Не знаю, — искренне признался Николя. — Но, может быть, этот шаг поможет хоть что-то выяснить. А что, если там действительно большая сумма?
Элен усмехнулась.
— Неужели и ты поддался на уговоры Кри-Кри?
— Нет, — уверенно ответил Николя, — но, мне кажется, что за всем этим скрывается что-то важное.
— Но что?
— Даже не представляю. Возможно, какая-то новая история...
— Надеюсь, получше, чем та, которая с нами уже случилась, — Элен с любовью посмотрела на Николя.
— Я тоже очень на это надеюсь, — поддержал тот и улыбнулся.
Искать банк долго не пришлось. Зайдя в холл, Николя остановил одного из проходивших мимо служащих и, показав ему карточку, поинтересовался, к кому следует обратиться. Тот кивнул на одну из дверей и продолжил свой путь. Через минуту Элен и Николя переступили заветный порог.
— Добрый вечер, молодые люди, — вежливо поздоровался с ними сидевший за столом лысый мужчина лет пятидесяти.
— Добрый вечер, — кивнул Николя.
— Чем могу служить? — поинтересовался хозяин кабинета, оценивающе пробежавшись взглядом по гостям.
— Вот, — Николя протянул карточку.
Тот изучающе посмотрел на пластинку и уже
более серьезно спросил:
— Вы хотите аннулировать карточку?
— Нет, мы только хотели бы взглянуть.
— Понятно, — протянул служащий и встал из-за стола. — Что ж, тогда пройдемте со мной.
Николя, переглянувшись с Элен, согласно кивнул и направился вслед за лысым. Молодые люди впервые столкнулись с банковской системой. Все для них было ново и необычно: подвальные лабиринты, полицейские со спецвооружением, электронная система слежения, решетчатые и бронированные двери. Их путь длился минут десять. Наконец лысый открыл очередную дверь.
— Прошу вас, — жестом предложил он пройти. — Я подожду вас здесь.
Элен и Николя зашли в помещение, стены которого составляли небольшие ящички с номерами и небольшими отверстиями, в которые и опускались индивидуальные пластинки.
Догадавшись, что к чему, Николя взглянул на карточку и отыскал ящичек с соответствующим номером. Едва сдерживая волнение, он подошел к ящичку и опустил пластинку в паз. Дверца открылась, и Николя заглянул внутрь.
— Что там? — нетерпеливо поинтересовалась Элен.
Но кроме двух свертков Николя ничего не увидел. Достав один, он развернул его. Сверток оказался картиной, только срезанной с подрамника и скрученной в трубку. На ней была изображена одна из библейских сцен.
— Вот это да! — только и смогла произнести Элен и, взяв другой сверток, тоже развернула его. — Это же эпоха Возрождения!..
— Кажется, я кое-что начинаю понимать... — задумчиво протянул Николя.
— Я тоже...

На исходе третьего дня после неожиданной находки Элен в «гараж» влетела запыхавшаяся Лоли и принялась размахивать над головой газетой.
— У меня потрясающая новость! — завопила она.
Музыканты и присутствующие на репетиции Элен и Аделина застыли в изумлении.
— Лоли, с тобой все в порядке? — полюбопытствовал Кри-Кри.
Та, ничуть не смешавшись и продолжая вертеть над головой газетой, повторила:
— У меня потрясающая новость. И если бы вы читали газеты, то сами запрыгали бы до потолка.
Кри-Кри почесал затылок.
— Видимо, действительно случилось что-то необычное, если Лоли начала читать прессу...
— Лоли, ты можешь объяснить, что произошло? — не сдержалась заинтригованная Элен. — По какому поводу такое торжество?
— Попробуйте угадать? — Лоли лукаво прищурилась. — Ну, смелее.
— Хватит, Лоли, — вмешался Николя. — Рассказывай.
Лоли перестала прыгать и развернула газету.
— Открываем первую полосу и читаем, — прокомментировала она свои действия. — И что мы читаем? Как ты думаешь, Кри-Кри?
— Насколько я помню, на первых полосах обычно политика, а это меня не интересует, — отозвался тот.
— А вот и нет, — рассмеялась Лоли. — Мы читаем: «Несколько дней назад парижское отделение ИНТЕРПОЛа получило странный подарок от человека, пожелавшего остаться неизвестным».
Лоли испытующе посмотрела на ребят.
— Дальше, — приказал Кри-Кри. — Это мне ни о чем не говорит.
— Хорошо, — согласилась Лоли. — Продолжаю: «Этим подарком оказалось ни что иное, как картины, похищенные из частных итальянских коллекций полгода назад и считавшиеся уже безвозвратно утраченными. Общая стоимость находки оценивается экспертами в два миллиона долларов».
— Сколько?! — взвыл Кри-Кри.
— Два миллиона, — как ни в чем не бывало заявила Лоли.
Кри-Кри приложил ладонь к уху.
— Мне не послышалось? Ты сказала — два миллиона?
— Да.
— О, Господи! — запричитал Кри-Кри. — Иметь в кармане такую сумму и так бездарно распорядиться ею! Я на барабанных палочках экономлю, а они разбрасываются миллионами...
Казалось, еще мгновение, и он лопнет от возмущения. Но, к всеобщему облегчению, этого не произошло.
— И это ты считаешь хорошей новостью?! — зло проговорил барабанщик. — Не знаю, как вы, но я себе этого никогда не прощу.
— Ладно, Кри-Кри, не дуйся, — Николя похлопал друга по плечу. — Ведь решение принимал и ты.
— Но я вас предупреждал, — буркнул тот и всем своим видом показал, что больше ни с кем, ни о чем говорить не собирается.
— Как бы там ни было, мы все-таки поступили правильно, — заметил Себастьян. — Ведь эти картины принадлежат не нам. Тем более, они были ворованные. А то, что в поезде Ришелье спрятал банковскую карточку в сумочку спящей Элен, еще не основание для того, чтобы воспользоваться этим.
— Да, — согласилась Элен, обняв Николя. — Главное, мы вместе, а это гораздо дороже всего остального.
— Кому как... — устало проговорил Кри-Кри и, взяв палочки, предложил: — Давайте, лучше вернемся к последней мелодии. Там у нас большие проблемы с синкопированием...

0

9

конец первой книги

0